Grazie al Coronavirus, veniamo davvero seppelliti nella plastica

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Alcuni mesi fa, all'inizio del blocco per il COVID-19, temevo che stessimo per essere seppelliti nella spazzatura. La mia collega Katherine Martinko ha supplicato i lettori di non lasciare che questa pandemia rovini la lotta contro la plastica monouso. Ahimè, i polli da asporto sono tornati al pettine; grazie alla pandemia, stiamo usando più plastica monouso che mai, stiamo riciclando meno che mai e in molti casi non ci preoccupiamo nemmeno di raccogliere dopo noi stessi.

Saabira Chaudhuri scrive sul Wall Street Journal di come "la riapertura del mondo dai blocchi del coronavirus è avvolta in plastica, la maggior parte della quale non sarà mai riciclata".

Il virus ha dato un nuovo punto d'appoggio alla plastica monouso precedentemente criticata per i rifiuti che generano. Per arginare la trasmissione di Covid-19, i bar servono bevande in bicchieri di plastica, i supermercati avvolgono frutta sfusa e prodotti da forno in plastica e gli uffici aggiungono rivestimenti in plastica a qualsiasi cosa, dalle maniglie delle porte ai pulsanti degli ascensori.

La maggior parte delle materie plastiche richieste sono anche le più difficili da riciclare, come borse, involucri e buste. La domanda di imballaggi flessibili è aumentata del 10% e non mostra segni di cedimento; un produttore afferma: "Finché il virus sarà presente, le persone continueranno a comprare confezionate". Anche l'intero settore delle pressioni sulla plastica è al lavoro.

Alcuni divieti sui sacchetti della spesa di plastica sono stati annullati o le tasse sono state revocate, a causa delle preoccupazioni che alternative riutilizzabili potrebbero diffondere il virus.
L'industria della plastica sta facendo pressioni affinché vengano eliminati ulteriori divieti. La Plastics Industry Association ha recentemente chiesto al segretario alla salute e ai servizi umani Alex Azar di parlare contro i divieti, dicendo che sono "un rischio per la sicurezza pubblica".

Secondo l'Economist, non è solo la domanda dei consumatori; sono anche tutti i dispositivi di protezione usa e getta utilizzati negli ospedali e le maschere e i guanti che le persone indossano durante lo shopping. "I dati sono difficili da reperire ma, ad esempio, il consumo di plastica monouso potrebbe essere cresciuto del 250-300%" Poi c'è tutto il packaging che viene fornito con l'ordine online.

Le merci sono spesso confezionate in plastica composta da più strati. Ciò mantiene il contenuto al sicuro nelle stive degli aerei e nei camion di consegna. Inoltre, rende quasi impossibile riciclare la plastica. Allo stesso tempo, le masse bloccate hanno consumato consegne a domicilio dai ristoranti in numeri record. Le vendite del primo trimestre di Uber Eats, una delle più grandi app di consegna di ristoranti d'America, ad esempio, sono aumentate del 54% anno su anno. Ogni porzione in più di curry, o salsa all'aglio, significa più rifiuti di plastica.

Guanti di plastica per strada.
Jamie McCarthy/Getty Images

Mentre utilizziamo più plastica, il riciclaggio è crollato. A causa del calo del prezzo del gas naturale e del petrolio, la plastica vergine è più economica che mai e il materiale riciclato ha un valore negativo; costa di più per raccogliere e separare di quanto ne valga la pena. Nessuno vuole nemmeno toccarlo, quindi i comuni lo stanno semplicemente scaricando o bruciando. Come ha notato Melissa Breyer, gran parte di essa sta trovando la sua strada negli oceani dove diventa "l'amianto dei mari", come Dan Parsons, direttore dell'Energy and Environment Institute presso l'Università di Hull, dice all'Economist.

Ma ciò che preoccupa Parsons è che gli anni trascorsi a cercare di cambiare l'atteggiamento del pubblico nei confronti della plastica monouso potrebbero ora andare persi. I risultati preliminari della ricerca condotta dal suo team suggeriscono che il pubblico è tornato alla sua precedente spensieratezza nei confronti dei rifiuti di plastica.

La spiaggia di Bournemouth, 25 giugno 2020.
Finnbarr Webster/Getty Images

Poi c'è il fatto deprimente che così tante persone sono tornate a formarsi dopo il blocco, dirigendosi verso la spiaggia e il parco e lasciando solo schifezze (in senso figurato e letterale) ovunque. Jo Ellison del Financial Times descrive la scena a Bournemouth, in Inghilterra:

Cinquanta tonnellate di spazzatura sono state raccolte sulla spiaggia di Bournemouth all'indomani di un'ondata di caldo in cui mezzo milione di persone è sceso sulle sue sabbie e ha consegnato uno spettacolo horror di immagini che ha ricordato i giri dell'inferno più caldi di Dante. "La vista e l'odore erano orrendi, come niente che abbia mai visto prima", ha detto Peter Ryan, dei Dorset Devils, un gruppo di volontari locali per la raccolta dei rifiuti, parlando con The Guardian. “C'era odore di erba, urina ed escrementi, e abbiamo trovato così tante bottiglie di birra vuote. C'erano lattine, involucri, salviettine umidificate e persino mutande. È stato orribile".

Ellison, come chi scrive, pensava che le persone avrebbero imparato ad amare le strade vuote e i cieli limpidi, e che tutti noi avremmo potuto uscirne in un mondo migliore, più pulito e più sano. Sembra non esserlo.

Sembra una tragedia che la pandemia sia diventata così rapidamente un'aggiunta di una catastrofe ambientale ancora più pericolosa. O che noi che abbiamo ripetuto a pappagallo per settimane come avremmo fatto meglio in futuro siamo ricaduti su abitudini disgustose nel giro di pochi giorni caldi.

Baker Beach, San Francisco, 26 maggio 2020.
Justin Sullivan/Getty Images

Non può durare. gli stessi problemi che hanno portato all'invenzione del riciclaggio, ovvero discariche traboccanti e spazzatura ovunque, solleveranno di nuovo le loro brutte teste. Il riciclaggio era una farsa, e non cadere nemmeno in questa roba di economia circolare e riciclaggio chimico; qualcuno deve ancora pagare per raccogliere tutto e separarlo, e ci vuole un'enorme quantità di energia per bollire tutta quella plastica fino ai suoi costituenti. È tutto solo Riciclaggio 2.0, un metodo per mantenere viva la festa della plastica monouso.

Bruciati una volta, i comuni ei governi possono essere due volte timidi e questa volta chiedono la responsabilità del produttore e depositi su tutto. Questo è l'unico modo per affrontare il problema post-pandemia: far pagare in anticipo a tutti, dal produttore al consumatore, il costo reale e totale della gestione della plastica e puntare a una società a rifiuti zero.