Il 58% delle malattie infettive umane può essere aggravato dai cambiamenti climatici: abbiamo setacciato 77.000 studi per mappare i percorsi

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Il cambiamento climatico può esacerbare il 58% delle malattie infettive con cui gli esseri umani entrano in contatto in tutto il mondo, dai comuni virus trasmessi dall’acqua alle malattie mortali come la peste, mostra la nostra nuova ricerca.

Il nostro team di scienziati dell’ambiente e della salute ha esaminato decenni di articoli scientifici su tutti i patogeni noti di malattie patogene per creare una mappa dei rischi umani aggravati dai rischi legati al clima.

I numeri erano stridenti. Di 375 malattie umane, abbiamo scoperto che 218 di loro, ben più della metà, possono essere colpite dai cambiamenti climatici.

Le inondazioni, ad esempio, possono diffondere l’epatite. L’aumento delle temperature può prolungare la vita delle zanzare portatrici della malaria. La siccità può portare roditori infetti da hantavirus nelle comunità mentre cercano cibo.

Con il cambiamento climatico che influenza più di 1.000 vie di trasmissione come quelle e i rischi climatici in misura crescente a livello globale, abbiamo concluso che aspettarsi che le società si adattino con successo a tutti loro non è un’opzione realistica. Il mondo dovrà ridurre le emissioni di gas serra che stanno guidando il cambiamento climatico per ridurre questi rischi.

Mappatura dei rischi per la salute del clima

Per essere in grado di prevenire le crisi sanitarie globali, l’umanità ha bisogno di una comprensione completa dei percorsi e dell’entità con cui il cambiamento climatico potrebbe influenzare le malattie patogene.

Ci siamo concentrati su 10 rischi legati al clima legati all’aumento delle emissioni di gas serra: riscaldamento atmosferico, ondate di calore, siccità, incendi, forti precipitazioni, inondazioni, tempeste, innalzamento del livello del mare, riscaldamento degli oceani e cambiamento della copertura del suolo. Quindi abbiamo cercato studi che discutessero osservazioni specifiche e quantificabili di occorrenze di malattie umane legate a tali rischi.

In totale, abbiamo esaminato oltre 77.000 articoli scientifici. Di questi, 830 documenti presentavano un rischio climatico che interessava una specifica malattia in un luogo e/o tempo esplicito, consentendoci di creare un database di rischi climatici, vie di trasmissione, agenti patogeni e malattie. Una mappa interattiva di ogni percorso tra pericolo e agente patogeno è disponibile online.

Una versione semplificata del grafico delle malattie patogene mostra come i diversi disastri climatici interagiscono con le vie di trasmissione e gli agenti patogeni. La versione completa è disponibile su https://camilo-mora.github.io/Diseases/ Camilo Mora, CC BY-ND

Il maggior numero di malattie aggravate dai cambiamenti climatici riguarda la trasmissione trasmessa da vettori, come quelle diffuse da zanzare, pipistrelli o roditori. Considerando il tipo di rischio climatico, la maggior parte era associata al riscaldamento atmosferico (160 malattie), alle forti precipitazioni (122) e alle inondazioni (121).

Come il clima influenza il rischio di agenti patogeni

Abbiamo trovato quattro modi chiave in cui i rischi climatici interagiscono con agenti patogeni e esseri umani:

1) I rischi legati al clima avvicinano gli agenti patogeni alle persone.

In alcuni casi, i rischi legati al clima stanno spostando la gamma di animali e organismi che possono fungere da vettori di pericolose malattie patogene.

Ad esempio, il riscaldamento o i cambiamenti nei modelli delle precipitazioni possono alterare la distribuzione delle zanzare, che sono vettori di numerose malattie patogene umane. Negli ultimi decenni, i cambiamenti geografici nei focolai di malattie trasmesse dalle zanzare come la malaria e la dengue sono stati collegati a questi rischi climatici.

I bambini dormono sotto le reti in Etiopia per proteggersi dalle zanzare che diffondono la malaria. Louise Gubb/Corbis tramite Getty Images

2) I rischi legati al clima avvicinano le persone agli agenti patogeni.

I disastri climatici possono anche alterare i modelli di comportamento umano in modi che aumentano le loro possibilità di essere esposti agli agenti patogeni. Ad esempio, durante le ondate di caldo, le persone spesso trascorrono più tempo in acqua, il che può portare a un aumento dei focolai di malattie trasmesse dall’acqua.

In particolare, le infezioni associate a Vibrio sono aumentate notevolmente in Svezia e Finlandia a seguito di un’ondata di caldo nella Scandinavia settentrionale nel 2014.

3) I rischi legati al clima aumentano gli agenti patogeni.

In alcuni casi, i rischi legati al clima hanno portato a condizioni ambientali che possono aumentare le opportunità per gli agenti patogeni di interagire con i vettori o aumentare la capacità degli agenti patogeni di causare gravi malattie negli esseri umani.

Ad esempio, l’acqua stagnante lasciata da forti precipitazioni e inondazioni può fornire terreno fertile per le zanzare, portando a una maggiore trasmissione di malattie come febbre gialla, dengue, malaria, febbre del Nilo occidentale e leishmaniosi.

Molte malattie trasmesse dall’acqua possono essere trasmesse da rischi climatici come inondazioni e acquazzoni estremi. Michael M. Santiago/Getty Images

Gli studi hanno dimostrato che l’aumento delle temperature può anche aiutare i virus a diventare più resistenti al calore, con conseguente aumento della gravità della malattia poiché i patogeni diventano più in grado di adattarsi alla febbre nel corpo umano.

Ad esempio, gli studi hanno suggerito che l’aumento delle temperature globali sta portando a una maggiore tolleranza al calore dei patogeni fungini. L’improvvisa comparsa in più continenti di infezioni umane resistenti al trattamento di Candida auris, un fungo che in precedenza non era patogeno per l’uomo, è stata associata all’aumento delle temperature globali. Allo stesso modo, i funghi negli ambienti urbani hanno dimostrato di essere più resistenti al calore rispetto a quelli nelle aree rurali, che tendono ad essere più fresche.

Teorie dell’emergenza di Candida auris. Fare clic sull’immagine per ingrandire. Arthur Casadevall, Dimitrios P. Kontoyiannis, Vincent Robert tramite Wikimedia Commons, CC BY-ND

4) I rischi legati al clima indeboliscono la capacità dell’organismo di far fronte agli agenti patogeni.

I rischi legati al clima possono influenzare la capacità del corpo umano di far fronte agli agenti patogeni in due modi chiave. Possono costringere le persone in condizioni pericolose, come quando i danni causati da un disastro portano a persone che vivono in condizioni affollate che potrebbero non disporre di una buona igiene o aumentare la loro esposizione agli agenti patogeni.

I rischi possono anche ridurre la capacità dell’organismo di combattere gli agenti patogeni, ad esempio attraverso la malnutrizione. Vivere i rischi climatici può anche indurre una maggiore produzione di cortisolo a causa dello stress, portando a una riduzione della risposta immunitaria del corpo umano.

Cosa fare al riguardo

Il cambiamento climatico rappresenta una minaccia significativa per la vita umana, la salute e il benessere socioeconomico. La nostra mappa mostra quanto può essere estesa tale minaccia. A nostro avviso, per ridurre il rischio, l’umanità dovrà porre un freno alle emissioni di gas serra causate dall’uomo che alimentano il riscaldamento globale.