Come Biden può mettere gli Stati Uniti sulla via dell'elettricità senza emissioni di carbonio

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Il presidente eletto Joe Biden ha condotto una campagna su un obiettivo di "un settore energetico privo di inquinamento da carbonio" entro il 2035. Gli Stati Uniti sono ora al 38% – 19% dal nucleare, 18% dalle energie rinnovabili – e la sfida di passare dal 38% al Il 100% in 15 anni è ancora più scoraggiante di quanto sembri, dato l'imminente ritiro delle centrali nucleari e la prospettiva che Biden potrebbe non ricevere molto aiuto dal Congresso.

Uno sguardo più approfondito, tuttavia, mostra che l'amministrazione Biden – con il suo impegno a fare della lotta ai cambiamenti climatici un obiettivo fondamentale in tutto il governo federale – ha una vasta gamma di azioni che può intraprendere per avvicinare gli Stati Uniti alla decarbonizzazione del settore elettrico. Questi passaggi includono qualsiasi cosa, dall'espansione significativa degli impianti solari ed eolici sui terreni federali, alla riforma della Federal Energy Regulatory Commission (FERC) e del Dipartimento dell'Energia per favorire lo sviluppo delle energie rinnovabili rispetto ai combustibili fossili, all'utilizzo delle leve del governo per garantire tale negoziazione con il cambiamento climatico diventa una priorità importante per l'industria finanziaria del Paese.

Tutti questi strumenti e altri saranno necessari visti gli ambiziosi obiettivi di decarbonizzazione dell'amministrazione Biden e la portata delle sfide che deve affrontare.

Tra queste sfide c'è il fatto che la flotta statunitense di centrali nucleari sta invecchiando e molte andranno in pensione nei prossimi dieci o due anni. E fino a quando non emergeranno tecnologie più economiche e più sicure, non verranno costruite nuove centrali nucleari, ad eccezione di due unità che stanno sorgendo in Georgia, entrambe in ritardo e ampiamente fuori budget.

Per ottenere emissioni nette zero entro il 2050, gli Stati Uniti dovranno triplicare la capacità di generazione rinnovabile.

Inoltre, Biden ha fissato l'obiettivo di "emissioni nette zero, a livello di economia, entro il 2050". Questo è ciò che gli scienziati ci dicono è necessario per evitare i peggiori impatti del cambiamento climatico. Ma arrivarci alla fine richiederà che tutte le nuove autovetture siano elettriche, che tutti i nuovi edifici dispongano di riscaldamento elettrico e acqua calda e molte altre attività economiche per passare dal petrolio, dal gas naturale o dal carbone all'elettricità. Ciò aumenterà la domanda di energia verde. Uno studio pubblicato ad ottobre, il piano d'azione Zero Carbon, ha rilevato che per raggiungere le emissioni nette zero entro il 2050 gli Stati Uniti dovranno aumentare la capacità di generazione rinnovabile dagli attuali 1.100 gigawatt a 3.000 gigawatt. Ciò significa aggiungere una media di 100 gigawatt all'anno da oggi al 2050, principalmente da energia eolica e solare. (Una centrale nucleare di buone dimensioni ha una capacità di circa 1 gigawatt; la maggior parte dei grandi parchi eolici e solari sono meno della metà di quella dimensione.)

È improbabile che Biden riceva anche molto aiuto dal Congresso. Anche se i democratici vincessero entrambi i seggi al ballottaggio del 5 gennaio in Georgia, la risultante maggioranza democratica – una divisione 50-50 con voti decisivi espressi dal vicepresidente Kamala Harris – sarà probabilmente troppo fragile per realizzare le forti azioni ricercate dal clima. sostiene, come uno standard di elettricità pulita a livello nazionale, un prezzo per l'intera economia sul carbonio, l'eliminazione dei sussidi ai combustibili fossili e una massiccia infusione di dollari federali nel settore dell'energia pulita.

Nonostante tutto ciò, l'amministrazione Biden potrà fare molto per promuovere l'elettricità pulita. E fortunatamente, il governo federale non dovrà fare tutto il lavoro. Un totale di 30 stati più il Distretto di Columbia e Porto Rico hanno "standard di portafoglio rinnovabile" – requisiti che le aziende elettriche ottengano una certa quantità del loro potere da fonti rinnovabili – e nove di questi richiedono elettricità pulita al 100%, principalmente entro il 2050. Questi gli standard aumenteranno anche la produzione di energia rinnovabile negli stati che non dispongono di tali standard ma vogliono vendere energia agli stati che li hanno. Molte città hanno adottato obiettivi simili. Almeno 260 grandi aziende si sono impegnate ad acquistare elettricità rinnovabile al 100%. E l'economia e la popolarità delle energie rinnovabili stanno migliorando così rapidamente che imprenditori e investitori stanno affollando il campo, con livelli record di investimenti del settore privato nelle energie rinnovabili e nelle tecnologie di rete statunitensi nel 2019.

Il Block Island Wind Farm, il primo e unico impianto eolico offshore negli Stati Uniti, situato al largo della costa del Rhode Island.
USDOE

Ecco alcuni dei passaggi chiave che l'amministrazione Biden può intraprendere per avvicinare il paese all'obiettivo di rendere più verde l'approvvigionamento elettrico.

Terre e acque federali

Il governo federale possiede vaste aree di terra negli stati occidentali, comprese molte adatte al gran numero di impianti eolici e solari di cui avremo bisogno. La maggior parte di questo è amministrata dal Bureau of Land Management (BLM). BLM può accelerare l'affitto di questa terra per le rinnovabili e addebitare affitti più bassi, rallentando anche il noleggio per l'estrazione di carbone, petrolio e gas naturale. Lo sviluppo delle energie rinnovabili sui terreni federali è spesso ritardato dai processi utili ma spesso prolungati ai sensi del National Environmental Policy Act e dell'Endangered Species Act. Piuttosto che condurre revisioni separate per ogni progetto, questo processo può essere accelerato intraprendendo studi regionali sull'ambiente e sulle specie, che consentono di approvare i singoli progetti nella regione coperta molto più rapidamente. L'amministrazione Obama lo ha fatto con successo con il Western Solar Plan, un'iniziativa che ha identificato 19 zone adatte per parchi solari su 285.000 acri in sei stati.

Le aree offshore sono controllate dal Bureau of Ocean Energy Management (BOEM). Sotto il presidente Trump, che è stato ostile all'energia eolica, BOEM si è mossa molto lentamente per approvare alcuni progetti eolici offshore. Questo può essere accelerato e BOEM dovrebbe anche aprire più aree offshore per il leasing di energie rinnovabili. Le recenti aste di tali contratti di locazione al largo delle coste del Massachusetts e di Long Island hanno ricevuto risposte entusiastiche da parte dell'industria eolica, con numerosi offerenti e offerte da record.

L'amministrazione Biden può anche fare un uso più efficace di uno statuto del 2015 chiamato FAST Act, che prevede un migliore coordinamento tra le agenzie federali che esaminano i progetti infrastrutturali, comprese le installazioni di energia rinnovabile, e può ritenere le agenzie responsabili se non rispettano i termini di revisione.

L'amministrazione Biden potrebbe imporre al governo di spostare le sue fonti di elettricità verso le energie rinnovabili ove possibile.

Il Commissione federale di regolamentazione dell'energia

Durante l'amministrazione Trump, FERC ha intrapreso diverse azioni che favoriscono la generazione di combustibili fossili rispetto alle rinnovabili. Tra questi vi sono ordini che richiedono ad alcuni operatori del mercato elettrico all'ingrosso di richiedere, in effetti, alle società di energia rinnovabile di fare offerte alle aste a prezzi artificialmente alti, consentendo ai produttori di combustibili fossili di superarli. FERC ha anche modificato le regole ai sensi della legge sulle pratiche di regolamentazione dei servizi pubblici in un modo che danneggia le risorse energetiche rinnovabili distribuite e la Commissione ha approvato le infrastrutture del gas naturale senza considerare i suoi impatti climatici.

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A seconda dei tempi delle conferme del Senato e della possibilità di prepensionamenti, il presidente Biden dovrebbe essere in grado di ottenere una maggioranza democratica sul FERC entro la metà del 2021. FERC potrebbe quindi annullare queste azioni e ribadire anche che approverà la tariffazione del carbonio nei mercati dell'elettricità all'ingrosso se proposto dagli operatori del mercato regionale. FERC potrebbe anche fornire una guida più chiara a questi operatori per incoraggiare le risorse energetiche distribuite, lo stoccaggio di energia e ciò che è noto come risposta alla domanda, che ad esempio consente alle utility di modificare le impostazioni sui condizionatori d'aria e ridurre la potenza di alcuni elettrodomestici nelle famiglie partecipanti durante i picchi di domanda .

Linee di trasmissione

È probabile che grandi parchi eolici e solari si trovino in aree remote dove c'è ampia terra e poca opposizione locale. Portare la potenza nei luoghi in cui è necessaria richiede linee di trasmissione. Gli stati controllano l'ubicazione di queste linee e spesso resistono a nuove linee che ritengono non beneficino a sufficienza. Per affrontare questo problema, il Congresso ha promulgato una legge nel 2005 che ha concesso al Dipartimento dell'Energia l'autorità di designare "corridoi di trasmissione elettrica di interesse nazionale" dove sono necessarie nuove linee, e ha dato al FERC l'autorità di ignorare l'inazione dello stato sulle linee in questi corridoi. Le decisioni della Corte hanno rilevato che il Dipartimento dell'Energia aveva seguito le procedure sbagliate nella designazione di questi corridoi, e i tribunali hanno anche interpretato in modo restrittivo l'autorità del FERC. Quindi questa legge è stata inefficace, in gran parte non riuscendo ad accelerare l'espansione delle linee di trasmissione.

Linee di trasmissione del progetto Ivanpah Solar Project da 392 megawatt, situato su terreni pubblici nel deserto del Mojave in California.
Dennis Schroeder / NREL

Come mostrato in un rapporto che sta per essere pubblicato dal Center for Global Energy Policy della Columbia e dall'Institute for Policy Integrity della New York University, la legge può e deve essere ripristinata. Seguendo le corrette procedure, il Dipartimento dell'Energia può fare nuove designazioni di corridoio e FERC può emettere un'interpretazione più ampia dello statuto nella maggior parte degli stati, aprendo la strada alla costruzione di linee di trasmissione aggiuntive.

Nel 2010, FERC ha emesso una direttiva, nota come Ordine n. 1000, progettata per incoraggiare la pianificazione regionale delle linee di trasmissione in un modo che promuove gli obiettivi di politica pubblica, come la lotta al cambiamento climatico. L'attuazione di questo ordine è andata male, ma può essere migliorata senza un'azione del Congresso.

Approvvigionamento

Il governo federale acquista ogni anno 54 terawattora di elettricità, circa la stessa utilizzata dalla Grecia. Solo il 10 percento di questo proviene da fonti rinnovabili. L'amministrazione Biden potrebbe imporre al governo di spostare le sue fonti di approvvigionamento verso le energie rinnovabili, ove possibile. Gli accordi federali per l'acquisto di energia potrebbero aiutare i nuovi impianti rinnovabili a ottenere finanziamenti.

Utilizzando le leve finanziarie, l'amministrazione Biden potrebbe accelerare la transizione verso un settore elettrico decarbonizzato.

Il governo federale acquista anche un gran numero di veicoli, computer ed elettrodomestici e occupa 2,8 miliardi di piedi quadrati di spazio. Se il governo insistesse per procurarsi solo le attrezzature più efficienti dal punto di vista energetico e per massimizzare l'efficienza energetica del suo spazio (e mettere pannelli solari sul maggior numero possibile di tetti), ciò creerebbe mercati per articoli ad alta efficienza energetica e ridurrebbe il divario tra domanda e offerta di energie rinnovabili.

Tariffe

L'amministrazione Trump ha imposto tariffe sull'importazione di diversi tipi di apparecchiature importanti per le energie rinnovabili. Mentre le tariffe sui pannelli solari sono andate a vantaggio di alcuni produttori statunitensi, la Solar Energy Industries Association afferma che aumentando i prezzi sui pannelli solari, le tariffe costano più di 62.000 posti di lavoro negli Stati Uniti e 19 miliardi di dollari di investimenti nel settore privato. Anche le tariffe imposte alle torri eoliche nel 2020 dovrebbero danneggiare l'industria eolica. Un ordine Trump che limita l'importazione di "apparecchiature elettriche per sistemi di alimentazione all'ingrosso" – come sistemi di controllo, grandi generatori, condensatori e trasformatori – per motivi di sicurezza informatica sta anche causando preoccupazione nel settore dello stoccaggio di energia, tra gli altri.

L'amministrazione Biden può rivedere o revocare questi ordini che potrebbero inibire la crescita delle energie rinnovabili.

Ricerca e sviluppo

Biden ha promesso di creare un'Agenzia per i progetti di ricerca avanzata (ARPA-C) per sviluppare tecnologie per l'energia pulita come lo stoccaggio di elettricità su scala di rete, piccoli reattori nucleari modulari, edifici a energia netta zero, uso di energie rinnovabili per produrre idrogeno privo di carbonio, e cattura e stoccaggio o riutilizzo del carbonio. I vantaggi degli investimenti federali in queste tecnologie non saranno immediati, ma potrebbero essere enormi.

Un'auto elettrica Tesla Model 3 in costruzione a Fremont, in California, nel 2018.
Mason Trinca / The Washington Post / Getty Images

Regolamento finanziario

Il Dodd-Frank Wall Street Reform and Consumer Protection Act del 2010 autorizza il Dipartimento del Tesoro, la Federal Reserve e la Securities and Exchange Commission a limitare i rischi sistemici per la stabilità finanziaria. Oggi, ovviamente, gli impatti del cambiamento climatico rappresentano una minaccia crescente per l'economia. A settembre, la Commodity Futures Trading Commission ha pubblicato un rapporto affermando che "il cambiamento climatico rappresenta un grave rischio per la stabilità del sistema finanziario statunitense e per la sua capacità di sostenere l'economia americana". Il mese scorso, la Federal Reserve ha formalmente evidenziato i rischi che i cambiamenti climatici comportano per la stabilità finanziaria. Janet Yellin, che mette in guardia sui rischi del cambiamento climatico almeno dal 1997, è stata nominata Segretario del Tesoro.

Questi recenti sviluppi potrebbero dare credito al suggerimento di alcuni sostenitori del clima secondo cui l'amministrazione Biden potrebbe utilizzare Dodd-Frank per inibire o vietare gli investimenti in combustibili fossili e infrastrutture correlate, come i gasdotti proposti e le centrali elettriche a gas naturale. Un rapporto di gennaio ha affermato che i rischi climatici potrebbero essere motivo per le autorità di regolamentazione finanziaria di richiedere alle holding bancarie, agli assicuratori e agli asset manager di disinvestire dalle società che si impegnano nella deforestazione o che causano emissioni elevate. Utilizzando le numerose leve finanziarie del governo federale, l'amministrazione Biden potrebbe accelerare ulteriormente la transizione verso un settore elettrico decarbonizzato.

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Questi sono solo alcuni degli strumenti che Biden e il suo team avranno per far avanzare le fonti di elettricità pulita. Questo si aggiunge alla revoca delle numerose azioni dell'era Trump che hanno favorito i combustibili fossili e ai molti altri meccanismi disponibili secondo la normativa vigente per ridurre le emissioni di energia elettrica, autoveicoli, petrolio e gas e altri settori dell'economia. L'assenza di un Congresso cooperativo renderebbe il lavoro molto più difficile, ma c'è ancora molto da fare.