Il passaggio della Cina alla plastica biodegradabile non risolverà il problema dell'inquinamento

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È passato quasi un anno da quando il governo cinese ha vietato diversi tipi di plastica monouso nel tentativo di ridurre l'inquinamento. Il divieto entrerà in vigore nelle grandi città entro la fine di quest'anno e sarà a livello nazionale entro il 2025. In risposta, molte aziende sono passate alla produzione di plastica biodegradabile. Anche se questo può sembrare un passo logico da compiere, un nuovo rapporto di Greenpeace rivela che le plastiche biodegradabili sono ben lungi dall'essere una soluzione ideale al problema.

È utile rendersi conto di quanto sia stata rapida l'espansione della produzione di plastica biodegradabile. Greenpeace riporta che, in Cina, 36 aziende hanno "pianificato o costruito nuovi progetti di plastica biodegradabile, con una capacità aggiuntiva di oltre 4,4 milioni di tonnellate, un aumento di sette volte dal 2019". Si stima che nei prossimi cinque anni sarà necessaria una quantità cumulativa di 22 milioni di tonnellate di plastica biodegradabile per sostituire la plastica monouso convenzionale che è stata vietata in Cina. La domanda globale dovrebbe salire a 550.000 milioni di tonnellate entro il 2023. Si tratta di una produzione su vasta scala, ma purtroppo fuorviante.

Secondo Greenpeace, ci sono tre principali preoccupazioni riguardo alla plastica biodegradabile. Il primo è le materie prime e da dove provengono. Quando viene prodotta plastica biodegradabile, contiene prodotti agricoli come mais, patate, manioca e canna da zucchero. L'aumento della domanda di queste materie prime potrebbe portare alla deforestazione nello stesso modo in cui l'espansione dell'olio di palma e della soia ha decimato le foreste nel sud del mondo. Potrebbe creare concorrenza all'interno delle catene di approvvigionamento alimentare e mettere sotto pressione l'approvvigionamento idrico, aggravando potenzialmente la fame nei paesi in via di sviluppo. Pochi produttori di plastica biodegradabile rivelano la fonte delle loro materie prime e non vi è alcun requisito internazionale per aderire a un approvvigionamento responsabile o sostenibile.

Una seconda grande preoccupazione sono i potenziali rischi per la salute derivanti dagli additivi e dai plastificanti utilizzati nel processo di produzione. Dal rapporto di Greenpeace:

"Un recente studio che analizza i prodotti di plastica a base biologica e / o biodegradabile nel mercato europeo ha rilevato che l'80% dei prodotti testati conteneva più di 1.000 sostanze chimiche e il 67% dei prodotti testati conteneva sostanze chimiche pericolose".

I PFAS (sostanze per- / poli fluoroalchiliche) sono un esempio di sostanze chimiche utilizzate per conferire resistenza al grasso e all'acqua. Alcuni PFAS sono noti per essere cancerogeni e persistenti nell'ambiente naturale. Non è chiaro se le sostanze chimiche pericolose possano entrare nei prodotti inseriti all'interno di imballaggi di plastica biodegradabili, ma c'è una reale preoccupazione che entrino nel compost quando la plastica è biodegradata alla fine del suo ciclo di vita.

Infine, c'è il problema delle strutture di smaltimento inadeguate che assicurano che la plastica biodegradabile si decomponga effettivamente una volta scartata. Le plastiche biodegradabili non hanno standard di etichettatura coerenti e possono contenere vari componenti, ognuno dei quali richiede condizioni diverse per la rottura completa. Le descrizioni dei prodotti sono spesso carenti o addirittura fuorvianti o false.

Molti tipi di plastica biodegradabile richiedono condizioni industriali strettamente controllate, ma le strutture adeguate sono poche e lontane tra loro. Dal rapporto: "[A] La statistica del 2019 suggerisce che solo sette paesi tra i 21 paesi europei hanno strutture di compostaggio sufficienti per trattare tutti i rifiuti organici generati all'interno del paese. La capacità di compostaggio è ancora più scarsa negli Stati Uniti e in Cina, rappresentando rispettivamente il 3% e il 4% dell'intera capacità di smaltimento dei rifiuti ".

Anche quando sono disponibili impianti di compostaggio industriale, non vogliono la plastica biodegradabile. Questo perché i rifiuti di cucina si scompongono entro sei settimane, ma la plastica richiede più tempo, il che crea una scomoda discrepanza temporale. Le plastiche compostabili sono difficili da distinguere dalle plastiche convenzionali, quindi c'è il timore che avvenga la miscelazione, con conseguente contaminazione. La scomposizione della plastica non aggiunge alcun valore al compost risultante e se qualcosa non riesce a degradarsi completamente viene trattato come un contaminante.

Inoltre, le condizioni di laboratorio in cui vengono testate le plastiche biodegradabili non possono sempre essere replicate nel mondo reale. Le affermazioni di essere degradabile per l'ambiente marino, degradabile del suolo, degradabile in acqua dolce, ecc. Sono continuamente dimostrate inesatte. Come spiega il rapporto, queste affermazioni "non possono rispondere alla domanda che tutti sono ansiosi di sapere: 'Può questa plastica biodegradabile che ho comprato davvero biodegradarsi nella mia città?'"

Il direttore della campagna di Greenpeace USA Oceans John Hocevar ha dichiarato a Treehugger:

"Le preoccupazioni per la plastica biodegradabile stanno emergendo in tutto il mondo mentre le aziende si affrettano a trovare soluzioni alla crisi dell'inquinamento da plastica. Sfortunatamente, non è la soluzione rapida che le aziende stanno cercando. Molte plastiche biodegradabili richiedono condizioni molto specifiche per abbattere e possono ancora finire inquinando il nostro ambiente proprio come fanno le plastiche fossili. È ora che le aziende smettano di scambiare un materiale usa e getta con un altro e si muovano verso sistemi di riutilizzo per affrontare questa crisi ".

Quindi, se la plastica biodegradabile non risolverà la crisi dell'inquinamento, cosa lo farà?

Gli autori del rapporto chiedono una maggiore spinta da parte del governo per una riduzione complessiva dell'uso di plastica monouso e un aumento dei sistemi di imballaggio riutilizzabili, combinati con l'espansione degli schemi di "responsabilità estesa del produttore" (EPR) che ritengono i produttori responsabili della gestione del conseguenze delle proprie scarse decisioni di progettazione, ovvero spreco superfluo.

Niente di tutto questo sarà facile da ottenere, poiché richiede cambiamenti comportamentali più completi rispetto alla semplice produzione di plastica biodegradabile e al mantenimento delle abitudini di consumo, ma è fondamentale se speriamo di affrontare questo problema in modo completo e duraturo. (Come Lloyd Alter ha scritto in passato per Treehugger, "Per arrivare a un'economia circolare, dobbiamo cambiare non solo [disposable coffee] coppa, ma la cultura. ") Si spera che il rapporto di Greenpeace spinga il governo cinese a ripensare la sua strategia e costringa altri leader in tutto il mondo a prendere atto e sviluppare strategie di riduzione progressiva dei rifiuti.