ecco come possiamo renderlo più sostenibile

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La pandemia ci ha mostrato lo straordinario potenziale della salute digitale per combattere le disuguaglianze sanitarie globali fornendo un accesso più ampio all'assistenza sanitaria: nonché informando meglio le nostre risposte alle crisi sanitarie.

Strumenti come dispositivi di monitoraggio indossabili, consultazioni video e persino chat-bot guidati dall'intelligenza artificiale possono fornire assistenza a distanza e spesso costano meno di un incontro faccia a faccia con un medico o un infermiere. Questo, a sua volta, può migliorare l'accesso globale a cure di alta qualità.

Durante la pandemia, essere in grado di raccogliere dati in tempo reale dai casi in tutto il mondo è stato fondamentale per le risposte locali e globali per combattere il virus e seguirne i progressi. Anche l'analisi dell'apprendimento automatico delle sequenze di geni virali, le app mobili track-and-trace e i servizi di telemedicina hanno svolto la loro parte. Ma con l'accelerazione di questo monumentale spostamento verso la salute digitale, le questioni ambientali che solleva vengono spesso trascurate.

Nove raccomandazioni della Dichiarazione di Riyadh sulla sanità digitale.
RGDHS 2020

Il cambiamento climatico colpisce in modo sproporzionato i paesi in via di sviluppo. I luoghi che già affrontano problemi di salute sono ulteriormente soggetti agli effetti sulla salute dei cambiamenti ambientali. Inoltre, considerando che le emissioni dei dispositivi informatici, dei data center e delle reti di comunicazione rappresentano già fino al 4% delle emissioni globali di carbonio, escludere i fattori ambientali dai dibattiti sulla salute digitale è un'omissione significativa.

Mentre continuiamo a implementare questa infrastruttura indispensabile, dobbiamo anche valutare come possiamo ridurre al minimo il suo impatto ambientale. La mia ricerca mostra tre modi principali in cui le tecnologie sanitarie digitali possono contribuire al cambiamento ambientale e cosa si può fare.

Miniere verdi

In primo luogo, le materie prime necessarie per produrre tecnologie sanitarie digitali, inclusi strumenti robotici, smartphone e fotocamere, vengono prelevate dalle miniere, che si trovano principalmente nei paesi in via di sviluppo.

Le fuoriuscite di rifiuti tossici che possono verificarsi durante l'estrazione di questi materiali creano un grave degrado ambientale, esponendo potenzialmente i lavoratori a tossine pericolose. Nel frattempo, all'altra estremità del processo, la cattiva gestione dei dispositivi elettrici scartati può anche rilasciare sostanze chimiche tossiche nell'ambiente, creando gravi rischi per la salute delle popolazioni locali, inclusi danni agli organi.

Inoltre, il carbonio necessario per produrre dispositivi elettronici costituisce circa l'8% di tutto il carbonio prodotto a livello globale. L'aumento della domanda di dispositivi guidata dall'espansione della salute digitale non farà altro che aumentare le emissioni.

Passi che includono lo sviluppo di "estrazione verde" – pratiche minerarie che riducono al minimo i danni ambientali e le emissioni massimizzando il riciclaggio e l'efficienza della catena di approvvigionamento – sono vitali per proteggere il nostro pianeta insieme alla nostra salute.

Cloud computing verde

In secondo luogo, dalle cartelle cliniche elettroniche ai dati biometrici raccolti dalle tecnologie indossabili, l'industria della salute digitale produce grandi quantità di informazioni. I dati sulla salute rappresentano circa il 30% dei dati mondiali.

Gli strumenti per la salute digitale, come le app relative al COVID, stanno generando sempre più dati a livello globale.
Marco Verch/Flickr, CC BY

Questi dati e le informazioni che forniscono sulla salute della popolazione sono fondamentali per migliorare la salute delle persone. Ma a causa dell'elettricità necessaria per eseguire gli enormi server che ospitano i servizi cloud, l'archiviazione sicura dei dati nel cloud può richiedere fino a un milione di volte più energia rispetto al salvataggio dei dati direttamente sui dispositivi.

Per ridurre l'impatto ambientale dei data center, iniziative come il cloud computing verde (che mira a un'elaborazione dei dati a impatto zero, ad esempio investendo nelle compensazioni di carbonio) e la virtualizzazione (che riduce il numero fisico di server necessari per archiviare i dati spostando dati ai server virtuali) dovrebbero diventare priorità chiave.

Anche i costi del carbonio per l'esecuzione dell'intelligenza artificiale e delle tecnologie sanitarie blockchain per supportare meglio i pazienti sono significativi. Pertanto, è necessario implementare l'uso di tecnologie rispettose dell'ambiente come il minuscolo apprendimento automatico e l'intelligenza artificiale compatta, che riducono le dimensioni e la potenza del software.

Verde IT

In terzo luogo, dobbiamo considerare se è probabile che si concretizzi la promessa che la salute digitale ridurrà le emissioni di carbonio grazie alla riduzione dei viaggi verso i centri di salute fisica.

Sebbene l'aumento della tecnologia di telemedicina significhi che più pazienti accedono all'assistenza sanitaria dalle loro case o luoghi di lavoro, è stato dimostrato che queste riduzioni dei viaggi locali hanno effetti minimi sulle emissioni e diventano convenienti solo quando la telemedicina sostituisce i viaggi locali di almeno 7,2 km (o poco più di quattro miglia).

Una preoccupazione più urgente – e trascurata –, tuttavia, è il costo associato all'alloggiamento di grandi operazioni di telemedicina nei call center. Come per i server cloud, i centri di telecomunicazione necessitano di grandi quantità di energia per alimentare e raffreddare le apparecchiature.

I server necessari per ospitare i dati sanitari digitali consumano enormi quantità di energia.
Wikimedia

Il servizio sanitario nazionale si è recentemente impegnato a raggiungere un'impronta di carbonio netta pari a zero entro il 2040. Tuttavia, come indica il recente rapporto dell'IPCC che valuta lo stato del clima mondiale, il cambiamento deve essere più rapido.

Nelle Filippine, sede di un grande hub di operatori internazionali di telemedicina, le tecnologie dell'informazione verde come le apparecchiature per ufficio riciclabili e il lavoro a distanza vengono utilizzate per ridurre i costi ambientali associati alla comunicazione. Tali pratiche devono diventare comuni.

Per quanto possibile, le iniziative ecologiche dovrebbero essere adottate in tutto il settore sanitario. Il problema è che molte tecnologie sanitarie digitali derivano da decisioni progettuali al di là del campo della sanità: quindi anche il big tech deve fare la sua parte nella creazione di sistemi più sostenibili.

Senza intraprendere tali misure, corriamo il rischio che la salute digitale porti solo a ulteriori oneri sanitari globali, in particolare tra le popolazioni più vulnerabili del mondo.

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