La Terra era probabilmente viola miliardi di anni fa, afferma la NASA

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La nostra Terra blu-verde potrebbe essere stata effettivamente di un colore diverso, grazie a questa molecola.

La nozione del nostro bellissimo e fragile pianeta come un "pallido punto blu" è un'immagine che è stata resa popolare dagli scienziati per molti anni ormai. Dopotutto, vedere la Terra dallo spazio – da una prospettiva diversa – ha contribuito a nutrire ulteriormente il nascente movimento ambientale oltre la mera conservazione e in una visione più planetaria e più ampia delle cose.

Ma forse quella vista di un gioiello blu che fluttua nel buio, i raggi interstellari potrebbe essere relativamente recente. Secondo un nuovo studio della NASA, la Terra potrebbe essere stata effettivamente viola per i primi 2 miliardi di anni della sua esistenza, grazie a una molecola di colore viola chiamata retina.

La ricerca della NASA postula che essendo una molecola più semplice, la retina era più abbondante in precedenza nella storia della Terra e probabilmente ha preceduto – o almeno si è evoluta insieme – la clorofilla come molecola dominante che ha permesso agli organismi di assorbire la luce solare. Come Shiladitya DasSarma, coautore dello studio e professore di biologia molecolare presso l'Università del Maryland, dice ad Astrobiology Magazine:

I metabolismi fototrofici basati sulla retina sono ancora prevalenti in tutto il mondo, specialmente negli oceani, e rappresentano uno dei processi bioenergetici più importanti sulla Terra.

Tuttavia, ciò apparentemente è cambiato 2,4 miliardi di anni fa, quando il livello di ossigeno libero nella nostra atmosfera è aumentato drasticamente, facendo precipitare quello che ora viene chiamato il Grande Evento di Ossigenazione, probabilmente causato dalla proliferazione dei cianobatteri. Questi organismi algali blu-verdi sono in grado di fotosintetizzare, ovvero possono trasformare la luce solare e l'anidride carbonica in energia e produrre ossigeno come prodotto di "scarto", utilizzando la clorofilla, un pigmento verde.

I risultati potrebbero avere implicazioni interessanti nella nostra ricerca di pianeti potenzialmente abitabili, poiché i colori rivelatori della firma biologica di un pianeta lontano possono essere utilizzati per dedurre se ospita condizioni simili alla Terra per sostenere la vita. Come spiega Astrobiology Magazine:

Poiché la vegetazione sulla Terra assorbe la luce rossa, ma riflette la luce infrarossa, l'osservazione della vegetazione utilizzando uno spettroscopio rivela un drammatico calo della luce riflessa a lunghezze d'onda rosse, un'improvvisa diminuzione chiamata "bordo rosso". È stato suggerito che durante l'esplorazione dello spettro della luce riflessa da esopianeti potenzialmente abitabili, gli scienziati potrebbero cercare un bordo rosso nella luce del pianeta, che sarebbe una biosignatura indicativa della vegetazione che utilizza la clorofilla, o il suo equivalente extraterrestre.
Curiosamente, poiché i pigmenti retinici assorbono la luce verde e gialla e riflettono o trasmettono la luce rossa e blu, la vita basata sulla retina apparirebbe di colore viola. [..] Poiché la retina è una molecola più semplice della clorofilla, potrebbe essere più comunemente trovata nella vita nell'universo e quindi un "bordo verde" nello spettro di un pianeta potrebbe potenzialmente essere una firma biologica per la vita basata sulla retina.

Un accenno affascinante a ciò che potremmo potenzialmente scoprire un giorno là fuori, in un sistema stellare lontano; leggi di più su Astrobiology Magazine e International Journal of Astrobiology.