Collaboratore principale degli Stati Uniti per la crisi dell'inquinamento da plastica

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Contrariamente a rapporti relativamente recenti, gli Stati Uniti non stanno facendo un lavoro adeguato nella gestione dei propri rifiuti di plastica. Un nuovo studio rileva che gli Stati Uniti sono uno dei principali paesi che contribuiscono all'inquinamento da plastica costiera quando si include la plastica di scarto esportata in altri paesi per il riciclaggio.

La nuova ricerca, pubblicata sulla rivista Science Advances, mette in discussione le scoperte precedenti secondo cui gli Stati Uniti stavano raccogliendo con successo i rifiuti di plastica e mantenendoli adeguatamente nelle discariche, riciclandoli o contenendoli in altro modo. Questi risultati precedenti utilizzavano dati del 2010 che non includevano le esportazioni di rottami di plastica. Lo studio del 2010 ha classificato gli Stati Uniti al 20 ° posto a livello globale per il loro contributo all'inquinamento da plastica negli oceani. Il nuovo studio classifica gli Stati Uniti al terzo posto tra tutti i paesi.

"Gli Stati Uniti sono il principale produttore di rifiuti di plastica al mondo, sia a livello nazionale che pro capite, e questo ha gravi conseguenze per l'ambiente e il nostro oceano", Nick Mallos, direttore senior di Ocean Conservancy's Trash Free Seas programma e un coautore dello studio, dice Treehugger.

“Questo nuovo studio ha utilizzato gli ultimi dati disponibili per analizzare dove sono finiti esattamente tutti quei rifiuti di plastica e si è scoperto che molti di questi sono finiti in ambienti costieri all'estero. Quando si combina questo con le stime aggiornate di quanti rifiuti di plastica vengono scaricati illegalmente o disseminati qui negli Stati Uniti, gli Stati Uniti sono al terzo posto tra gli inquinatori di plastica costieri globali ".

Per il nuovo studio, gli scienziati della Sea Education Association, DSM Environmental Services, l'Università della Georgia e Ocean Conservancy hanno utilizzato i dati sulla produzione di rifiuti di plastica del 2016 per calcolare che più della metà di tutta la plastica raccolta per il riciclaggio negli Stati Uniti è stata spedita all'estero. Si tratta di 1,99 milioni di tonnellate metriche di 3,91 milioni di tonnellate raccolte.

Di queste esportazioni, l'88% è andato a paesi che hanno difficoltà a riciclare o smaltire la plastica e tra il 15 e il 25% erano contaminati o di scarso valore, il che significa che non erano riciclabili. Considerando queste informazioni, i ricercatori hanno stimato che fino a 1 milione di tonnellate di rifiuti di plastica originati negli Stati Uniti hanno finito per inquinare l'ambiente al di fuori del paese.

"La realtà è che molti dei nostri materiali riciclabili non sono effettivamente riciclabili. I sistemi di riciclaggio a flusso unico, comuni negli Stati Uniti, significano che i riciclatori importatori devono dedicare tempo allo smistamento di tonnellate e tonnellate di rifiuti di “ balle miste '', spesso composti da plastica di basso valore come film sottili e sacchetti, o anche articoli che lo sono sporco da lavorare, come contenitori per alimenti non lavati ", spiega Mallos.

"Il nostro studio ha stimato che nel 2016 fino alla metà delle esportazioni di rifiuti di plastica degli Stati Uniti probabilmente sono finite nell'ambiente perché semplicemente non avevano nessun altro posto dove andare nei paesi importatori".

Littering e dumping illegale

I ricercatori hanno anche stimato che il 2-3% di tutti i rifiuti di plastica generati negli Stati Uniti è stato disseminato o scaricato illegalmente nell'ambiente a livello nazionale, contribuendo con circa 1 milione di tonnellate di rifiuti di plastica agli ecosistemi statunitensi nel 2016. In confronto, gli Stati Uniti hanno raccolto 3,9 milioni di tonnellate di plastica da riciclare.

"In altre parole, per ogni quattro o giù di lì articoli di plastica raccolti per il riciclaggio, uno finisce per essere disseminato o gettato illegalmente", dice Mallos. "È un numero significativo."

I ricercatori hanno calcolato che sebbene gli Stati Uniti rappresentino solo il 4% della popolazione mondiale, generano il 17% dei rifiuti di plastica globali. In media, gli americani hanno generato quasi il doppio dei rifiuti di plastica pro capite come residenti nell'Unione europea.

“Questo studio cambia davvero la narrativa sulla crisi della plastica negli oceani. I cosiddetti paesi in via di sviluppo e sviluppati allo stesso modo stanno contribuendo all'inquinamento da plastica degli oceani e non possiamo concentrarci su una sola regione per risolvere questa crisi ", afferma Mallos.

“I risultati ribadiscono anche la necessità di ridurre i rifiuti oltre alla gestione dei rifiuti. Non è realistico presumere che possiamo portare avanti le normali attività qui negli Stati Uniti, producendo più rifiuti di plastica di qualsiasi altro paese al mondo, senza vedere gli impatti sul nostro oceano. Dobbiamo eliminare gradualmente i prodotti in plastica monouso non necessari, imporre limiti minimi di contenuto riciclato per i prodotti in plastica necessari e investire in sistemi proprio qui a casa che ci permettano di elaborare tutto ".