La pandemia ha reso ancora più difficile il lavoro dell'industria del riciclaggio

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L'industria del riciclaggio degli Stati Uniti ha avuto anni difficili, da quando la Cina ha annunciato che avrebbe smesso di accettare importazioni di beni riciclabili a partire da gennaio 2018. All'improvviso i riciclatori si sono affrettati a trovare un mercato per materiali di basso valore. Poi il coronavirus ha colpito e la situazione è diventata ancora più grave.

Un articolo del Los Angeles Times descrive un'industria che fatica a restare a galla. La produzione di rifiuti residenziali è aumentata del 15-20%, mentre i rifiuti commerciali sono diminuiti del 15%, il che si è tradotto in un notevole colpo finanziario per i riciclatori, poiché i clienti commerciali sono più redditizi e "di solito pagano in base al volume di materiale".

Megan Calfas del LA Times ha citato il direttore di LA Sanitation Enrique Zaldivar: "'Per qualsiasi azienda, un cliente in meno è sempre un impatto negativo", ha detto Zaldivar. A Los Angeles, "c'è da qualche parte nell'ordine di 5.000 aziende che non hanno più spazzatura servizio o hanno interrotto temporaneamente, si spera non in modo permanente. '"

Numerosi centri di riciclaggio in giro per la città sono stati chiusi, a causa dei timori COVID-19: "Durante la pandemia, solo cinque dei 17 impianti che accettano materiali riciclabili a Los Angeles sono stati pienamente operativi". Un gran numero di persone è stato spinto a utilizzare i restanti centri aperti e le persone aspetteranno fino a 75 minuti nel traffico lento per riscattare il riciclaggio.

Una volta riscattato, la questione di cosa accadrà a tutto ciò non è chiara. Lance Klug, un addetto alle informazioni pubbliche con CalRecycle, il Dipartimento per il riciclaggio e il recupero delle risorse dello stato della California, ha detto a Treehugger che c'è stato un picco nella contaminazione dei materiali riciclabili da parte dei rifiuti correlati a COVID, che ha lo sfortunato effetto di inviare tutto in discarica:

"Le città e le contee di tutto lo stato riferiscono che i dispositivi di protezione individuale non riciclabili contaminano la raccolta differenziata sul marciapiede e l'ambiente … È chiaro che l'aumento dei prodotti monouso aumenterà temporaneamente la quantità di rifiuti inviati alle discariche".

Per quanto riguarda le merci riciclabili che vengono esportate in paesi diversi dalla Cina (come la Malesia), non c'è modo di tracciare dove vanno esattamente o cosa succede loro, nonostante il fatto che quelle stesse esportazioni siano classificate in California come riciclate.

La crisi ha anche spinto i produttori ad abbracciare materiali di valore inferiore, principalmente plastica vergine, poiché il prezzo del petrolio è molto basso. Calfas scrive: "Attualmente è più economico per i produttori utilizzare plastica PET vergine invece di materiale riciclato. Il divario tra i due è cresciuto in modo significativo durante la pandemia".

Non ha senso finanziario pagare un premio per il materiale riciclato, ma come ha sottolineato Klug, c'è un costo ambientale associato che dovrà essere pagato a un certo punto: "[Choosing] i materiali vergini a basso costo aumentano i danni ambientali e sanitari in California causati dall'estrazione e dalla raffinazione di queste materie prime, nonché i costi dell'inquinamento e del collocamento in discarica una volta scartati i loro prodotti ".

Almeno il governo statale riconosce questo enigma e ha recentemente approvato la legge AB 793 che richiederà ai produttori di includere il 50% di materiale riciclato nei contenitori per bevande entro il 2030 (i requisiti percentuali iniziano al 15% nel 2022 e aumentano al 25% entro il 2025). l'incentivo stimolerà il mercato dei riciclabili almeno in parte e invierà l'importante messaggio che il riciclaggio funziona solo se le persone e le aziende sono disposte ad acquistare il prodotto risultante.

Klug ha fatto eco a questo quando Treehugger gli ha chiesto cosa possono fare le persone per diventare riciclatori migliori in questo momento difficile. "Aiutate a sostenere i mercati del materiale riciclato acquistando prodotti con contenuto riciclato quando possibile". Altre azioni utili includono la scelta di materiali riutilizzabili rispetto a quelli monouso, l'impegno a ridurre i rifiuti e la conoscenza dei materiali accettati nei programmi di riciclaggio locali. "Metti solo materiali puliti e accettati nei contenitori per la raccolta differenziata. In caso di dubbi se qualcosa è riciclabile o meno, scoprilo!"

È fondamentale non contaminare il bidone blu con rifiuti correlati a COVID. Klug afferma che questo aggiunge costi al sistema perché deve essere ripulito, causa rischi per la sicurezza quando le cose si impigliano e i lavoratori devono tirarle fuori, e rende i materiali riciclabili meno in grado di essere venduti ai produttori. Nella peggiore delle ipotesi, il carico non viene affatto riciclato.

Sembra che la California sia sulla strada giusta con la fattura AB 793, ma con essa nasce la necessità di migliorare la lavorazione e la rigenerazione in stato dei materiali che generiamo. Per citare Klug:

"Si sente spesso parlare di un'economia a circuito chiuso: le comunità trasformano i propri rifiuti locali in una risorsa per produrre nuovi prodotti piuttosto che fare affidamento sull'estrazione di risorse naturali. Crea posti di lavoro, riduce l'inquinamento e le emissioni di gas serra e mantiene le economie locali più resilienti e autosufficiente."

È un buon obiettivo da tenere a mente quando emergiamo da questa pandemia e vediamo più chiaramente i molti modi in cui le nostre abitudini di consumo devono cambiare. Se vogliamo che il nostro riciclaggio sia più efficace, dobbiamo svolgere un lavoro migliore e dare la priorità all'acquisto di beni riciclati quando prendiamo decisioni in negozio.