Come la guerra russa sta mettendo a rischio il progresso della tecnologia verde

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Volkswagen potrebbe anche appendere un cartello “tutto esaurito” alle porte delle sue fabbriche europee e statunitensi. Il secondo produttore mondiale di automobili elettriche ha annunciato il mese scorso che qualsiasi plug-in ordinato dopo maggio non arriverà nelle officine dei clienti prima del 2023. Le vendite di quasi 100.000 modelli elettrici a batteria della casa automobilistica tedesca nel primo trimestre l’hanno lasciata indietro solo Tesla, ma lontano dal ritmo necessario per i 700.000 che prevedeva di uscire dalle sue catene di montaggio quest’anno. E anche Tesla, come quasi tutte le altre case automobilistiche di veicoli elettrici, afferma che è altamente improbabile che raggiunga gli obiettivi di vendita del 2022.

Le case automobilistiche come Volkswagen e Tesla affermano di dover affrontare molteplici problemi, incluso il blocco ermetico del Covid dell’economia cinese, che ha soffocato la domanda cinese di nuovi veicoli elettrici. Ma più vicino a casa in Europa, gli ostacoli incombenti hanno molto a che fare con le ricadute dell’invasione russa dell’Ucraina e il ruolo della Russia come principale fornitore dei metalli necessari per le batterie dei veicoli elettrici, nonché per l’intero settore delle energie rinnovabili, dalle turbine eoliche ai pannelli solari. La guerra in Ucraina, insieme ai continui disturbi della catena di approvvigionamento di Covid, ai colli di bottiglia della logistica e all’aumento dell’inflazione globale, ha invertito un decennio di calo dei prezzi nel settore della tecnologia verde. E quell’inversione minaccia di frenare il lancio globale della tecnologia a basse emissioni di carbonio.

La Russia non ha interrotto le sue esportazioni dei metalli necessari al settore dell’energia verde, ma la Gran Bretagna ha imposto tariffe sulle importazioni di alcuni metalli russi a seguito della guerra. E lo spettro delle tariffe aggiuntive imposte dall’Unione Europea – finora bloccate dalla Germania – incombe su un settore delle energie rinnovabili già zoppicante incapace di soddisfare l’aumento della domanda otto mesi dopo che il blocco aveva fissato l’obiettivo di ridurre le emissioni di gas serra del 55% entro il 2030.

I metalli della Russia sono vitali per le auto elettriche, i pannelli solari, le reti intelligenti e le turbine eoliche necessarie per affrontare il cambiamento climatico.

Secondo Barron’s, il prezzo dei metalli delle batterie delle auto elettriche è aumentato del 50 per cento da quando la Russia ha invaso l’Ucraina il 24 febbraio. E l’aumento dei prezzi delle materie prime e la minaccia di interruzioni arrivano in un momento in cui l’Europa sta lavorando per accelerare la transizione verso l’energia verde e rompere la sua forte dipendenza dal petrolio e dal gas naturale russi. I leader dell’UE hanno recentemente deciso di tagliare il 90% delle importazioni di petrolio russe entro la fine del 2022.

L’Europa, povera di materie prime, importa dalla Russia oltre 7 miliardi di dollari di metalli, gomma e minerali all’anno, inclusi nichel, palladio, litio, platino, cobalto, gas neon, alluminio e rame. Questi sono tutti di vitale importanza per le batterie, le auto elettriche, i pannelli solari, le reti intelligenti e le turbine eoliche necessarie per affrontare il cambiamento climatico. Ad esempio, Norilsk Nickel — di proprietà di Vladimir Potanin, un alleato chiave di Putin e uno degli oligarchi originari della Russia — è il più grande produttore mondiale di nichel di alta qualità, estratto in Siberia, e commercia anche palladio, cobalto e rame. La Russia fornisce alla Germania il 39% del suo nichel, che viene utilizzato nelle batterie per auto, e gran parte di questo proviene da Norilsk Nickel.

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“Questo grado di dipendenza da [Russia for] alcuni materiali sono davvero allarmanti”, afferma Vasileios Rizos, responsabile dell’economia circolare delle risorse sostenibili presso il Center for European Policy Studies, un think tank con sede a Bruxelles. “Ha accelerato una ricerca già in corso per diversificare e sostituire le fonti europee di queste materie prime. Non è in alcun modo sostenibile nel lungo periodo, con Putin o senza”.

Finora, solo il Regno Unito ha aggiunto metalli alla sua lista di sanzioni, annunciando il mese scorso che imporrebbe una tariffa all’importazione del 35% su 2 miliardi di dollari di merci russe, comprese grandi quantità di platino e palladio. La logica è la stessa di altre merci sanzionate, come il petrolio, vale a dire per “infliggere ulteriori danni alla macchina da guerra russa”, ha spiegato il segretario di Stato britannico per il commercio internazionale Anne-Marie Trevelyan.

I lavoratori assemblano un SUV ID.4 alimentato a batteria nello stabilimento Volkswagen di Emden, in Germania. Sina Schuldt / Picture Alliance tramite Getty Images

L’UE ha già annunciato divieti di importazione di carbone, petrolio, caviale, legno, gomma, cemento e vodka russi. Finora, però, i metalli hanno avuto un pass gratuito, per il semplice motivo che sono essenziali per qualsiasi cosa, dagli smartphone agli aeroplani. Come per il gas naturale russo, il commercio scorre moderatamente bene nonostante gli ostacoli.

Il settore europeo delle energie rinnovabili segue da vicino gli eventi, già preoccupato per l’aumento dei prezzi e le perturbazioni del mercato. Alcuni esperti, come Volker Quaschning, professore di sistemi di energia rinnovabile presso la HTW Berlin University of Applied Sciences, affermano che le sanzioni sui metalli sono in ritardo.

“Semplicemente non possiamo contribuire al finanziamento della guerra acquistando materie prime di alcun tipo dalla Russia”, afferma. “Se ci sono strozzature, il governo deve, se necessario, allocare le materie prime. In altre parole: utilizzare prima le materie prime disponibili dove è più urgente superare le crisi”.

Non sorprende che i capi delle principali aziende produttrici di veicoli elettrici siano contrari a sanzionare i metalli russi, dicendo che sarà un duro colpo per gli sforzi per la transizione dai combustibili fossili. “Abbiamo bisogno dell’energia, abbiamo bisogno delle reti di ricarica, abbiamo bisogno delle infrastrutture, di sicuro, abbiamo bisogno delle auto, ma abbiamo anche bisogno delle batterie e delle materie prime”, ha detto il mese scorso l’amministratore delegato della Volkswagen Herbert Diess.

Il settore delle tecnologie pulite in Europa è ora alla ricerca di fornitori non russi di materie prime chiave; ma mentre lo fa, l’UE si trova in uno scomodo dilemma morale. Molti dei mercati che possono coprire la crescente domanda europea di queste materie prime sono controllati da altri regimi autoritari – tra cui Cina, Repubblica Democratica del Congo e Zimbabwe – che hanno essi stessi gravi precedenti in materia di diritti umani.

“Un arresto di una major [Russian] l’esportazione di metalli causerebbe una recessione industriale nel mondo occidentale”, afferma un economista.

Con l’avanzare del Green Deal europeo, si prevede che la domanda del blocco di metalli utilizzati nelle energie rinnovabili aumenterà nel prossimo futuro, rispettivamente di due e tre volte, nel caso del nichel e del cobalto.

“In termini di metalli di cui ha bisogno la tecnologia rinnovabile, la Russia è un fattore molto importante, in Europa ma anche nel mondo”, afferma Klaus-Jürgen Gern, economista presso il Kiel Institute for the World Economy in Germania. “L’impatto dell’interruzione di un importante metallo di esportazione, come il nichel o il palladio, causerebbe una recessione industriale nel mondo occidentale. Anche quando una certa quota di un’importazione di metallo russo sembra piuttosto piccola, come ad esempio il rame, un taglio completo farebbe salire i prezzi e i mercati mondiali in subbuglio”.

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La Russia è un importante esportatore di molti dei metalli e dei gas utilizzati nella produzione delle batterie (litio, cobalto e nichel), nonché del palladio, essenziale per la produzione di convertitori catalitici, i dispositivi necessari per ridurre le emissioni di gas di scarico. Platino, palladio e iridio sono componenti di celle a combustibile ed elettrolizzatori, tecnologie nell’economia dell’idrogeno. E gli elementi delle terre rare, un’altra esportazione russa, si trovano nei magneti permanenti, essenziali per i generatori eolici e i motori di trazione dei veicoli elettrici.

Turbine e pannelli solari richiedono alluminio, rame e silicio, mentre i semiconduttori, o chip per computer, fondamentali per le batterie dei veicoli elettrici, coinvolgono processi di produzione che utilizzano gas neon ucraino. (Prima della guerra, l’Ucraina aveva fornito metà del mondo e oltre il 90% del neon statunitense per semiconduttori. Di conseguenza, due fabbriche ucraine – una a Mariupol e l’altra a Odessa – che forniscono la maggior parte del gas neon mondiale sono state chiuse della guerra.) Inoltre, un quinto dell’uranio per i reattori nucleari europei proviene dalla Russia.

La raffineria di rame Norilsk Nickel a Norilsk, Russia. Andrey Rudakov / Bloomberg tramite Getty Images

La guerra ha già contribuito all’inversione del prezzo al ribasso delle tecnologie pulite, come le batterie agli ioni di litio per i veicoli elettrici e lo stoccaggio di elettricità su scala industriale. Il prezzo del litio è aumentato di due volte e mezzo quest’anno, in aggiunta ai prezzi più alti dell’anno scorso. Il prezzo del cobalto è a livelli record. L’aumento dei costi del nichel e del gas al neon sono fattori che fanno sì che il settore dei veicoli elettrici preveda prezzi più alti fino a $ 3.000 per veicolo.

L’accelerazione della transizione dell’UE dai combustibili fossili russi richiederebbe il raddoppio della capacità fotovoltaica ed eolica entro il 2025 e la triplicazione entro il 2030. Ciò si traduce nella produzione di 3.000 nuove turbine eoliche all’anno. E l’UE dovrebbe triplicare la sua capacità di stoccaggio di elettricità entro il 2030 per supportare un sistema basato sulle energie rinnovabili. Si prevede che la produzione di auto elettriche aumenterà dagli attuali 1,3 milioni di veicoli all’anno a tra 6,5 ​​milioni e 11,9 milioni entro il 2040.

Tobias Gehrke del Royal Institute for International Relations, un think tank indipendente con sede a Bruxelles, sostiene che la grave carenza di approvvigionamento di queste materie prime nei prossimi mesi costituisce “una minaccia strategica alla sicurezza economica dell’UE [and] la capacità dell’UE di realizzare la sua ambizione verde e digitale trasformativa.“

Per azzerare le proprie emissioni entro il 2050, l’UE richiederebbe circa il 35% in più di rame e alluminio di quanto consuma oggi e circa il 45% in più di silicio, un componente chiave dei pannelli solari che viene estratto anche dalla Russia. Attualmente, la Russia fornisce il 41% del palladio dell’UE, il 17% del suo alluminio e nichel, il 16% del suo platino, il 7% del suo rame, il 5% del suo cobalto e il 4% del suo litio.

“Sono contrario a un boicottaggio perché in tal caso l’Europa sarà meno preparata a resistere al boicottaggio dei combustibili fossili”, afferma un esperto.

Alcuni esperti, come Hans-Josef Fell di Energy Watch Group, un think tank tedesco, affermano che vietare le importazioni di metalli russi minerebbe le sanzioni sui combustibili fossili russi, che ammontano a oltre 13 volte tutte le esportazioni di metallo russe.

“Sono contrario a un boicottaggio perché in tal caso l’Europa sarà meno preparata a resistere al boicottaggio dei combustibili fossili, che avrà un impatto devastante sulla Russia”, afferma Fell. Alla luce dei prezzi vertiginosi del gas e del petrolio e di un embargo in sospeso dell’UE sulla maggior parte del petrolio russo, sostiene, l’ultima cosa di cui l’industria delle energie rinnovabili ha bisogno è l’accesso limitato alle materie prime.

Meglio degli embarghi, dice Gern, sono il tipo di tariffe che il Regno Unito ha applicato al palladio e al platino. In questo modo, dice, se la Russia sceglie di mantenere le esportazioni, i produttori britannici possono continuare la produzione mentre la Russia paga un prezzo più alto. Se la Russia decidesse di ridurre le vendite nel Regno Unito, i produttori dovrebbero procurarsi questi metalli altrove, il che, afferma Gern, rappresenta comunque il tipo di diversificazione richiesta.

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Oltre a nuove fonti all’estero, gli esperti europei sostengono che l’Europa stessa può estrarre più materie prime di quanto non faccia attualmente. Gli esperti di economia circolare dell’UE affermano anche che l’Europa dovrebbe iniziare a svezzarsi dalle importazioni di metalli riciclando gran parte delle sue scorte esistenti.

Nessuna di queste strategie, tuttavia, fornirà a breve termine a VW e Tesla i materiali di cui hanno bisogno per mettere i nuovi veicoli elettrici nelle vetrine dei concessionari al ritmo richiesto da sempre più consumatori.