I blocchi COVID-19 hanno migliorato la qualità dell'aria in alcune città, facendo luce su come ridurre l'inquinamento

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Per combattere la diffusione del COVID-19, molti paesi hanno imposto misure drastiche che hanno ridotto l'attività economica. Scuole e negozi sono stati chiusi, i viaggi aerei sono stati vietati e alcune città sono state completamente bloccate.

Sebbene queste misure abbiano causato difficoltà economiche, il nostro studio mostra che hanno anche migliorato notevolmente la qualità dell'aria. L'inquinamento atmosferico nelle aree urbane è diminuito fino al 45% durante il blocco, con miglioramenti della qualità dell'aria persistenti anche dopo la revoca delle misure di blocco.

Attingendo alla nostra esperienza in economia ambientale e politica economica, i nuovi risultati di questo studio evidenziano il potenziale per le politiche ambientali intelligenti per ricostruire meglio concentrandosi su un'economia sostenibile.

Effetti ambientali disuguali dei blocchi

L'inquinamento atmosferico è una grave minaccia per la salute umana. È direttamente correlato ad attività economiche come i trasporti, la produzione di energia, l'industria, l'agricoltura e l'uso domestico di energia per il riscaldamento e la cucina.

Sebbene la maggior parte dei blocchi abbia ridotto direttamente e sostanzialmente i trasporti e l'attività industriale, l'impatto dei blocchi sull'agricoltura, l'uso domestico di energia e la produzione di energia sono spesso indiretti e più complessi.

La principale fonte di inquinamento atmosferico varia da regione a regione ed è fondamentale per comprendere i diversi impatti ambientali dei blocchi in tutto il mondo. Mentre i trasporti e le attività industriali sono le principali fonti di inquinamento nelle aree urbane dei paesi sviluppati, inclusi il Nord America e l'Europa, l'uso residenziale di energia, l'agricoltura e la produzione di energia sono tra le principali fonti di inquinamento atmosferico in molte aree urbane dell'Asia, del Sud America e Africa.

L'inquinamento atmosferico è diminuito a Parigi in risposta alle misure di blocco nell'aprile 2020.
(AP Photo / Michel Euler))

Il nostro studio ha mostrato che, mentre la maggior parte delle aree ha registrato una riduzione dell'inquinamento atmosferico in risposta alle misure di blocco, altre aree hanno visto solo piccoli miglioramenti o addirittura un deterioramento della qualità dell'aria. Quelle aree che hanno registrato miglioramenti della qualità dell'aria avevano l'industria o i trasporti come la principale fonte di inquinamento. Le aree senza cambiamenti o deterioramento della qualità dell'aria erano spesso le stesse regioni in cui le principali fonti di inquinamento includono l'agricoltura, la combustione di biomasse residenziali o la produzione di energia, tra cui Grecia, Giappone e Colombia.

Questi risultati evidenziano la complessità del rapporto tra economia e ambiente. L'opinione comune è che l'attività economica è dannosa per l'ambiente. Mentre scopriamo e confermiamo questa relazione negativa, troviamo anche aree in cui l'ambiente è resiliente all'attività economica.

Ricostruire meglio: un'economia sostenibile

Precedenti ricerche sullo sviluppo economico hanno mostrato che la composizione delle economie cambia durante il processo di crescita economica, spesso da economie agricole a quelle industriali e quindi a quelle a servizio. L'impatto ambientale dello sviluppo economico può quindi essere positivo quando il passaggio a una produzione più pulita compensa eccessivamente il danno ambientale derivante dall'aumento della produzione.

I nostri risultati sull'impatto globale dei blocchi COVID-19 sulla qualità dell'aria suggeriscono che tali relazioni possono esistere anche a breve termine, quando le persone rispondono alle restrizioni COVID passando ad altre attività più altamente inquinanti, come l'aumento dell'inquinamento da riscaldamento, che sono meno influenzati dai blocchi.

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Guardando al futuro, i nostri risultati suggeriscono che le politiche per migliorare la qualità dell'aria devono tenere conto di queste diverse risposte alla regolamentazione. Regolare solo alcune attività può portare a risultati ambientali peggiori se l'attività economica si sposta verso azioni più inquinanti.

Una migliore risposta politica, confermata dai nostri risultati, dovrebbe comportare incentivi che spostino le economie verso una produzione e un consumo più puliti di beni e servizi. Le politiche di mercato come i sistemi cap-and-trade o le tasse sulle attività inquinanti fanno esattamente questo.

Creando un costo per l'inquinamento attraverso le tasse o i prezzi delle quote, queste politiche incentivano l'innovazione e gli investimenti nelle tecnologie verdi. I nostri risultati, in tandem con le ampie lezioni dall'esperienza delle tasse sul carbonio e dei sistemi cap-and-trade per ridurre le emissioni di gas a effetto serra, possono essere utilizzati per informare la progettazione di politiche ambientali intelligenti.

Sebbene lo stesso COVID-19 e le misure di contenimento associate abbiano avuto conseguenze tragiche per le società, funge anche da esperimento naturale senza precedenti che ci aiuta a comprendere meglio la relazione tra attività economica e ambiente. Il nostro studio fornisce lezioni fondamentali per ricostruire meglio, soprattutto se si considera un'economia sostenibile in un mondo post-COVID.