I maestosi giganti avvantaggiano tutta l'umanità

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Immagina l'albero più perfetto sulla Terra: uno che supera tutti gli altri in magnificenza, dimensioni, altezza, produttività, architettura e capacità di attirare migliaia di litri d'acqua, ma resiste meravigliosamente a siccità, fuoco, insetti, malattie, colate di fango, inondazioni e vento; e possiede una squisita biodiversità nella sua corona. Allora, e solo allora, come disse il naturalista e fondatore del Sierra Club John Muir, conosceresti i "Re della foresta, il più nobile di una razza nobile": l'immortale Sequoia sempervirens, altrimenti nota come sequoia costiera.

La discendenza diretta delle sequoie costiere può essere fatta risalire a 144 milioni di anni fa, all'inizio del periodo Cretaceo. All'epoca il Tyrannosaurus rex stava iniziando a governare per oltre 40 milioni di anni poiché nessun rettile o animale ha raggiunto da allora. Le sequoie appartengono al gruppo di piante noto come Taxodaciae, ed erano le più diffuse di tutte le conifere che abitavano il pianeta Terra.

Doppio meccanismo riproduttivo

Le sequoie sono considerate uniche per molte ragioni. Sono in grado di riprodursi sia dal seme che da un organo lignotubero alla base dell'albero appena sotto il suolo. Nessun'altra conifera possiede questo doppio meccanismo: spara le radici dalla sua base. È un tratto diffuso tra la razza più avanzata di alberi chiamati angiosperme o latifoglie che si sono evoluti circa 80 milioni di anni dopo la nascita delle sequoie. Le angiosperme devono la loro esistenza agli impollinatori – come api, falene, pipistrelli e uccelli.

L'albero vivente più alto sulla Terra è una sequoia costiera di 379,3 piedi. È più alto della Statua della Libertà o l'equivalente di un grattacielo di 38 piani. Quell'albero nacque probabilmente al tempo in cui Gesù Cristo camminò sulla Terra. Trasporta ben oltre 1 miliardo di aghi, sufficienti per coprire un campo di calcio.

Resistente al fuoco e al marciume

Le sequoie immagazzinano migliaia di litri d'acqua, quindi nei mesi estivi asciutti non finiscono mai e di conseguenza probabilmente crescono 12 mesi all'anno. Il legno non contiene pece appiccicosa come pini, abeti, abeti rossi e larici e quindi non brucia facilmente. La corteccia da 20 pollici o più spessa è un eccellente isolante: nel nord del suo raggio, le frequenze di fuoco sono nell'ordine degli eventi da 600 a 800 anni. La corteccia è ricca di acido tannico e il legno è pieno di oli essenziali volatili che lo rendono molto resistente alla putrefazione. Sebbene gli insetti infestino le sequoie, nessuno può uccidere singolarmente alberi maturi.

Le sequoie costiere sono sopravvissute ai cambiamenti climatici, agli sconvolgimenti geologici e alle ere glaciali. Oggi esistono solo lungo una stretta striscia di terra lunga circa 435 miglia che si estende dal sud-ovest dell'Oregon al Big Sur. Ci sono tre popolazioni distinte: settentrionale, centrale e meridionale.

Hanno adattamenti che consentono loro di vivere almeno duemila anni. Le sequoie hanno la capacità di aspirare l'acqua dalla nebbia in modo che durante i periodi di siccità estiva possano continuare a crescere. Come tutti gli alberi, le loro radici hanno una partnership con un fungo del suolo chiamato micorrize, per cui il fungo si nutre dello zucchero delle radici degli alberi e in cambio fornisce umidità e nutrienti aggiuntivi alle radici. Le particolari micorrize associate alle sequoie conferiscono anche resistenza alla siccità alle radici della sequoia, nel caso in cui si verifichi un imprevisto prolungato periodo di siccità.

Una foresta sopra una foresta

La vera storia si verifica in cima agli alberi. Le sequoie possono germogliare una foresta sopra una foresta: gli scienziati pensano che questo sia in risposta a danni meccanici e per cercare più luce disponibile doveva essere catturata per produrre più cibo.

Le fusioni da ramo a ramo, da ramo a tronco e da tronco a tronco sono comuni in molti degli antichi alberi settentrionali. Questi diventano fonti per immagazzinare e condividere acqua e sostanze nutritive e stabilizzare la corona durante le tempeste invernali. Queste foreste sopra le foreste promuovono la biodiversità.

Sulle cime degli alberi ci sono stuoie di felce saturate di 500 anni (piccoli laghi) delle dimensioni di grandi minivan che pesano più di 551 libbre. L'istituto di conservazione Global Forest Science di Banff e Los Angeles ha trovato copepodi acquatici (creature d'acqua dolce in miniatura) a 230 piedi sopra la Terra che vivono nei laghi muschiosi. Prima della loro scoperta, queste creature erano note per vivere solo nei corsi d'acqua sul suolo della foresta. Gli scienziati ritengono di aver strisciato per 230 piedi sui tronchi inzuppati di pioggia durante i mesi invernali: l'equivalente umano sarebbe strisciare sul Monte Everest!

Queste antiche foreste di sequoie e le loro cime degli alberi supportano una miriade di licheni, briofite e muschi, nonché altre piante vascolari come salmonberry, huckleberry e alberi Rhamnus che crescono a 240 piedi sopra la Terra.

Sede di specie minacciate di estinzione

Questi baldacchini o cime degli alberi ospitano anche animali in via di estinzione come i gufi maculati: ogni coppia riproduttiva richiede almeno 2.476 acri di foresta indisturbata per riprodursi con successo e vengono spostati dai gufi baird. Il murrelet marmi in via di estinzione, scoperto solo nel 1974, può volare a velocità superiori a 85 mph e vive in mare fino a nove mesi. Viene a riva solo per riprodursi sui rami coperti di muschio nelle antiche foreste di sequoie.

Le sequoie sono semplicemente gli ecosistemi più produttivi sulla Terra, producendo l'incredibile cifra di 4.500 metri cubi di legno per acro.

Rimane solo lo 0,007% degli enormi ecosistemi di sequoie antiche. Il mondo è un posto molto diverso oggi da quando i Taxodiacea erano uno dei gruppi di piante più ampiamente distribuiti sulla Terra. Il tirannosauro è sparito, ma le sequoie rimangono. Appena.

Sebbene l'estinzione delle specie di sequoie costiere nel prossimo futuro sia dubbia, la sensibilità dell'ecosistema di sequoie è innegabile. Il cambiamento climatico sta cominciando a mordere anche queste foreste; sta riducendo il numero di ore di nebbia di tre ore al giorno e, durante l'estate calda e secca, la mancanza di nebbia ha un effetto significativo sulla salute e sulla longevità degli alberi.

Ai biologi della conservazione deve essere data l'opportunità di studiare e comprendere queste magnifiche foreste. La loro salute e longevità andranno senza dubbio a beneficio di tutta l'umanità. Una moratoria su tutti i disboscamenti in tutte le antiche sequoie rimaste è di fondamentale importanza.

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