Che cos'è l'E-Waste e perché è un problema?

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I rifiuti elettronici descrivono i prodotti e le apparecchiature elettroniche che hanno raggiunto la fine del loro ciclo di vita o che hanno perso valore per i loro attuali proprietari. Se non adeguatamente smaltiti o riciclati, i rifiuti elettronici possono emettere sostanze inquinanti e diventare un serio problema ambientale. Anche il tasso crescente di rifiuti elettronici è preoccupante, soprattutto nei paesi in via di sviluppo, dove i rifiuti vengono spediti come alternativa più economica per il trattamento, spesso con metodi di smaltimento non sicuri.

Nel 2019, un rapporto sostenuto dalle Nazioni Unite ha rilevato che la cifra record di 53,6 milioni di tonnellate di rifiuti elettronici è stata gettata via in tutto il mondo; si prevede che tale numero aumenterà a 74,7 milioni di tonnellate entro il 2030. Questa quantità di rifiuti elettronici generati potrebbe riempire più di 100 edifici dell'Empire State. Il rapporto ha anche rilevato che nel 2019 solo il 17,4% di quei rifiuti elettronici è stato raccolto e riciclato, il che significa che l'82,6% dei rifiuti elettronici non è stato formalmente raccolto o gestito in modo rispettoso dell'ambiente.

Definizione di rifiuti elettronici


I rifiuti elettronici sono generalmente descritti come il risultato di apparecchiature elettriche ed elettroniche (AEE) fuori uso ed è anche noto nell'Unione Europea come RAEE, che sta per rifiuti di apparecchiature elettriche ed elettroniche. Questi termini ci consentono di ampliare ciò che può essere considerato uno spreco. I rifiuti prodotti possono essere generalmente suddivisi in diverse categorie: grandi elettrodomestici (lavatrici e asciugatrici, frigoriferi), apparecchiature informatiche (laptop personali o computer) ed elettronica di consumo (telefoni cellulari e televisori). Al di fuori di queste categorie, i rifiuti elettronici possono provenire anche da giocattoli, dispositivi medici e forni a microonde.

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Il volume dei rifiuti elettronici aumenta quando questi prodotti vengono scartati o non riciclati correttamente e gli impatti negativi del ciclo di vita di questi prodotti sono generalmente sconosciuti al pubblico quando il prodotto viene scartato.

Un altro fattore importante del problema dei rifiuti elettronici è che molti prodotti elettronici hanno un ciclo di vita più breve. Ad esempio, secondo uno studio pubblicato su Economics Research International, molti telefoni cellulari e laptop hanno ora una vita utile inferiore a due anni. L'aumento della quantità di rifiuti elettronici può anche essere attribuito alle esigenze dei consumatori o alle tendenze tecnologiche. I modelli di telefoni cellulari e laptop vengono rilasciati a intervalli più frequenti e di solito hanno anche nuovi modelli di caricabatterie. Quindi la durata della vita dei consumatori di AEE è diminuita, il che aumenta i rifiuti elettronici.

Il rilascio di sostanze chimiche tossiche come piombo, cromo, manganese ed eteri di difenile polibromurato (PBDE) dai rifiuti elettronici porta a molti problemi ambientali e sanitari. Una recensione pubblicata su The Lancet Global Health ha valutato la relazione tra queste esposizioni e gli esiti sulla salute. La presenza di PBDE ha influito sulla funzione tiroidea nelle persone che lavorano nei siti di smantellamento dei rifiuti elettronici ed è stata anche associata a esiti avversi alla nascita come peso ridotto alla nascita e aborti spontanei. I bambini esposti al piombo nel riciclaggio dei rifiuti elettronici hanno maggiori probabilità di sviluppare problemi neurocognitivi e la presenza di cromo, manganese e nichel ha influenzato anche la loro funzione polmonare. Questi problemi sono generalmente legati all'esposizione diretta, ma lo smaltimento dei rifiuti elettronici espone le persone a quelle che sono note come miscele correlate ai rifiuti elettronici (EWM), che sono combinazioni altamente tossiche di sostanze chimiche solitamente introdotte attraverso l'inalazione, il contatto con il suolo e persino consumo di cibo e acqua contaminati.

Gli EWM sono particolarmente pericolosi perché possono diffondersi a grandi distanze. Ad esempio, possono raggiungere corpi idrici e terrestri attraverso il movimento atmosferico, possono influenzare la materia del suolo mediante il deflusso dell'acqua e possono contaminare gli ecosistemi acquatici. Il rilascio di queste sostanze chimiche nell'ambiente può portare a un'esposizione ecologica diffusa e contaminare le fonti di cibo.

Preoccupazioni ambientali

Uno studio pubblicato negli Annals of Global Health ha cercato di individuare i pericolosi sottoprodotti dei rifiuti elettronici e le parti dell'elettronica da cui provengono. Gli inquinanti organici persistenti (POP) presenti nell'elettronica possono essere sostanze come ritardanti di fiamma, che possono fuoriuscire nei corsi d'acqua e contaminare anche l'aria, o fluidi dielettrici, lubrificanti e refrigeranti nei generatori, che si bioaccumulano maggiormente nel pesce e nei frutti di mare. Se esposte all'atmosfera, queste sostanze possono aumentare l'effetto serra e possono contaminare il cibo e persino il particolato di polvere.

Cosa sono gli inquinanti organici persistenti?

Gli inquinanti organici persistenti (POP) sono sostanze chimiche organiche che resistono al degrado ambientale. Sono prodotti intenzionalmente per essere utilizzati in diversi settori. I POP includono prodotti chimici industriali come i policlorobifenili (PCB), che vengono utilizzati nelle apparecchiature elettriche, ma includono anche il pesticida DDT.

Uno studio pubblicato su Environmental Monitoring and Assessment ha esaminato il riciclaggio improprio dei rifiuti elettronici in India e ha scoperto quali processi e parti esatte dell'elettronica portano a una pericolosa contaminazione ambientale. Ad esempio, lo studio ha rivelato che i tubi a raggi catodici, che si trovano nei televisori, quando vengono rotti o il giogo viene rimosso, causano rischi ambientali da elementi come piombo e bario, che filtrano nelle acque sotterranee e rilasciano fosforo tossico. I circuiti stampati devono passare attraverso il processo di dissaldatura e rimozione dei chip dei computer, che comporta il rischio professionale di inalare stagno, piombo, diossina bromurata e mercurio. I trucioli e le parti placcate in oro vengono lavorati attraverso una striscia chimica che utilizza acido cloridrico e nitrico, quindi i trucioli vengono bruciati. Ciò può comportare il rilascio di idrocarburi e sostanze bromurate scaricate direttamente nei fiumi o negli argini.

I rifiuti elettronici inquinano anche l'acqua quando la pioggia dissolve i prodotti chimici e il deflusso scorre in queste aree. Questi sono tutti pericoli associati alla gestione dei rifiuti elettronici e sono amplificati quando la pratica non è regolamentata. Oltre ai rischi per la salute dell'uomo, queste sostanze chimiche possono acidificare i fiumi e scaricare idrocarburi nell'atmosfera.

Persone al lavoro ad Agbogbloshie, un'enorme area di riciclaggio nel centro di Accra, in Ghana. Tutto viene riciclato e barattato qui. I più popolari sono i rifiuti elettronici riciclati e le parti di automobili. È stata definita una discarica di rifiuti elettronici.
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Secondo lo studio Annals of Global Health, la destinazione di quasi il 70% dei rifiuti elettronici non è dichiarata o non è nota. È anche necessario affrontare il problema perché le comunità emarginate finiscono per subire gli effetti negativi di un riciclaggio improprio dei rifiuti elettronici, poiché la maggior parte degli impianti di riciclaggio si trova in aree a basso reddito. In quelle comunità, donne e bambini spesso partecipano al riciclaggio dei rifiuti elettronici come forma di reddito e sono spesso esposti a inquinanti pericolosi. Alcuni degli effetti sulla salute includono funzioni di apprendimento e memoria alterate, tiroide alterata, estrogeni e sistemi ormonali e neurotossicità (tutti questi sono attribuiti all'esposizione a ritardanti di fiamma bromurati).

I rifiuti elettronici colpiscono anche in modo sproporzionato i paesi in via di sviluppo, dove i rifiuti elettronici vengono spesso spediti dalle nazioni sviluppate. Quasi il 75% dei 20-50 milioni di tonnellate di rifiuti elettronici generati a livello globale viene spedito ai paesi dell'Africa e dell'Asia. La sola Unione Europea produce circa 8,7 milioni di tonnellate di rifiuti elettronici e fino a 1,3 milioni di tonnellate di tali rifiuti vengono esportati in quei due continenti.

La Convenzione di Basilea, firmata nel 1989, mirava a creare una legislazione in materia di rifiuti pericolosi e smaltimento ad altri paesi, ma gli Stati Uniti sono stati una delle poche nazioni che non hanno firmato l'accordo, il che significa che è legale per il paese spedire rifiuti elettronici alle nazioni in via di sviluppo. I paesi sviluppati possono farlo a causa degli elevati costi del lavoro e delle normative ambientali nei propri territori e a causa di scappatoie nelle normative vigenti. Ma molti di questi paesi in via di sviluppo non dispongono delle strutture adeguate per smaltire correttamente i rifiuti, il che può danneggiare le persone e l'ambiente.

Uno studio sui rifiuti elettronici a Chittagong, in Bangladesh, ha trovato piombo, mercurio, ritardanti di fiamma polibromurati e altre sostanze chimiche comunemente associate a perdite di dispositivi elettronici nel suolo. L'evaporazione e la fuoriuscita di queste sostanze nelle discariche contaminano le risorse naturali delle aree circostanti. Le persone che lavorano nei siti o vivono nell'area sono direttamente colpite, ma un segmento molto più ampio della popolazione è indirettamente colpito attraverso la catena alimentare e la qualità del suolo.

Riciclaggio dei rifiuti elettronici

Manfred Rutz/Getty Images


Il processo di riciclaggio per l'elettronica può essere difficile a causa dei vari materiali all'interno di un dispositivo. Il modo migliore per smaltire i rifiuti elettronici è tramite agenzie o organizzazioni autorizzate. Oltre ai servizi locali di rifiuti elettronici, puoi trovare riciclatori tramite l'Institute of Recycling Industries o la Coalition for American Electronics Recycling negli Stati Uniti. In Europa esiste la European Electronics Recyclers Association.

Come ridurre i rifiuti elettronici

Secondo l'Università di Harvard, alcune semplici misure possono aiutare a ridurre al minimo la quantità di rifiuti elettronici prodotti:

  • Rivaluta i tuoi acquisti. Chiediti se hai davvero bisogno di quel nuovo dispositivo.
  • Estendi il ciclo di vita dei tuoi dispositivi elettronici attraverso precauzioni extra come custodie protettive e manutenzione tempestiva.
  • Scegli l'elettronica e gli elettrodomestici rispettosi dell'ambiente. Cerca quali aziende prenderanno il tuo dispositivo elettronico alla fine del ciclo di vita.
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