Cosa sono i PFAS e perché l’EPA avverte su di loro nell’acqua potabile? Lo spiega uno scienziato della salute ambientale

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“PFA? Cos’è il PFAS?”

Potresti sentire quel termine nelle notizie mentre il governo federale considera nuove regole e linee guida per i prodotti chimici. Anche se l’acronimo è nuovo per te, probabilmente hai già familiarità con ciò che fa PFAS. Questo perché si trovano in tutto, dalle pentole antiaderenti ai tappeti alla sciolina.

PFAS sta per sostanze per- e polifluoroalchiliche, che sono un ampio gruppo di sostanze chimiche prodotte dall’uomo – attualmente stimate in circa 9.000 singoli composti chimici – ampiamente utilizzate nei prodotti di consumo e nell’industria. Possono rendere i prodotti resistenti all’acqua, al grasso e alle macchie e proteggere dal fuoco.

Abbigliamento e cosmetici impermeabili per esterni, tappezzerie e tappeti resistenti alle macchie, imballaggi per alimenti progettati per impedire la fuoriuscita di liquidi o grassi e alcune attrezzature antincendio spesso contengono PFAS. In effetti, uno studio recente ha rilevato che la maggior parte dei prodotti etichettati come resistenti alle macchie o all’acqua conteneva PFAS e un altro studio ha scoperto che questo è vero anche per i prodotti etichettati come “non tossici” o “verdi”. I PFAS si trovano anche in luoghi inaspettati come scioline da sci e snowboard ad alte prestazioni, scioline per pavimenti e dispositivi medici.

A prima vista, PFAS sembra piuttosto utile, quindi potresti chiederti “qual è il problema?”

La risposta breve è che i PFAS sono dannosi per la salute umana e l’ambiente.

Alcune delle stesse proprietà chimiche che rendono attraente il PFAS nei prodotti significano anche che queste sostanze chimiche persisteranno nell’ambiente per generazioni. A causa dell’uso diffuso di PFAS, queste sostanze chimiche sono ora presenti nell’acqua, nel suolo e negli organismi viventi e possono essere trovate in quasi ogni parte del pianeta, compresi i ghiacciai artici, i mammiferi marini, le comunità remote che vivono con diete di sussistenza e nel 98% dei casi del pubblico americano.

L’Agenzia per la protezione dell’ambiente ha recentemente emesso nuovi avvertimenti sul rischio nell’acqua potabile anche a livelli molto bassi.

Rischi per la salute derivanti dall’esposizione a PFAS

Una volta che le persone sono esposte al PFAS, le sostanze chimiche rimangono nei loro corpi per molto tempo – mesi o anni, a seconda del composto specifico – e possono accumularsi nel tempo.

La ricerca dimostra costantemente che i PFAS sono associati a una varietà di effetti negativi sulla salute. Una recente revisione di un gruppo di esperti che esamina la ricerca sulla tossicità dei PFAS ha concluso con un alto grado di certezza che i PFAS contribuiscono a malattie della tiroide, colesterolo elevato, danni al fegato e cancro ai reni e ai testicoli.

I tessuti e i tappeti resistenti alle macchie contengono spesso PFAS. Deagreez tramite Getty Images

Inoltre, hanno concluso con un alto grado di certezza che i PFAS colpiscono anche i bambini esposti in utero, aumentando la loro probabilità di nascere con un peso alla nascita inferiore e rispondendo in modo meno efficace ai vaccini, compromettendo allo stesso tempo lo sviluppo della ghiandola mammaria delle donne, che può avere un impatto negativo sulla madre capacità di allattare.

La revisione ha anche trovato prove che il PFAS può contribuire a una serie di altri disturbi, sebbene siano necessarie ulteriori ricerche per confermare i risultati esistenti: malattie infiammatorie intestinali, ridotta fertilità, cancro al seno e una maggiore probabilità di aborto spontaneo e sviluppare ipertensione e preeclampsia durante la gravidanza . Inoltre, la ricerca attuale suggerisce che i bambini esposti in fase prenatale sono a maggior rischio di obesità, pubertà ad esordio precoce e fertilità ridotta più avanti nella vita.

Nel complesso, questo è un formidabile elenco di malattie e disturbi.

Chi regola il PFAS?

I prodotti chimici PFAS esistono dalla fine degli anni ’30, quando uno scienziato DuPont ne creò uno per caso durante un esperimento di laboratorio. DuPont lo chiamò Teflon, che alla fine divenne un nome familiare per il suo uso sulle padelle antiaderenti.

Decenni dopo, nel 1998, il produttore di Scotchgard 3M ha notificato all’Agenzia per la protezione ambientale che una sostanza chimica PFAS era presente nei campioni di sangue umano. A quel tempo, 3M ha affermato che bassi livelli della sostanza chimica prodotta erano stati rilevati nel sangue delle persone già negli anni ’70.

Nonostante il lungo elenco di gravi rischi per la salute legati ai PFAS e l’enorme quantità di investimenti federali nella ricerca relativa ai PFAS negli ultimi anni, i PFAS non sono stati regolamentati a livello federale negli Stati Uniti.

L’EPA ha emesso avvisi e linee guida sanitarie per due composti PFAS – PFOA e PFOS – nell’acqua potabile, sebbene queste linee guida non siano standard legalmente applicabili. E l’Agenzia per le sostanze tossiche e il registro delle malattie ha un profilo tossicologico per PFAS.

Potrebbero arrivare le regole federali. Il Congresso sta valutando una legislazione per vietare i PFAS in alcuni imballaggi alimentari. L’EPA ha una tabella di marcia per i regolamenti PFAS che sta prendendo in considerazione, compresi i regolamenti sull’acqua potabile. L’amministrazione Biden ha affermato che prevede anche di elencare PFOA e PFOS come sostanze pericolose ai sensi della legge Superfund, una mossa che preoccupa i servizi pubblici e le aziende che utilizzano prodotti o processi contenenti PFAS a causa delle spese di pulizia.

Gli Stati, nel frattempo, hanno intrapreso le proprie azioni per proteggere i residenti dal rischio di esposizione a PFAS.

Almeno 21 stati hanno leggi che prendono di mira i PFAS in vari usi, come negli imballaggi alimentari e nei tappeti. Ma fare affidamento sulle leggi statali impone oneri alle agenzie statali responsabili della loro applicazione e crea un mosaico di normative che, a loro volta, impongono oneri alle imprese e ai consumatori per navigare tra le sfumature normative attraverso i confini statali.

Quindi, cosa puoi fare con PFAS?

Sulla base delle attuali conoscenze scientifiche, la maggior parte delle persone è esposta al PFAS principalmente attraverso la dieta, sebbene l’acqua potabile e l’esposizione all’aria possano essere significative tra alcune persone, specialmente se vivono vicino a industrie o contaminazioni note relative al PFAS.

I modi migliori per proteggere te stesso e la tua famiglia dai rischi associati ai PFAS sono informarti sulle potenziali fonti di esposizione.

I prodotti etichettati come resistenti all’acqua o alle macchie hanno buone probabilità di contenere PFAS. Controlla gli ingredienti sui prodotti che acquisti e fai attenzione ai nomi chimici contenenti “fluor-“. È probabile che anche nomi commerciali specifici, come Teflon e Gore-Tex, contengano PFAS.

Controlla se ci sono fonti di contaminazione vicino a te, come l’acqua potabile o le industrie legate ai PFAS nell’area. Alcuni stati non testano o segnalano la contaminazione da PFAS, quindi l’assenza di informazioni prontamente disponibili non significa necessariamente che la regione sia esente da problemi di PFAS.

Per ulteriori informazioni sui PFAS, consultare i siti Web dell’Agenzia per le sostanze tossiche e il registro delle malattie, dell’EPA e dei Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie o contattare il dipartimento della salute pubblica statale o locale.

Se ritieni di essere stato esposto a PFAS e sei preoccupato per la tua salute, contatta il tuo medico. L’Agenzia per le sostanze tossiche e il registro delle malattie ha un succinto rapporto per aiutare gli operatori sanitari a comprendere le implicazioni cliniche dell’esposizione a PFAS.