Le foreste russe saranno una risorsa o un ostacolo nella lotta per il clima?

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È la foresta più grande del mondo e ha assorbito l'anidride carbonica dall'aria a un ritmo senza precedenti. Allora perché gli attivisti per il clima sono sempre più ansiosi a riguardo?

Estendendosi su undici fusi orari, la Russia ha la più grande area di foresta del pianeta, con oltre un quinto degli alberi del mondo. Una nuova ricerca ha scoperto che, poiché quegli alberi crescono più velocemente in un mondo più caldo e si spingono verso nord nella tundra artica, stanno catturando l'anidride carbonica dall'atmosfera più velocemente di quanto suggerirebbe qualsiasi stima precedente.

La maggior parte degli anni, si scopre, le foreste boreali della Russia assorbono più carbonio di quanto se ne perde a causa della deforestazione in tutti i tropici.

È, ovviamente, una buona notizia per il clima globale che la natura sia sovraccaricata nel grande deserto della Siberia. Ma gli scienziati del clima sono sempre più preoccupati che ci sia anche un aspetto negativo. Perché il governo di Vladimir Putin ha, negli ultimi mesi, affermato che prevede di rispettare i suoi impegni sul clima nell'ambito dell'accordo di Parigi del 2015 in gran parte contando l'assorbimento di carbonio della Siberia come compensazione contro le emissioni industriali del paese, che quindi sarebbero autorizzate a continuare largamente incontrollato.

I nuovi dati, raccolti con l'aiuto di diversi istituti di ricerca forestali russi, suggeriscono l'entità della compensazione che la Russia, il quarto produttore mondiale di anidride carbonica derivante dalla combustione di combustibili fossili, potrebbe dichiarare.

I ricercatori sanno da tempo che circa la metà dell'anidride carbonica immessa nell'aria bruciando combustibili fossili viene rapidamente assorbita dalla natura. Questo "pozzo" di carbonio si divide all'incirca equamente tra gli ecosistemi oceanici e terrestri, per lo più foreste. Il resto rimane nell'aria, accumulandosi e causando l'effetto serra che fa salire le temperature.

I critici affermano che le regole dell'IPCC hanno scritto un assegno in bianco per i paesi boschivi intenti a continuare a bruciare combustibili fossili.

Ciò significa che l'anidride carbonica assorbita dalle foreste russe è già contabilizzata nei modelli climatici. Rivendicare il credito per processi essenzialmente naturali minerà la credibilità degli obiettivi nazionali per le emissioni di carbonio volti a raggiungere lo "zero netto" entro il 2050. Tuttavia, i critici affermano che questo gioco di prestigio contabile è consentito dalle regole stabilite dal Gruppo intergovernativo di esperti sul cambiamento climatico delle Nazioni Unite ( IPCC) per la misurazione dei contributi nazionali alla riduzione delle emissioni di carbonio. Quelle regole, dicono, hanno inavvertitamente scritto un assegno in bianco per tutti i paesi boscosi intenti a preservare il loro diritto a continuare a bruciare combustibili fossili.

Le foreste coprono circa la metà della Russia e contengono circa 640 miliardi di alberi. La maggior parte sono larice, pino, abete rosso e betulla in Siberia, la vasta regione dell'Asia a est degli Urali che fu colonizzata dalla Russia nel XVI secolo. Nonostante alcuni disboscamenti, la maggior parte di queste foreste è in gran parte intatta. Il World Wildlife Fund (WWF) afferma che dal 70 al 75 percento degli ecosistemi boreali della Siberia "rimangono vicini al loro stato naturale" e comprendono "la più grande distesa di foresta boreale incontaminata del mondo". E negli ultimi decenni hanno prosperato.

La nuova ricerca utilizza un'analisi dettagliata di immagini satellitari e dati inediti provenienti da un inventario forestale russo ora in fase di completamento. Lo studio, pubblicato il mese scorso su Nature, ha scoperto che "le foreste russe svolgono un ruolo globale ancora più importante nel sequestro del carbonio di quanto si pensasse in precedenza", ha concluso l'autore principale Dmitry Schepaschenko dell'International Institute for Applied Systems Analysis (IIASA), un istituto di ricerca intergovernativo.

Dal 1988, ha calcolato, le foreste boreali della Russia hanno catturato una media di 1,7 miliardi di tonnellate di anidride carbonica ogni anno. Schepaschenko ha affermato che è del 47% in più rispetto a quanto riportato nelle precedenti dichiarazioni nazionali sui gas serra della Russia ed è sufficiente per compensare quasi tutte le emissioni del paese dovute alla combustione di combustibili fossili.

Una vecchia foresta dominata da abeti rossi nella regione di Arkhangelsk in Russia.
Pace verde

"La maggior parte della [carbon] i guadagni sono stati in aree in cui sia la temperatura che le precipitazioni sono aumentate negli ultimi decenni ", ha detto Schepaschenko a Yale Environment 360. Oltre agli alberi che crescono più velocemente in un clima siberiano più congeniale, il carbonio extra è stato assorbito dalle foreste che si estendono a nord nella tundra artica e su circa 188 milioni ettari di colcos abbandonati dalla fine del regime comunista nel 1990.

I risultati sono controversi, tuttavia. "Il pozzo forestale russo è ancora molto incerto", ha detto Giacomo Grassi del Centro comune di ricerca della Commissione europea a Ispra, in Italia, dopo aver esaminato i risultati. Un altro studio recente ha messo il pozzo forestale russo a soli 180 milioni di tonnellate di anidride carbonica, appena un decimo di quella, ha detto.

La dimensione del lavandino può variare notevolmente di anno in anno, ha affermato Anatoly Shvidenko dell'IIASA e del Sukachev Institute of Forest di Krasnoyarsk, coautore dello studio IIASA pubblicato su Nature. Mentre alcuni anni supera i 2 miliardi di tonnellate, gli incendi estesi negli ultimi tre anni l'hanno ridotto a circa 400 milioni di tonnellate, ha affermato. Entro questa settimana, gli incendi si erano diffusi su circa 3.000 miglia quadrate, rilasciando centinaia di milioni di tonnellate di anidride carbonica.

Il fuoco "può portare a una sostanziale diminuzione del pozzo di carbonio della foresta russa", ha avvertito Pekka Leskinen e colleghi in uno studio sulle foreste russe e sui cambiamenti climatici lo scorso anno per l'Istituto forestale europeo. Eppure molto dipende dalla capacità o meno delle foreste di ricrescere, riassorbendo l'anidride carbonica.

Putin ha annunciato piani per affittare foreste nell'Estremo Oriente russo a società che potrebbero richiedere crediti di carbonio.

Nonostante le preoccupazioni a lungo termine, le nuove stime incredibilmente alte del ruolo di cattura del carbonio delle foreste russe negli ultimi decenni stanno alimentando un crescente appetito a Mosca per incassare. "Abbiamo il potenziale per trasformarle [forests] in un enorme centro di cattura del carbonio", ha detto a Bloomberg all'inizio di quest'anno Alexey Chekunkov, ministro per lo sviluppo dell'Estremo Oriente e dell'Artico russi.

Nelle statistiche presentate ai negoziatori del clima delle Nazioni Unite, la Russia compensa già più di un quarto delle sue emissioni nazionali di combustibili fossili contro il suo pozzo forestale. I nuovi risultati suggeriscono che potrebbe aumentare questo valore o vendere l'assorbimento di carbonio come crediti di carbonio alle aziende di combustibili fossili desiderose di compensare le proprie emissioni. Sembra deciso a fare entrambe le cose.

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All'inizio di quest'anno, Putin ha annunciato piani per affittare foreste nell'Estremo Oriente russo a società che potrebbero richiedere crediti di carbonio equivalenti al carbonio in esse catturato. Lo schema, noto come lesvostok.rf, opererà su una piattaforma digitale utilizzando i dati sullo stato delle foreste raccolti da satelliti e droni.

In teoria, le aziende si qualificherebbero per i crediti di carbonio aumentando il pozzo di carbonio esistente piantando alberi o prevenendo incendi e disboscamento illegale. C'è un vero potenziale per farlo, secondo Anna Romanovskaya, direttrice della Yu del governo russo. A. Izrael Institute of Global Climate and Ecology a Mosca, uno dei coautori del documento IIASA. In un altro documento del 2019, ha messo questo "potenziale di mitigazione" in tutta la Russia da 545 a 940 milioni di tonnellate di anidride carbonica all'anno, con i maggiori vantaggi derivanti dalla prevenzione degli incendi boschivi.

Un incendio boschivo nella riserva naturale di Denezhkin Kamen nella Siberia occidentale nel luglio 2020.
Julia Petrenko / Greenpeace

Ma molti scienziati del clima nutrono seri dubbi su tali numeri e su quanto sarà mai fattibile identificare l'impatto degli interventi diretti di mitigazione umana. “La maggior parte dei paesi, utilizzando osservazioni dirette, non riesce a distinguere gli effetti antropogenici diretti della raccolta e della ricrescita delle foreste dagli effetti antropici indiretti come il riscaldamento e il cambiamento delle precipitazioni”, ha affermato Grassi del Centro comune di ricerca della Commissione europea. Di conseguenza, "non si può dire quanto di un cambiamento di biomassa sia dovuto a una migliore gestione e quanto sia dovuto a fattori ambientali", ha scritto Grassi in una recente analisi con altri colleghi per Carbon Brief.

Questo non è un problema secondario. Grassi e colleghi hanno scoperto che le dichiarazioni delle nazioni del mondo sulla quantità di anidride carbonica assorbita dalle loro foreste ammontano a 5,5 miliardi di tonnellate in più ogni anno rispetto alle stime dei modelli scientifici indipendenti. Il divario sorge "perché i governi tendono ad assegnare la maggior parte di questo assorbimento di carbonio all'intervento umano, mentre i modelli lo considerano naturale", ha affermato Grassi.

La differenza è equivalente a più di un decimo delle emissioni globali causate dall'uomo dalla combustione di combustibili fossili, il che la rende una barriera importante per accordi efficaci per fermare il cambiamento climatico. Il problema è ben noto agli scienziati del clima. Per aggirare il problema, mantenendo i governi a bordo, l'IPCC ha elaborato linee guida, riviste nel 2019, per le dichiarazioni nazionali che utilizzavano una rozza procura per l'intervento umano. Piuttosto che chiedersi se la cattura del carbonio sia causata o meno dall'attività umana, si chiede invece se la cattura del carbonio avviene nelle foreste che sono "gestite" o meno.

L'IPCC ha definito le foreste gestite come quelle raccolte per il legname o protette attivamente da incendi, malattie o invasioni da parte delle persone, ha affermato Grassi. Ha stabilito che tutti i cambiamenti nel contenuto di carbonio di queste foreste "gestite" dovrebbero essere considerati un risultato diretto o indiretto dell'attività umana, mentre non lo sono stati i cambiamenti nelle aree non gestite.

C'è un enorme potenziale per i paesi ricchi di foreste per ingannare il sistema di contabilità del carbonio, ha detto uno scienziato del clima.

Questa è un'ottima notizia per i negoziatori del clima nei paesi con vaste aree di foreste gestite formalmente che assorbono carbonio con un intervento umano minimo o nullo. Quei paesi possono semplicemente fare un passo indietro, non fare nulla e contare il carbonio. Da nessuna parte è così più che in Russia.

Schepaschenko stima che più della metà del pozzo di carbonio delle foreste russe si trovi all'interno di foreste a lungo classificate dal governo russo come "gestite". Gestiti tecnicamente o meno, la maggior parte è considerata dagli ecologisti, secondo le parole del WWF, "vicina al loro stato naturale". La registrazione e altre attività umane sono minime nella maggior parte dei luoghi e, dove si verificano, sono in gran parte non controllate. Quindi la cattura del carbonio da parte degli alberi in queste foreste probabilmente ha poco a che fare direttamente con l'intervento umano per proteggerli. "Molti sostengono che non dovrebbe essere contabilizzato verso l'obiettivo climatico", ha detto Grassi. Ma ciò che chiama il "compromesso IPCC" lo consente espressamente.

La Russia è ampiamente vista come un ritardatario nella lotta ai cambiamenti climatici. Rimane il quarto più grande emettitore di CO2 al mondo dalla combustione di combustibili fossili, nonostante sia al nono posto in termini di popolazione. I suoi attuali piani presentati nell'ambito dell'accordo di Parigi sul clima vedono le emissioni aumentare leggermente fino al 2030 per poi diminuire lentamente in seguito.

Negli ultimi anni, le dichiarazioni di emissioni russe all'ONU hanno compensato circa un quarto delle sue emissioni di combustibili fossili con l'assorbimento dichiarato di carbonio dalle sue foreste. Nel 2019, ha sottratto un pozzo di carbonio di 540 milioni di tonnellate dalle sue emissioni complessive di 2,12 miliardi di tonnellate per ottenere emissioni nette di 1,58 miliardi di tonnellate. Inoltre, il paese ha costantemente affermato che avrebbe raggiunto i suoi obiettivi, "tenendo conto della massima capacità di assorbimento possibile delle foreste e di altri ecosistemi".

Foresta Dvinsky nella regione di Arkhangelsk in Russia.
Igor Podgorny / Greenpeace

A tal fine, ha recentemente ampliato ulteriormente la sua definizione di foreste gestite. A febbraio, il ministero dell'ambiente russo ha affermato che le sue foreste gestite designate includeranno ora la sua rete di riserve forestali remote e poco visitate. Ha affermato che ciò aggiungerebbe, in un colpo solo, "altri 270-450 milioni di tonnellate di anidride carbonica" al conteggio nazionale, il che significa che potrebbe, in futuro, includere compensazioni di "fino a 1,1 miliardi di tonnellate all'anno", abbastanza compensare fino alla metà delle sue emissioni di combustibili fossili.

I nuovi risultati dell'IIASA potrebbero consentire al governo di aumentarlo ulteriormente. A giugno, il vice primo ministro per la politica ambientale di Putin, Victoria Abramchenko, avrebbe dichiarato al Forum economico internazionale di San Pietroburgo che le foreste russe catturano fino a 2,5 miliardi di tonnellate di anidride carbonica ogni anno. Alexei Yaroshenko di Greenpeace ha dichiarato al Moscow Times: "È ovvio che le autorità vogliono che la stima sia la più alta possibile".

C'è un enorme potenziale per i paesi boschivi di ingannare il sistema di contabilità del carbonio, ha affermato Wolfgang Knorr, scienziato del clima presso l'Università di Lund. In un recente post sul blog, ha scritto: "Prima dichiari tuo un ecosistema naturale perché sei un paese o un'entità politica e si trova sul tuo territorio. Quindi affermi che a causa di questa o quella politica, sta assorbendo grandi quantità di carbonio. Fase tre, contalo come parte dei tuoi obblighi netti zero… Trucco fatto, problema risolto.

L'attenzione di Knorr era sulla compensazione di Stati Uniti e Cina, ma il potenziale per la Russia è ancora maggiore. “C'è il rischio concreto che la Russia si unisca al coro dei paesi che rivendicano parte del dispersore naturale del suolo per il loro contributo alla lotta al cambiamento climatico, creando una situazione di doppio conteggio poiché il sink è già stato preso in considerazione dall'IPCC, " Egli ha detto. "Penso che questo sia potenzialmente un problema molto grande, ma pochissime persone lo capiscono davvero".

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Questa settimana, l'inviato statunitense per il clima John Kerry è stato a Mosca per discutere con i funzionari russi su come migliorare quella che chiama "ambizione climatica globale", in vista della prossima conferenza sul clima delle Nazioni Unite a Glasgow, in Scozia, a novembre. Non era chiaro in anticipo se i pozzi di assorbimento del carbonio nelle foreste fossero all'ordine del giorno. Sarebbe bene se lo fossero.

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