Con gli attivisti messi a tacere, la Cina va avanti con il progetto Big Dam

0
58

Il fiume Yangtze scorre dall'altopiano himalayano in Tibet fino alla provincia cinese sud-occidentale dello Yunnan, scavando un sentiero attraverso un paesaggio mozzafiato dove ripide creste sono ricoperte di pino dello Yunnan. Più vicino al fiume e alla strada che lo costeggia, le foglie di pioppo e betulla luccicano al vento. Ciuffi di rododendro rosa formano recinti naturali lungo le terrazze di mais, tabacco e altre colture che prosperano nel ricco suolo creato da millenni di inondazioni.

Ma questa regione un tempo selvaggia viene sempre più addomesticata, e in questi giorni riecheggia tanto i rumori dei macchinari pesanti quanto il flusso del fiume stesso. Un contrafforte di cemento e acciaio per sostenere una linea ferroviaria ad alta velocità dalla vicina Lijiang alle praterie di montagna di 11.000 piedi di Shangri-La che attraversano i pendii montuosi che circondano la valle. Trecento metri più in basso, un'autostrada interstatale è in costruzione in queste scogliere boscose per portare i turisti a Shangri-la e oltre. Molto al di sotto del fondovalle, vengono scavati tunnel attraverso il ventre della montagna e trincee arate per i tubi per deviare le acque cariche di sedimenti del fiume nella contea di Honghe, appena a sud della capitale bisognosa d'acqua di Kunming.

È qui, tra il punto in cui il fiume Yangtze gira bruscamente nella città di Shigu e poi ruggisce attraverso il sito Patrimonio dell'Umanità di Tiger Leaping Gorge, a 30 miglia a nord, che potrebbe ora arrivare un controverso progetto che è stato dichiarato morto dieci anni fa tornare in vita. E il previsto rilancio di questo importante progetto idroelettrico è un simbolo di quanto il presidente Xi Jinping abbia domato il movimento ambientalista cinese un tempo robusto.

Quindici anni fa, le comunità locali si unirono agli attivisti ambientali per bloccare la costruzione di una diga – nota come Tiger Leaping Gorge – che avrebbe allagato i villaggi lungo lo Yangtze per 200 miglia a monte. La campagna è stata una delle più grandi storie di successo nell'emergente movimento ambientalista cinese, preservando la biodiversità nella valle e bloccando il trasferimento di oltre 100.000 persone, comprese molte minoranze Naxi e tibetane, le cui case sarebbero state inondate. Un film documentario, Waking the Green Tiger, ha seguito gli attivisti che hanno combattuto contro il progetto Tiger Leaping Gorge, mostrando la loro euforia dopo aver sentito che l'allora premier Wen Jiabao è intervenuto personalmente per bloccare la diga. I media nazionali e internazionali hanno approfondito la questione, alcuni addirittura incoraggiati da membri del governo centrale.

Il tranquillo riemergere della diga di Longpan non ha suscitato l'opposizione che ha fatto 15 anni fa.

Quella vittoria, che ha contribuito a lanciare un più ampio risveglio ambientale in Cina, sembra ormai lontana una vita. Oggi, una versione in qualche modo ridotta del progetto idroelettrico – ribattezzato Longpan, la città vicino a dove dovrebbe essere costruito – è di nuovo sul tavolo. Sebbene il governo centrale non abbia dato l'approvazione finale al progetto, appare nei principali documenti di pianificazione e gli attivisti ambientali affermano che è probabile che sia una delle molte importanti iniziative infrastrutturali intraprese nella Cina occidentale, in parte perché il bacino idrico di Longpan potrebbe alimentare un progetto di diversione dell'acqua già in costruzione nella regione. Inoltre, una diga a Longpan contribuirebbe a ridurre le inondazioni a valle, una considerazione importante per i leader cinesi dopo che un'estate di devastanti alluvioni ha colpito il corso medio e inferiore dello Yangtze.

Il tranquillo riemergere della diga di Longpan non ha suscitato l'opposizione che ha fatto un decennio e mezzo fa. Nessun leader locale si è alzato per fermare il progetto. Nessuna troupe cinematografica, folle di giornalisti cinesi e stranieri o ONG nazionali e internazionali sono scese nella valle per richiamare l'attenzione sulla minaccia della diga per la popolazione locale e la biodiversità.

Quel silenzio – tra il ronzio di martelli pneumatici, scavatori e gru impegnati a costruire la ferrovia, l'autostrada e i progetti di deviazione dell'acqua della valle – la dice lunga su quanto sia divenuta diversa la discussione sugli impatti ecologici e sociali dello sviluppo cinese sotto la guida del presidente Xi. Con la promessa di creare una "civiltà ecologica", Xi e il Partito Comunista sono stati in grado di riaffermare il controllo della narrativa ambientale.

Una linea ferroviaria ad alta velocità in costruzione vicino a Tiger Leaping Gorge.
Jonathan Zhong

Da un lato, il governo centrale ha applicato "linee rosse" dove non può verificarsi alcuno sviluppo – per esempio, sulle montagne Qinling vicino a Xi'an, dove centinaia di ville da un milione di dollari sono state demolite nel 2018 dopo essere state costruite illegalmente in un area protetta. D'altra parte, Xi e il partito hanno indebolito la capacità dei movimenti di base di respingere lo stato quando si spinge troppo oltre e lancia progetti dannosi per l'ambiente.

Il controllo quasi totale del Partito sul discorso negli ultimi anni, sia attraverso i social media che i media gestiti dallo Stato, insieme a maggiori restrizioni alle ONG, ha permesso allo Stato di definire cosa costituisce lo sviluppo sostenibile. Ora, l'attivismo ambientale al di fuori delle linee di partito del presidente Xi può essere pericoloso per la salute delle ONG e della loro leadership. Alla fine di settembre, nella Cina nord-occidentale, le autorità hanno arrestato tre attivisti ambientali per aver presumibilmente usato "violenza, minacce, insulti e intimidazioni per compiere atti illegali e criminali" mentre gli uomini cercavano di proteggere l'habitat delle gazzelle dalla costruzione di progetti di energia eolica.

Se costruita, la diga di Longpan sarà probabilmente la metà delle dimensioni del progetto originale, affermano gli ambientalisti ed ex attivisti che hanno parlato con Yale Environment 360 – a condizione di anonimato – durante un recente viaggio lì.

Tuttavia, anche a metà delle sue dimensioni, la diga avrebbe impatti importanti sulle popolazioni acquatiche già decimate dalle altre 10 dighe esistenti sullo Yangtze, nonché dal dragaggio, dall'inquinamento e dalla pesca eccessiva. Nel 2019 erano in costruzione anche altre quattro dighe e almeno altre 15 – compreso il progetto Longpan – si trovano in vari stati di pianificazione. All'inizio del 2020 è stato imposto un divieto di pesca commerciale di 10 anni sullo Yangtze a causa della situazione già disastrosa.

Le dighe esistenti sullo Yangtze hanno drasticamente alterato i flussi naturali del fiume e hanno interferito con la migrazione e la deposizione delle uova di varie specie. I terreni di riproduzione del cobite cinese delle colline, un pesce endemico dello Yangtze che ha bisogno di acqua in rapido movimento e di fondali ghiaiosi per prosperare, è stato gravemente colpito dalla costruzione del progetto idroelettrico di Liyuan a valle della gola del salto della tigre. Altri tre terreni di deposizione delle uova sono stati scoperti nell'area dietro la proposta di diga di Longpan, inclusa una direttamente a Longpan, secondo studi precedenti. Anche le dighe lungo lo Yangtze provocano sedimentazione ed eutrofizzazione all'interno dei bacini idrici. E le linee elettriche, le strade e altre infrastrutture associate alle dighe frammentano e degradano gli habitat terrestri nelle valli.

Tre progetti di dighe lungo il fiume Yangtze – Longpan, Xulong e Benzilan – sono in vari stati di approvazione.
Yale Environment 360

Nonostante questi impatti cumulativi, Longpan è recentemente apparso in un elenco di progetti di "industria verde" approvati e autorizzati per la costruzione dalla Commissione nazionale per lo sviluppo e la riforma. "Se il governo centrale decide di investire pesantemente in infrastrutture per ricostruire l'economia, allora questo progetto sarà la prima scelta per lo Yunnan", ha detto un noto ambientalista durante un'intervista il mese scorso.

Xi e il Partito hanno abbracciato una teoria dello sviluppo sostenibile nota come principio delle "Due montagne", basata sullo slogan, "Le acque verdi e le montagne verdi sono montagne d'oro e montagne d'argento". Lo slogan significa, in effetti, che le aree naturali della Cina devono essere protette poiché sono ricche di risorse naturali, ma potrebbero essere sfruttate se necessario. Questo principio guida ha tanto a che fare con lo sfruttamento continuo delle risorse quanto con la loro protezione. La chiave è che il partito decide, non gli attivisti ambientali di base, e non gli abitanti dei villaggi che si trovano sulla strada dei progetti di sviluppo economico.

Mentre sembra diventare verde, la Cina tiene a freno il dissenso. Leggi di più.

Lo slogan ha cooptato con successo campagne ambientali di base come quelle che hanno fermato la diga di Tiger Leaping Gorge e le dighe sul vicino fiume Nu, l'ultimo fiume a flusso libero in Cina. Molte ONG ambientali sono state messe da parte a causa di politiche che richiedono loro di essere sponsorizzate da istituzioni governative. E le ONG internazionali, che sono state utili per amplificare il lavoro di quelle organizzazioni nazionali, sono state effettivamente messe a tacere ai sensi della Legge sulle ONG straniere del paese. Entrata in vigore nel 2017, la legge richiede alle organizzazioni internazionali di registrarsi presso gli uffici di sicurezza provinciali o nazionali e di essere affiliate a un'istituzione nazionale.

Per quanto riguarda la rinata diga di Longpan, ci sono poche discussioni pubbliche su quando inizierà il progetto o dove sarà costruito esattamente. Nessuno la chiama più diga Tiger Leaping Gorge, e persino la menzione della diga di Longpan nei media è generalmente ridotta. "Ci sono ancora persone in quei villaggi che vogliono combattere, ma mancano di leadership e nessuno vuole diventare il leader", mi ha detto un ex noto capo di una ONG cinese.

"Non c'è molto che noi ambientalisti possiamo fare ora: ti metteresti nei guai se ci provi."

Un ambientalista, che gestiva una ONG cinese che è stata recentemente chiusa, ha detto che la diga dovrebbe inondare i villaggi fino a 100 miglia a monte. Un ex attivista del villaggio nella città di Jinjiang, che sarebbe probabilmente inondato, ha detto che si aspetta che il progetto idroelettrico andrà avanti perché potenti forze economiche e politiche sommergeranno l'opposizione dispersa degli abitanti del villaggio e degli attivisti ambientali. "Ci sono così tante aziende e gruppi di interesse che possiedono le risorse necessarie e il supporto massiccio di vari partiti", ha detto l'ambientalista, che ha chiesto di non essere identificato. "Le ONG ambientali e gli attivisti della comunità sembrano impotenti di fronte a questi gruppi di interesse".

Tutti gli attivisti hanno affermato che l'elevazione dello slogan "Due montagne" di Xi e il restringimento della discussione aperta significano che c'è poco spazio per gli sforzi di base. "Non c'è molto che noi ambientalisti possiamo fare ora", ha detto l'attivista di Jinjiang. "Se ci provi, ti metterai nei guai."

Lui e altri hanno detto che anche il sostegno un tempo forte e vocale tra i giovani in opposizione alle dighe idroelettriche e ad altri progetti è stato eroso nella regione. "Ci sono opinioni mutevoli tra le giovani generazioni", ha detto. "La maggior parte dei giovani si preoccupa del [Longpan] diga, ma non sono attaccati alla terra come lo siamo noi, poiché la maggior parte di loro ora lavora in città lontane. E i più vecchi oppositori del progetto stanno morendo. "

La città di Shigu si trova appena sopra il sito di Longpan proposto, lungo il fiume Yangtze.
Michael Standaert

La trasformazione della provincia dello Yunnan con grandi progetti infrastrutturali fa parte di uno sforzo del Partito Comunista per ridurre la povertà e stabilire grandi basi energetiche nella parte occidentale del paese. Quest'ultimo combinerebbe l'energia idroelettrica con i vicini progetti solari ed eolici per aiutare a contrastare la produzione intermittente di energia. Altri progetti includono lo stoccaggio di acqua pompata per alimentare turbine idroelettriche e la deviazione dell'acqua verso le aree in cui è necessaria.

Ad esempio, il Dianzhong Water Diversion Project – 400 miglia di tubi, per lo più scavati in tunnel attraverso le montagne – utilizzerà una serie di stazioni di pompaggio per deviare le acque da Shigu verso sud-est a Dali e alla fine terminerà vicino a Kunming. Quel progetto è ora in costruzione e, una volta completato, creerebbe la necessità di un serbatoio ad una certa altezza per sostenere il flusso d'acqua attraverso il sistema. Questa sarà probabilmente una motivazione importante per la diga di Longpan, hanno detto i funzionari delle ONG.

Il segno più recente che i pianificatori potrebbero prepararsi a costruire Longpan è stato l'acquisto all'inizio di quest'anno di una quota del 23% della società che possiede i diritti per costruire la diga da China Yangtze Power, la principale sussidiaria della società che gestisce l'enorme Three. Diga delle gole.

Più a nord ea monte del potenziale sito di Longpan, altre due dighe sono in vari stati di approvazione: Xulong, che secondo quanto riferito ha completato una valutazione di impatto ambientale, e Benzilan, vicino a Shangri-la, che potrebbe ottenere l'approvazione in seguito. Insieme a Longpan, questi potrebbero formare una cascata di dighe in quella sezione dello Yangtze per regolare l'acqua e dirottarla verso Dali e Kunming.

Sebbene le dighe pianificate possano ora sembrare inutili, la leadership cinese ritiene che saranno praticabili nel prossimo futuro.

Tutti questi progetti si svolgono vicino ai siti del patrimonio mondiale dell'UNESCO e alle zone cuscinetto.

Queste designazioni sono state fatte per proteggere la biodiversità dei tre fiumi paralleli, sito del patrimonio mondiale, che comprende il corso superiore dello Yangtze, Nu [Salween]. e Lancang [Mekong] fiumi, che comprendono un'area più grande del Parco Nazionale di Yellowstone. Tuttavia, in pratica, i confini delle aree protette, create nel 2003, erano solo per le alture sopra i fiumi e non per gli habitat all'interno delle loro valli, lasciando i corsi d'acqua e le comunità lungo di essi esposti allo sviluppo. L'anno scorso, l'UNESCO ha avvertito di "grandi cambiamenti dei sistemi acquatici" se verranno costruiti più progetti di energia idroelettrica lungo i fiumi.

Poiché rifletterebbe male sugli sforzi della Cina per preservare la biodiversità, è improbabile che il governo annunci qualcosa in merito alla costruzione di Longpan prima del Summit delle Nazioni Unite sulla biodiversità, che avrebbe dovuto tenersi a Kunming nell'ottobre 2020 ma è stato rinviato a maggio del prossimo anno.

Mentre l'energia idroelettrica generata nel sud-ovest della Cina viene spesso sprecata, i funzionari del governo sperano che con migliori collegamenti tra le reti elettriche, l'energia in eccesso verrà trasmessa alle aree più popolose della Cina orientale, nonché al sud-est asiatico. Quindi, mentre le dighe di Longpan, Xulong e Benzilian possono sembrare inutili al momento, la leadership cinese ritiene che saranno praticabili nel prossimo futuro. Tuttavia, gli esperti dicono che con l'ascesa della generazione eolica e solare in Cina, l'abbraccio del paese all'energia idroelettrica svanirà inevitabilmente.

Costruzione di un tunnel d'acqua attraverso le montagne vicino alla città di Lijiang.
Jonathan Zhong

"Sembra sempre più probabile che queste dighe saranno tra le ultime, poiché la Cina allenta la sua fissazione decennale sull'idroelettrico", ha detto Gabriel Lafitte, autore e consulente per lo sviluppo a lungo concentrato sulle questioni ambientali nelle aree tibetane della Cina sud-occidentale.

È improbabile che questa visione consoli gli abitanti dei villaggi più anziani che vivono lungo lo Yangtze superiore che potrebbero dover trasferirsi.

Secondo l'ex attivista di Jinjiang, il calcolo più recente per il risarcimento dei terreni allagati e del trasferimento sarebbe di un massimo di 200.000 yuan a persona, o quasi 30.000 dollari. I calcoli precedenti di un decennio prima erano solo 40.000 yuan per famiglia, ovvero circa $ 6.000. Quei pagamenti più grandi possono alla fine dividere le famiglie facendo appello ai giovani, molti dei quali sono già andati a lavorare nelle aree urbane.

In un'era di condizioni meteorologiche estreme, crescono le preoccupazioni sulla sicurezza delle dighe. Leggi di più.

Un attivista ha detto: "Quella cifra non comprerà i cuori di [older] abitanti dei villaggi, a causa dell'inflazione e del nostro attaccamento alla terra ".

Questa storia è stata prodotta con il supporto dell'Earth Journalism Network di Internews.