Le foreste di mangrovie non saranno in grado di diffondersi ulteriormente in Sud Africa, quindi proteggerle è fondamentale

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Le foreste di mangrovie sono una vista comune in alcune aree tropicali e subtropicali del mondo come l’Indonesia, la Florida negli Stati Uniti, parti del Brasile e dell’Australia. Possono anche essere trovati sulle coste africane, comprese le province sudafricane di KwaZulu-Natal e Eastern Cape.

Si parla spesso di queste foreste di marea di alberi e arbusti nel contesto del cambiamento climatico. Insieme ad altre zone umide costiere come le paludi salmastre e le fanerogame marine, sono in grado di immagazzinare più carbonio rispetto agli ecosistemi terrestri. I suoli impregnati d’acqua preservano il carbonio organico e ne impediscono la decomposizione e, se vengono lasciati indisturbati, questo “carbonio blu” viene imprigionato per migliaia di anni. Ciò significa che possono svolgere un ruolo chiave nel ciclo del carbonio degli oceani.

Le mangrovie sono anche risorse preziose come ecosistemi perché supportano una quantità significativa di biodiversità.

Le mangrovie non crescono in climi freddi. Nell’emisfero settentrionale, il loro raggio d’azione termina nelle aree in cui nevica in inverno. Ma, anche se le coste di luoghi come il Brasile, l’Australia e il Sud Africa non subiscono eventi di gelo, le mangrovie smettono comunque di formarsi a una certa latitudine nell’emisfero australe.

Volevamo sapere perché questo è il caso e determinare se ci sono altre aree lungo la costa del Sud Africa che sono climaticamente adatte alle mangrovie ma dove le foreste non crescono.

Ci siamo anche chiesti, dal momento che il cambiamento climatico renderà alcune parti del mondo più calde nei prossimi anni e decenni, se le mangrovie potrebbero in futuro essere in grado di crescere in parti del Sud Africa dove non si trovano ora. Infine, volevamo capire se i cambiamenti climatici renderanno le aree del Sud Africa dove attualmente esistono mangrovie inadatte per le foreste in futuro.

Il nostro nuovo studio rivela le risposte. Attraverso una combinazione di modellazione delle specie e modellazione degli oceani, abbiamo scoperto che è l’alta energia delle onde del Sud Africa che impedisce alle mangrovie di diffondersi: i loro semi vengono spinti intorno all’oceano senza essere facilmente trascinati negli estuari dove possono attecchire e crescere .

E le foreste di mangrovie esistenti sono a rischio a causa dei cambiamenti delle precipitazioni, che sono previsti negli scenari di cambiamento climatico per la regione. L’aumento delle precipitazioni può portare a più inondazioni. Meno precipitazioni possono provocare la chiusura delle bocche dell’estuario dal mare. Eventi estremi o ripetuti di entrambi i cambiamenti possono rendere difficile la sopravvivenza e la prosperità delle mangrovie.

È quindi essenziale salvaguardare le foreste di mangrovie esistenti. Saranno necessari approcci diversi per le foreste di mangrovie nelle aree rurali e urbane, ma tutto ciò che viene fatto deve essere fatto presto per preservare queste importanti zone umide.

Modellazione

Le foreste di mangrovie non coprono molto terreno in Sud Africa. La loro estensione totale nel paese è solo di circa 2.000 ettari in 32 dei 214 estuari lungo circa 1.000 km della costa orientale del paese. Le mangrovie sono classificate come un tipo di foresta indigena e sono quindi incluse nel National Forests Act del paese. Ciò richiede che tutte le foreste naturali su terreni privati, comunali o statali siano protette. La maggior parte delle foreste di mangrovie in Sud Africa, tuttavia, non si trova in aree formalmente protette.

Leggi anche: come le foreste di mangrovie del Sud Africa immagazzinano carbonio e perché è importante

Come primo passo nella nostra ricerca, abbiamo creato un modello di distribuzione delle specie. Abbiamo raccolto tutto ciò che sapevamo su dove crescono le mangrovie in Sud Africa. Abbiamo eseguito il modello per vedere in quali altre parti del Sud Africa si verificassero tali condizioni e se vi crescessero mangrovie.

Mangrovie all’estuario del Kosi, nella provincia sudafricana del KwaZulu-Natal. J. Crudo

Il modello ha identificato buone aree candidate. Ma le mangrovie non si trovavano in quei luoghi. Ciò significava che doveva esserci un altro processo che creava questa limitazione.

Quindi abbiamo eseguito lo stesso modello, ma tenendo conto del cambiamento climatico inserendo dati sulle aree che si prevede diventeranno più calde (e quindi potrebbero essere più ospitali per le foreste di mangrovie in futuro). Ciò ha anche dimostrato che gli estuari più a sud sarebbero adatti per le mangrovie, ma che le condizioni in alcuni estuari che attualmente supportano le mangrovie potrebbero diventare sfavorevoli e questo potrebbe portare alla perdita di mangrovie.

Attività oceanica

Le mangrovie si diffondono in nuove località attraverso semi galleggianti (noti come propaguli), che cadono dagli alberi e vengono portati in mare. Recenti ricerche hanno dimostrato quanto siano importanti le correnti oceaniche per il trasporto dei propaguli di mangrovie in diverse parti del mondo. Ci siamo chiesti se questo potrebbe essere il processo che limita la presenza di mangrovie in quegli altri estuari adatti.

Attraverso una collaborazione con i colleghi dell’Università di Bruxelles e della San José State University in California negli Stati Uniti, siamo stati in grado di includere alcuni di questi modelli oceanici nel nostro studio. Questo era un modo per simulare il modo in cui i propaguli di mangrovie galleggiavano al largo nella regione dell’Africa meridionale.

Il modello oceanico ha mostrato che sebbene la Corrente di Agulhas trasporti rapidamente propaguli di mangrovie verso sud (circa 600 km in tre settimane) verso quegli estuari adatti, la costa è molto esposta, con molte onde e spiagge sabbiose. Queste condizioni rendono difficile e sempre più improbabile che i propaguli di mangrovia raggiungano e entrino in bocche di estuario relativamente piccole.

Molti semi si depositano su spiagge o coste rocciose dove non possono creare nuove foreste di mangrovie o diventare parte di foreste esistenti. La modellazione oceanica ha confermato che i propaguli possono galleggiare per settimane o mesi senza raggiungere un estuario.

Questi risultati suggeriscono che le mangrovie non diventeranno più diffuse in Sud Africa poiché le temperature aumentano con il cambiamento climatico. Ciò è contrario a quanto previsto su scala globale per le foreste di mangrovie e quanto sta già accadendo in altre regioni.

Tuttavia, non stiamo sostenendo che le mangrovie vengano piantate manualmente più a sud perché i luoghi in cui ciò accadrebbe sono già occupati dalla vegetazione delle paludi salmastre. Le saline ospitano specie diverse dalle mangrovie; ad esempio forniscono l’habitat per la nidificazione di alcuni uccelli che non usano le mangrovie. Non è consigliabile sostituire un ecosistema naturale con un altro.

Dai valore a ciò che abbiamo

Raccomandiamo che gli estuari che attualmente supportano le mangrovie siano salvaguardati attraverso adeguate misure di conservazione, ripristino e gestione. Ciò darebbe alle mangrovie la migliore possibilità possibile di rispondere naturalmente ai cambiamenti climatici (come hanno fatto nel corso dei millenni).

La protezione e la gestione delle mangrovie in Sud Africa devono essere integrate nelle pratiche di gestione costiera e nella conservazione della biodiversità, nonché nelle strategie nazionali e provinciali di adattamento climatico.

Ad esempio, è probabile che i programmi di gestione contribuiscano a ridurre gli impatti umani su questi ecosistemi. Nelle aree rurali in cui il legno di mangrovie viene talvolta utilizzato come materiale da costruzione e per la costruzione di trappole per pesci, approcci come il monitoraggio a livello di comunità o il pagamento per i programmi di servizi ecosistemici sono opzioni praticabili. Al contrario, nelle aree urbane le mangrovie possono essere protette riducendo l’inquinamento e limitando le attività attraverso la suddivisione in zone nei piani di gestione dell’estuario.