Il Delta dell'Okavango del Botswana nasce da un delicato equilibrio, ma per quanto tempo ancora?

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Il delta dell'Okavango nel nord del Botswana è un mosaico di percorsi d'acqua, pianure alluvionali e isole aride. Il delta si trova nel bacino del fiume Okavango, che abbraccia tre paesi africani: Angola, Namibia e Botswana.

Perché è un'oasi, in una zona semi-arida, ospita una ricca varietà di piante e attira un'enorme varietà di fauna selvatica.

In quanto ecosistema unico, nel 2014 è stato inserito nella lista del patrimonio mondiale dell'UNESCO ed è una destinazione turistica iconica, che genera il 13% del PIL del Botswana.

Vista aerea del delta dell'Okavango.
Vadim Petrakov / Shutterstock

Ma è un'area naturale fragile. È controllato dalle deformazioni della crosta terrestre per un lungo periodo (da migliaia a milioni di anni) e dai flussi d'acqua annuali e dall'evaporazione. La dimensione del delta allagato di anno in anno varia tra 3.500 km² e 9.000 km² a causa delle fluttuazioni meteorologiche che ne controllano l'approvvigionamento idrico.

Qualsiasi modifica ai processi che formano il delta avrà un impatto sulla fauna selvatica e sulle attività economiche locali. Le sue pianure alluvionali erbose sono cibo per gli animali al pascolo nel periodo di siccità. La perdita di questo habitat causerà il declino della fauna selvatica e del bestiame. È quindi imperativo capire cosa crea e sostiene il delta per la futura gestione del sistema.

Abbiamo condotto diversi studi che riguardano il modo in cui si è formato il bacino dell'Okavango e il modo in cui le sostanze chimiche disciolte vengono ritirate dalla superficie del delta.

La storia dinamica dei corsi d'acqua e delle pianure alluvionali del Delta dell'Okavango ci dice che l'interazione tra geologia, acqua e piante rende il delta resiliente, ma vulnerabile.

Si prevedono cambiamenti imminenti che destano preoccupazione. Uno è temperature più elevate, che aumenteranno l'evaporazione e la traspirazione. Un altro è il pompaggio dell'acqua per l'irrigazione in Namibia. Entrambi questi cambiamenti ridurranno l'acqua necessaria per sostenere le pianure alluvionali del delta.

Un'oasi

Il delta dell'Okavango è un'area generalmente pianeggiante che è in costante cambiamento con fasi di allagamento e asciugatura. Una varietà di processi geografici e naturali l'hanno formata e sostenuta.

È in una depressione che è stata creata dalle linee di faglia che tagliano la superficie terrestre. Ciò significa che l'acqua scorre in esso. Le linee di faglia sono create dalla diffusione della spaccatura dell'Africa orientale, una frattura importante, creata in milioni di anni, che attraversa la parte orientale dell'Africa.

L'origine delle isole nel delta è attribuita a due meccanismi: la costruzione di guglie di termitai; e la formazione di creste elevate dove i vecchi canali depositavano la sabbia. Entrambi fungono da punto di partenza per l'attecchimento della vegetazione.

Termite mound nel delta.
PIXEL a PEOPLE / Shutterstock

L'approvvigionamento idrico proviene dai fiumi Cubango e Cuito in Angola. Questo raggiunge il delta tra marzo e giugno e raggiunge il picco in luglio. Ci sono anche piogge locali nell'area dell'Okavango da novembre a febbraio (circa 450 mm all'anno) che si aggiungono a questo.

Circa il 98% dell'acqua che entra nel delta viene alla fine persa per evaporazione e traspirazione della pianta, quando l'acqua si muove attraverso la pianta ed evapora da foglie, steli e fiori.

Anche se il sole subtropicale genera un'evaporazione intensa, l'acqua del delta è fresca, non salata. Ciò è sorprendente perché i campioni d'acqua dalle parti centrali delle isole hanno concentrazioni chimiche e saline molto elevate. Questa concentrazione chimica si verifica in migliaia di isole.

Il motivo per cui l'acqua è fresca è che gli alberi ai margini delle isole hanno creato una barriera di filtri naturali tra la parte interna delle isole e la pianura alluvionale.

Possibili modifiche

Il delta dell'Okavango è continuamente modellato da complesse interazioni di processi naturali. Se succede qualcosa per cambiare l'equilibrio di questi processi, potrebbe destabilizzare il sistema.

La dinamica più importante per il delta è l'afflusso di acqua. I due fiumi principali in Angola, il Cubango e il Cuito, si uniscono per formare il fiume Okavango, che alimenta il delta. Questi due fiumi sono idrologicamente molto diversi. Il Cubango, a ovest, scorre dapprima rapidamente lungo ripidi e stretti sentieri caratterizzati da valli incise, rapide, cascate e paludi vallive. Il Cuito, a est, con valli poco profonde e grandi pianure alluvionali, riceve l'acqua dalle infiltrazioni di acque sotterranee.

La manipolazione di questi fiumi – sotto forma di dighe e irrigazione – influenzerà il flusso dell'acqua e ne modificherà la distribuzione annuale. Entrambi fanno parte della pianificazione dello sviluppo attuale e futuro in Angola e Namibia.

Una diminuzione dell'approvvigionamento idrico influenzerà la crescita della vegetazione e la fauna selvatica. Un aumento dell'acqua inonderebbe le isole e potrebbe dissolvere i sali al centro di esse, rilasciando elementi chimici che cambierebbero la qualità dell'acqua.

Oltre al calo del flusso d'acqua indotto dal riscaldamento globale e dalle attività umane, si verifica anche la deformazione del suolo a causa dello spostamento delle placche continentali. Questo potrebbe cambiare i percorsi dell'acqua che scorre cambiando le pendenze del terreno. Le misurazioni della deformazione del terreno con i display dei sistemi di posizionamento globale rivelano leggerissime variazioni nei pendii locali che possono modificare i percorsi dell'acqua che scorre verso il delta.

Per sostenere il delta dell'Okavango è imperativo che la gestione integri tutti i componenti del sistema. Tutti i governi sono coinvolti e devono integrare le competenze scientifiche, dal bacino a monte al delta a valle.

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