Dopo il ritorno, le paludi dell’Iraq meridionale si stanno prosciugando

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Tre anni fa, le vaste paludi della provincia di Dhi Qar, nel sud dell’Iraq, erano fiorenti. I pescatori scivolavano in barchini attraverso distese di acqua ferma tra vasti canneti, mentre i bufali facevano il bagno tra la vegetazione verde. Ma oggi quelle zone umide, parte delle vaste paludi mesopotamiche, si sono ridotte a stretti canali di acqua inquinata delimitati da terra screpolata e salata. Centinaia di pesci disseccati punteggiano gli argini dei corsi d’acqua, insieme alle carcasse di bufali d’acqua avvelenati dall’acqua salina. La siccità ha arido decine di migliaia di ettari di campi e frutteti e i villaggi si stanno svuotando mentre i contadini abbandonano la loro terra.

Per la loro biodiversità e il loro significato culturale, nel 2016 le Nazioni Unite hanno nominato le paludi mesopotamiche – che storicamente si estendevano tra i 15.000 e i 20.000 chilometri quadrati nella pianura alluvionale dei fiumi Tigri ed Eufrate – Patrimonio mondiale dell’UNESCO. Le paludi costituivano uno dei più grandi sistemi di delta interni del mondo, un’oasi sorprendente in un ambiente estremamente caldo e arido, che ospita 22 specie a rischio di estinzione a livello globale e 66 specie di uccelli a rischio.

Ma ora questo ecosistema – che comprende saline alluvionali, paludi e laghi d’acqua dolce – sta collassando a causa di una combinazione di fattori meteorologici, idrologici e politici. I fiumi si stanno rapidamente restringendo e il terreno agricolo che un tempo coltivava quantità di orzo e grano, melograni e datteri sta spazzando via. Il disastro ambientale sta danneggiando la fauna selvatica e spingendo decine di migliaia di arabi delle paludi, che hanno occupato quest’area per 5.000 anni, a cercare mezzi di sussistenza altrove.

“La situazione nelle paludi ora è peggiore di quando Saddam stava cercando di distruggerle”, dice un ingegnere idrico iracheno.

Gli esperti avvertono che, a meno che non venga intrapresa un’azione radicale per garantire che la regione riceva acqua adeguata – e gestisca meglio ciò che rimane – le paludi dell’Iraq meridionale scompariranno, con conseguenze radicali per l’intera nazione poiché agricoltori e pastori abbandoneranno la loro terra per aree urbane già affollate e la perdita di produzione porta all’aumento dei prezzi dei prodotti alimentari.

Le paludi mesopotamiche sono spesso indicate come la culla della civiltà, poiché gli antropologi ritengono che sia qui che l’umanità, circa 12.000 anni fa, iniziò la sua transizione su larga scala da uno stile di vita di caccia e raccolta a uno di agricoltura e insediamento. Comprendendo quattro paludi separate, la regione è stata storicamente sede di una gamma unica di pesci e avifauna, fungendo da habitat invernale per gli uccelli migratori e sostenendo una pesca produttiva di gamberi e pesci pinna.

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Ma all’inizio degli anni ’90, Saddam Hussein iniziò a distruggere sistematicamente le paludi, bombardandole e prosciugandole per sfrattare e punire gli arabi delle paludi per aver partecipato alle rivolte contro il suo regime. Alla fine, la campagna del presidente iracheno ha ridotto del 90 per cento i livelli delle acque delle paludi. Dopo la guerra in Iraq, il nuovo governo e Marsh Arabs iniziarono a smantellare argini e opere di drenaggio; un successivo progetto di reidratazione implementato dalle Nazioni Unite ha riportato il ripristino delle acque superficiali e della vegetazione al 58% delle dimensioni originali della palude entro il 2006. la loro patria per riprendere la raccolta delle canne, la coltivazione dei raccolti, l’allevamento di bufali d’acqua e la pesca.

Immagini satellitari in falsi colori delle paludi mesopotamiche nel 1972; nel 2003, dopo essere stato prosciugato da Saddam Hussein; nel maggio 2019, dopo essere stato parzialmente restaurato; e nel maggio 2022, nel terzo anno di una grave siccità. Fonte: Landsat 1 tramite US Geological Survey

Le paludi e le zone cuscinetto circostanti coprono attualmente circa 4.000 chilometri quadrati, ma i recenti guadagni ambientali sono nuovamente compromessi mentre l’Iraq entra nel suo quarto anno di siccità. A monte, sia in Turchia che in Iran, continuano a proliferare nuove dighe e deviazioni, senza coordinamento o cooperazione internazionale, sui fiumi che forniscono quasi tutta l’acqua dell’Iraq.

Lo scorso luglio, il governo iracheno ha affermato che le sue riserve idriche erano diminuite del 60% rispetto all’anno precedente. I bassi corsi d’acqua hanno lasciato completamente prosciugate vaste distese di palude. Senza acqua per l’irrigazione, gli agricoltori non piantano. Senza radici per trattenere il suolo, la desertificazione incombe.

“La situazione nelle paludi ora è peggiore rispetto a quando Saddam cercava di distruggerle”, afferma il dott. Hayder A. Al Thamiry, professore di ingegneria delle risorse idriche all’Università di Baghdad che lavora per il Centro governativo per il ripristino delle paludi irachene. e zone umide (CRIMW). Questo perché a quel tempo l’acqua scorreva ancora dall’Iran nelle paludi di Huwaizah dell’Iraq orientale, mantenendo in vita almeno quella parte del sistema. Ma da quando l’Iran, nel 2009, ha completato la costruzione di uno sbarramento lungo 56 chilometri lungo il confine con l’Iraq, l’acqua non scorre più nell’Huwaizah durante i periodi di siccità. Ora tutte le paludi, dice Al Thamiry, “stanno soffrendo molto”.

Le basse portate del fiume hanno effetti a catena sulla qualità dell’acqua che rimane. Oggi l’acqua del mare penetra fino a 189 chilometri a monte del Golfo Persico e ha distrutto più di 24.000 ettari di terreni agricoli e 30.000 alberi. Senza inondazioni di acqua dolce, gli inquinanti dell’agricoltura, dell’industria petrolifera e del gas e delle acque reflue sono diventati più concentrati.

Alcuni degli arabi delle paludi sfollati hanno abbandonato il loro stile di vita tradizionale e si sono trasferiti in città come Bassora e Baghdad.

Il cambiamento climatico sta, ovviamente, peggiorando le cose: la diminuzione delle precipitazioni (l’Iraq ha visto precipitazioni record negli ultimi anni) e l’aumento delle temperature, che accelerano l’evaporazione da bacini e corsi d’acqua. Secondo il Programma delle Nazioni Unite per l’ambiente, l’Iraq è il quinto paese più vulnerabile agli impatti del cambiamento climatico. “Negli ultimi due anni c’è stata costantemente meno pioggia, meno acqua, meno produttività dalla terra e un numero crescente di tempeste di polvere”, ha detto il dottor Salah El Hajj Hassan, rappresentante dell’Organizzazione delle Nazioni Unite per l’alimentazione e l’agricoltura in Iraq.

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Anche la cattiva gestione ha un prezzo. L’infrastruttura idrica irachena non è stata sufficientemente mantenuta o modernizzata; fossati e canali non rivestiti perdono acqua nel terreno; e le interruzioni di corrente ostacolano il pompaggio e lo stoccaggio dell’acqua. Spesso, gli agricoltori inondano i loro campi per irrigare, piuttosto che usare metodi di irrigazione più parsimoniosi e mirati, e gli abitanti dei villaggi scavano pozzi illegali e deviano l’acqua dai fiumi condivisi.

L’abbassamento del livello dell’acqua ha causato ingenti perdite di raccolto, rendendo sempre più difficile per milioni di iracheni nutrire le proprie famiglie. Secondo un’indagine sulle famiglie nelle province di Anbar, Bassora, Dohuk, Kirkuk e Ninewa condotta l’estate scorsa dall’organizzazione no-profit Norwegian Refugee Council (NRC), un quarto degli intervistati – nelle paludi e oltre – ha registrato un fallimento del raccolto di grano superiore al 90%. per mancanza di acqua. Una famiglia su tre intervistata ha ridotto l’area di terra coltivata e il 42% delle famiglie ha dichiarato che la produzione di orzo, frutta e verdura è diminuita rispetto alla precedente stagione di raccolta.

Un pesce morto sulla terra secca nelle paludi centrali dell’Iraq nel giugno 2021. ASAAD NIAZI / AFP via Getty Images

Dall’inizio della scorsa estate fino alla fine di ottobre, più di 2.000 famiglie sono state costrette ad abbandonare le proprie case a causa della ritirata delle paludi, secondo El-Hajj Hassan della FAO. Alcuni degli sfollati si sono trasferiti in aree paludose che hanno ancora acqua, mentre altri hanno abbandonato il loro stile di vita tradizionale e si sono trasferiti in città come Bassora o Baghdad.

Le tensioni tra coloro che rimangono nelle paludi stanno aumentando e i consulenti per la sicurezza ritengono che la scarsità d’acqua, e in particolare la scomparsa delle paludi, possa influire sulla sicurezza nazionale. Secondo Eimear Hennessy, ex analista del rischio per G4S Consulting, “le migliaia di persone che sono state sradicate e impoverite dalla crisi in corso nelle paludi mesopotamiche sono probabilmente più suscettibili al reclutamento da parte di attori non statali” – milizie e terroristi gruppi – “che fanno promesse di un futuro attraente”.

Secondo Nature Iraq, il recente prosciugamento delle paludi ha innescato un crollo della diversità della fauna selvatica, con il crollo delle popolazioni di Binni, un pesce bruno-dorato molto apprezzato dagli arabi delle paludi. “Duemila pescatori registrati ufficialmente hanno perso la loro fonte di reddito e ora sono disoccupati”, ha dichiarato a ottobre Saleh Hadi, la direzione dell’agricoltura di Dhi Qar.

L’Iraq ha negoziato con i suoi vicini per consentire a più acqua di fluire attraverso i suoi confini, ma la situazione non è migliorata.

Prima della siccità, l’anatra verde acqua marmorizzata, elencata come quasi minacciata dall’Unione internazionale per la conservazione della natura, sembrava prosperare nelle paludi, così come la cannaiola di Bassora in via di estinzione e il nativo Iraq Babbler. Ma con l’abbassamento del livello dell’acqua, ha detto Nature Iraq, questi uccelli sono visti molto meno frequentemente.

Anche il bestiame soffre. I bufali d’acqua, che pascolano nei fiumi, ora hanno difficoltà a trovare acqua pulita e cibo sufficiente; migliaia sono morti a causa di malattie e malnutrizione. “I bassi livelli dell’acqua stanno avendo un impatto devastante sugli allevatori di bufali”, ha dichiarato Samah Hadid, portavoce dell’NRC. “Gli allevatori di bufali con cui stiamo parlando stanno diventando sempre più disperati”.

Con il peggioramento delle prospettive per le comunità che vivono nelle paludi irachene, le ONG stanno promuovendo azioni che potrebbero ridurre l’impatto della siccità, compresi gli investimenti nel filtraggio dell’acqua e nei sistemi di trattamento per le aree con alti livelli di salinità. Stanno spingendo le autorità irachene, a livello nazionale e regionale, a raccogliere più dati sui flussi idrici e sugli impatti della scarsità, ea migliorare la regolamentazione delle falde acquifere per prevenire il pompaggio eccessivo, che diminuisce la quantità e la qualità delle acque sotterranee.

Le paludi mesopotamiche nel 1975. Gli arabi delle paludi vivevano in questo villaggio di case di canne intrecciate. Nik Wheeler/Corbis tramite Getty Images

Il governo iracheno sta fornendo ad alcuni coltivatori di grano grano tollerante al sale; gli allevatori stanno lavorando su barbabietole da zucchero resistenti alla siccità; e gli accademici stanno sostenendo programmi che offrano formazione sulla gestione dei conflitti alle comunità che stanno lottando per condividere equamente le risorse idriche.

Per anni, l’Iraq ha negoziato con i suoi vicini a monte per consentire a più acqua di fluire attraverso il suo confine, ma la situazione non è migliorata. Nel gennaio del 2022, l’Iraq ha annunciato che avrebbe citato in giudizio l’Iran presso la Corte internazionale di giustizia per aver interrotto il suo accesso all’acqua, ma il caso non è andato avanti. Lo scorso luglio, l’Iraq ha chiesto alla Turchia di aumentare la quantità di acqua che scorre a sud verso l’Iraq. Entrambe le parti hanno convenuto che una “delegazione tecnica” irachena avrebbe visitato la Turchia per valutare i livelli dell’acqua dietro le dighe turche, ma la Turchia non ha accettato la responsabilità per la scarsità d’acqua dell’Iraq. Invece, l’ambasciatore turco in Iraq, Ali Riza Güney, ha accusato gli iracheni di “sperperare” le loro risorse idriche e ha invitato la nazione a ridurre lo spreco idrico ea modernizzare i suoi sistemi di irrigazione.

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Secondo il Programma Alimentare Mondiale delle Nazioni Unite e la FAO, il nuovo anno dovrebbe portare precipitazioni al di sotto della media nella regione. Con il peggioramento degli impatti del cambiamento climatico e nessun prevedibile miglioramento nella gestione dell’acqua, le prospettive per le paludi mesopotamiche irachene e per le comunità che vi dipendono sembrano fosche.

Correzione, 11 gennaio 2023: Una versione precedente di questo articolo citava erroneamente Samah Hadid del Consiglio norvegese per i rifugiati. Non ha detto che le paludi mesopotamiche potrebbero essere quasi completamente spazzate via entro due anni.