La corsa ai ricambi per veicoli elettrici porta a rischiose attività minerarie in acque profonde

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Nauru, situata a circa metà della vasta distesa dell'Oceano Pacifico tra l'Australia e le Hawaii, è la nazione insulare più piccola del mondo. Ma nell'industria emergente dell'estrazione mineraria in acque profonde, colpisce molto al di sopra del suo peso.

Lo scorso giugno Nauru ha comunicato all'International Seabed Authority (ISA), l'agenzia delle Nazioni Unite incaricata di regolamentare l'estrazione mineraria in acque internazionali, che stava innescando la cosiddetta regola dei due anni: l'agenzia dovrà prendere in considerazione qualsiasi richiesta di una profonda -licenza mineraria marittima tra due anni, in base a qualsiasi regolamento in vigore in quel momento. Ciò costringe efficacemente la mano dell'ISA a finalizzare un codice minerario normativo prima di tale scadenza. Con questo ultimo sviluppo, un'idea un tempo fantasiosa potrebbe presto diventare un'industria globale.

Ironia della sorte, mentre i critici si preoccupano degli impatti ambientali delle miniere in acque profonde, i sostenitori stanno offrendo l'urgenza del cambiamento climatico e la necessità di passare a un'economia di energia pulita come motivo per andare avanti.

Ciò che Nauru spera di estrarre dalle profondità sono pezzi di metalli e minerali delle dimensioni di una patata chiamati noduli polimetallici, che contengono elementi vitali per i componenti della tecnologia pulita necessari per la transizione dai combustibili fossili, in particolare le batterie agli ioni di litio, ma anche solare pannelli e turbine eoliche.

Un nodulo polimetallico contenente manganese, nichel, cobalto e rame raccolto dal fondo marino.
La società dei metalli

I grumi si formano quando qualcosa, come un dente di squalo, forse, cade sul fondo dell'oceano e minerali e metalli si accumulano lentamente sulla sua superficie nel corso di milioni di anni. Questi noduli punteggiano il fondo dell'oceano in tutto il mondo, ma sono più abbondanti nella zona di Clarion-Clipperton (CCZ), una distesa di 1,7 milioni di miglia quadrate di acque internazionali nell'Oceano Pacifico. I grumi contengono principalmente manganese e ferro, ma anche cobalto, nichel, rame e tracce di terre rare.

La domanda di questi metalli è in aumento. In un rapporto pubblicato all'inizio di quest'anno, l'Agenzia internazionale per l'energia ha scoperto che raggiungere emissioni nette pari a zero entro il 2050 richiederebbe sei volte più di alcuni minerali entro il 2040 rispetto a quanto viene estratto oggi. Gli speculatori delle profondità marine affermano che i noduli del fondo oceanico sono una parte fondamentale per soddisfare questa esigenza, con stime che potrebbero contenere sei volte più cobalto e triplicare la quantità di nichel rispetto alla terraferma, e ad un grado superiore. I noduli minerari, dicono, aiuteranno il mondo ad allontanarsi dalla perdita di biodiversità, dall'inquinamento tossico e dalle pratiche di sfruttamento del lavoro che spesso derivano dall'estrazione terrestre.

Ma i critici affermano che la raccolta di questi noduli potrebbe mettere uno degli ultimi ecosistemi incontaminati del mondo a rischio di danni irreversibili, influenzare la migrazione di balene e tonni, estinguere le specie appena scoperte e persino accelerare il cambiamento climatico aumentando le riserve di carbonio a lungo indisturbate. Avvertono che due anni non sono abbastanza per comprendere gli impatti che decenni di attività minerarie, distribuite su centinaia di migliaia di miglia quadrate di oceano, avrebbero. Anche una manciata di aziende sta spingendo alla cautela: le case automobilistiche BMW e Volvo hanno affermato che per ora non riforniranno minerali estratti dall'oceano e hanno incoraggiato una moratoria sull'estrazione mineraria in acque profonde.

“Entrare in un nuovo habitat per potenzialmente distruggerlo e raccogliere i metalli che [supposedly] verrà utilizzato per allontanarci dal cambiamento climatico… beh, stiamo distruggendo un habitat per salvarne un altro e non per risolvere il problema", ha affermato Diva Amon, biologa degli oceani profondi di Trinidad e dirigente della Deep Ocean Stewardship Initiative.

I ricercatori di DeepGreen Metals si preparano a lanciare un veicolo sottomarino autonomo per esaminare i minerali oceanici.
La società dei metalli

Le aziende propongono da decenni l'estrazione di noduli di acque profonde, ma questa frontiera nell'industrializzazione degli oceani è stata irta di sfide ambientali, tecniche e politiche. Ad oggi, solo una manciata di nazioni ha estratto le proprie acque. Il Giappone, ad esempio, ha testato l'estrazione di sorgenti idrotermali estinte per metalli come zinco, rame e oro, e prevede di crescere su scala commerciale. Altri sforzi non sono andati così bene: nel 2019, un progetto per estrarre sfiati simili in Papua Nuova Guinea ha affrontato criticità ambientali e ostacoli finanziari, e si è fermato prima di essere avviato, perdendo il governo centinaia di milioni di dollari .

L'International Seabed Authority, un'agenzia delle Nazioni Unite relativamente oscura con sede in Giamaica, è stata istituita ai sensi della Convenzione delle Nazioni Unite sul diritto del mare del 1982 per regolamentare l'estrazione mineraria nelle acque internazionali. L'organismo, composto da 167 Stati membri più l'Unione Europea (ma non gli Stati Uniti, che non hanno ratificato tale convenzione), ha il compito sia di proteggere l'ambiente marino al di fuori dei confini nazionali, sia di elaborare un codice per l'estrazione oceanica.

Ad oggi, l'ISA ha concesso almeno 19 contratti di esplorazione nella CCZ sponsorizzati da quasi altrettanti paesi, che coprono circa 500 miglia quadrate. Ciò consentirà agli operatori di testare le tecnologie, eseguire le necessarie valutazioni di impatto ambientale e recuperare alcuni noduli. L'ISA ha pubblicato per la prima volta una bozza di lavoro del codice minerario nel 2016, con la versione più recente nel 2019. I regolamenti finali erano previsti nel 2020 ma sono stati bloccati dalla pandemia, che ha impedito all'ISA di incontrarsi di persona. La mossa di Nauru aggiunge urgenza alla cronologia.

Lo sforzo di Nauru è guidato da Nauru Ocean Resources, Inc., una sussidiaria di The Metals Company, una società con sede a Vancouver che è emersa in prima linea nell'estrazione mineraria in acque profonde. La Metals Company ha anche contratti di esplorazione attraverso filiali a Tonga e Kiribati, ciascuna che copre circa 29.000 miglia quadrate. La società sta pianificando di diventare pubblica attraverso una fusione con Sustainable Opportunities Acquisition Corporation, valutata quasi $ 3 miliardi.

Un'area sottomarina chiave può contenere 274 milioni di tonnellate di nichel, più di quanto è disponibile sulla terraferma.

"La transizione dai combustibili fossili è essenziale", ha affermato Gerard Barron, CEO di The Metals Company. Raggiungere ciò richiederà molte più attività minerarie, quindi il mondo dovrà valutare gli impatti dell'aumento della produzione di metallo dalla terra e dal mare, ha affermato. “Stiamo davvero andando verso un periodo di compromessi, perché non esiste una soluzione perfetta. Penso che questa sia la cosa fondamentale".

Ad esempio, il cobalto, utilizzato nelle batterie ricaricabili, comprese quelle dei veicoli elettrici, attualmente proviene principalmente dalla Repubblica Democratica del Congo, dove gli investigatori hanno trovato esempi di lavoro minorile e storie orribili di morte e lesioni ai lavoratori.

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Le aziende cinesi hanno già acquistato gran parte della futura fornitura di cobalto e nichel, utilizzati anche per le batterie dei veicoli elettrici, e ciò potrebbe lasciare le aziende automobilistiche negli Stati Uniti, nell'UE e in altri paesi incapaci di rispettare le scadenze per il passaggio all'elettrificazione. Barron stima che il cobalto e il nichel provenienti dalle aree contrattuali dei tre stati sponsor della sua azienda potrebbero fornire 280 milioni di batterie per veicoli elettrici.

Una stima ha rilevato che la CCZ può contenere circa 226 milioni di tonnellate di rame, rispetto a più di 1.000 milioni di tonnellate a terra e 274 milioni di tonnellate di nichel, più di quanto sia disponibile a terra. La crescente domanda ha fatto salire il prezzo di questi metalli, rendendo più attraente l'estrazione oceanica.

Ma molti scienziati e altri osservatori ravvicinati sono allarmati da quelli che considerano i rischi intrinseci e la mancanza di dati sulle possibili conseguenze. In risposta alla decisione di Nauru di invocare la regola dei due anni, più di 400 scienziati hanno firmato una dichiarazione sostenendo che l'estrazione in acque profonde comporterà "perdita di biodiversità e funzionamento dell'ecosistema che sarebbe irreversibile su scale temporali multigenerazionali".

Una nuova specie di Cnidaria, trovata nella zona di frattura di Clarion-Clipperton, che vive su steli di spugna attaccati a noduli.
Craig Smith e Diva Amon, Progetto ABYSSLINE / NOAA

Barron spesso dipinge il mare profondo come meno sensibile dal punto di vista biologico rispetto agli ecosistemi minerari terrestri: "Semplicemente non c'è molta vita" nella zona abissale, al di sotto di circa 14.000 piedi, ha detto. Ma altri dicono che la CCZ è incredibilmente ricca di biodiversità. Uno studio del 2016 su un'area di 350 miglia quadrate della CCZ ha trovato almeno 170 individui diversi appartenenti a specie diverse, circa la metà dei quali viveva solo sui noduli stessi. Hanno identificato 12 specie animali, sette delle quali nuove per la scienza e quattro appartenenti a nuovi generi, tra cui cetrioli di mare, stelle fragili, anemoni di mare e altro ancora. C'era un collegamento, hanno riferito, tra il numero di noduli in una determinata area e il numero di diversi tipi di animali più grandi.

Secondo Amon, coautore dello studio, questi organismi sono "abbastanza importanti per la funzione dell'ecosistema".

Un altro studio ha mostrato che la rimozione di noduli da una zona della CCZ ha portato alla scomparsa di quasi il 20 percento di tutti gli organismi di quell'area.

Gli scienziati sono anche preoccupati per i pennacchi di sedimenti che inevitabilmente le macchine minerarie creeranno. Queste macchine possono essere più grandi dei bulldozer; la loro attività probabilmente diffonderà sedimenti, seppellendo la vita nelle vicinanze e possibilmente rilasciando sostanze chimiche tossiche. Ciò potrebbe avere un "impatto soffocante" sulla rete alimentare, ha affermato Douglas McCauley, professore di scienze oceaniche presso l'Università della California a Santa Barbara.

L'acqua e i sedimenti aspirati dalle macchine verranno rilasciati nuovamente nell'oceano a una profondità non ancora specificata. Questo pennacchio potrebbe anche estendersi per centinaia di miglia, avvertono gli scienziati, forse interferendo con la migrazione verticale di massa degli animali che viaggiano tra la zona piena di luce dell'oceano superiore e le profondità più scure.

Alcuni scienziati sospettano che i sedimenti oceanici inquietanti possano suscitare carbonio a lungo sequestrato.

Le macchine minerarie potrebbero anche creare un'enorme quantità di rumore, che viaggia più lontano nell'acqua che nell'aria e può interferire con la capacità di molti animali marini di comunicare, nutrirsi e accoppiarsi. L'estrazione mineraria in acque profonde potrebbe essere "la cosa più rumorosa che abbiamo mai fatto negli oceani", ha detto McCauley.

È noto che almeno 25 specie di balene e altri cetacei passano attraverso la CCZ, ha detto Amon. Uno studio ha trovato prove che le balene si tuffano sul fondo del mare nella regione mineraria, probabilmente per nutrirsi. Anche il tonno migra attraverso l'area. Uno studio recente ha dimostrato che, a seconda delle sue dimensioni, il pennacchio di sedimento potrebbe influenzare la capacità di alimentazione dei tonni, aumentare la quantità di elementi tossici che ingeriscono e, in combinazione con il rumore, alterare i loro schemi di migrazione.

Alcuni scienziati sospettano anche che disturbare il sedimento potrebbe suscitare carbonio a lungo sequestrato. Uno studio, ad esempio, ha recentemente calcolato che la pesca a strascico sui fondali marini potrebbe rilasciare la stessa quantità di anidride carbonica all'anno dell'intera industria aeronautica. Mentre la maggior parte avverte che non ci sono state ricerche sufficienti su questa domanda, McCauley ha affermato che la polvere di sedimenti potrebbe avere "ogni sorta di impatto incerto sul clima". C'è "tutto questo carbonio che è immagazzinato in modo sicuro dove vogliamo che sia, sul fondo del mare", ha detto. "Cosa succede quando lo tiri su?" La bozza di regolamento dell'ISA menziona il cambiamento climatico solo poche volte, in modo superficiale.

Barron ha affermato che la sua azienda farà il possibile per mitigare queste preoccupazioni e ha affermato che se l'estrazione mineraria in acque profonde si dimostrerà "più dannosa dell'alternativa" dell'estrazione terrestre, The Metals Company non andrà avanti con essa. Barron ha affermato che la sua azienda prevede di interrompere l'estrazione mineraria una volta ottenuto abbastanza metalli da passare completamente a materiali riciclati per creare le proprie batterie, il che potrebbe richiedere decenni.

Gerard Barron, CEO di The Metals Company, di fronte al Maersk Launcher, una nave da ricerca che è recentemente tornata a San Diego dopo aver raccolto campioni dalle profondità del fondo oceanico, giugno 2021.
Carolyn Cole / Los Angeles Times tramite Getty Images

I critici sostengono che esistono già tecnologie emergenti che potrebbero rendere superflue le attività minerarie in acque profonde, come le batterie al litio-manganese senza cobalto o le batterie al litio-ferro fosfato. Maggiori investimenti nel riciclaggio e nella pulizia delle pratiche minerarie terrestri potrebbero essere enfatizzati rispetto all'estrazione oceanica. Ci sono "così tanti nuovi sviluppi interessanti che non hanno affatto bisogno di questi minerali dal fondo del mare", ha affermato Jessica Battle, che guida l'iniziativa di estrazione in acque profonde presso il World Wildlife Fund di Ginevra. L'aggiunta di più minerali sul mercato, ha aggiunto, potrebbe rendere il riciclaggio meno attraente.

Con la mossa di Nauru che spinge l'ISA a finalizzare i suoi regolamenti prima piuttosto che dopo, i critici temono che tali regolamenti non prestino attenzione alle preoccupazioni scientifiche.

"C'è una reale mancanza di fiducia nella capacità dell'ISA di fornire … standard e linee guida basati sulla scienza", ha affermato Pippa Howard, che lavora su questioni minerarie per l'ONG Fauna e Flora International. "Credono che il loro obiettivo sia ottenere il codice minerario per far decollare l'estrazione mineraria in acque profonde".

L'ISA ha rifiutato di commentare questo articolo.

Barron ha affermato che l'estrazione oceanica è l'unica industria che viene regolamentata prima ancora di essere iniziata. Gli occhi del mondo sono puntati su di noi", ha detto. Nel frattempo, diversi gruppi hanno già spinto per frenare il settore. Nel settembre 2019, il Forum delle Isole del Pacifico a Tuvalu ha chiesto di prendere in considerazione una moratoria di 10 anni sull'estrazione mineraria in acque profonde, dati i suoi possibili impatti sui mezzi di sussistenza, sulle pratiche culturali e persino sui siti di importanza spirituale.

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Maureen Penjueli, coordinatrice del Pacific Network on Globalization con sede alle Fiji, ha dichiarato: "È oltremodo sfortunato che il Pacifico sia in prima linea utilizzando la narrativa del clima, considerando che siamo una delle regioni che comprende quale sia la minaccia esistenziale da la crisi climatica in realtà significa. Penso che la questione centrale sia chi ne trarrà vantaggio. Non è Nauru, nonostante il fatto che pensino che potrebbe essere bello essere in prima linea. Suo [The Metals Company] e i loro investitori”.

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