Mentre i Delta del mondo affondano, i mari in aumento sono tutt'altro che colpevoli

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Ogni anno centinaia di migliaia di pellegrini indù accorrono a Sagar, un'isola a forma di lacrima nell'estuario di Hooghly, 60 miglia a sud di Calcutta. Un tempio si trova sulla punta meridionale dove l'isola si affaccia sul mare aperto. Il luogo è venerato, un luogo dove il sacro fiume Gange sfocia nel Golfo del Bengala, fondendosi infine con l'Oceano Indiano. Negli ultimi anni, Hooghly è anche diventato noto come l'estuario di isole che scompaiono: tre sono state sommerse negli ultimi decenni. Alcuni villaggi di Sagar sono stati costretti a ritirarsi dall'avanzata del mare. I giornalisti in visita spesso descrivono gli abitanti qui come i primi rifugiati climatici della regione, attribuendo la perdita di terra all'innalzamento del livello del mare.

Eppure la scienza ora racconta una storia più complessa. In effetti, una delle principali cause di cedimento e perdita di costa nell'estuario di Hooghly, dicono i ricercatori, è la costruzione di dighe sui fiumi che sfociano nel Golfo del Bengala, riducendo drasticamente la fornitura di sedimenti. Dove i sedimenti continuano a scorrere e le maree lo consentono, le isole di mangrovie stanno crescendo: una di queste, New Island, è triplicata. Il dragaggio e le pareti protettive per il porto locale hanno anche alterato l'idrodinamica dell'estuario, aumentando l'erosione di alcune isole, afferma Tuhin Ghosh, direttore della School of Oceanographic Studies presso l'Università di Jadavpur a Calcutta. E a Sagar, le dune di sabbia vicino al tempio sono state livellate per una strada in cemento. "Se rimuovi le barriere naturali e appiattisci il terreno, ovviamente l'acqua salirà più in alto", dice Ghosh. "L'innalzamento del livello del mare è solo una parte del quadro."

Come molte comunità costiere, i residenti di Sagar Island sono in prima linea nel cambiamento climatico. Ma la loro vulnerabilità è modellata tanto dai processi nel delta del Gange-Brahmaputra che culla l'India orientale e il Bangladesh – che vanno dai naturali spostamenti tettonici e i movimenti dei fiumi agli interventi umani come dighe, urbanizzazione e estrazione delle acque sotterranee – come lo è dall'innalzamento dei mari. "I delta sono plasmati da più fattori su scale temporali diverse", afferma Robert Nicholls, direttore del Tyndall Center for Climate Change Research in Gran Bretagna, che fa parte di un progetto internazionale sui delta. Mentre il cambiamento climatico spesso domina la storia, è importante comprendere tutti i fattori che portano i mari a invadere i delta del mondo, dice. Altrimenti, come un paziente sottoposto a test per una sola condizione, "potresti pensare che sia tutta una malattia e non sarai in grado di risolvere il problema".

Lo sviluppo potrebbe essere un fattore più importante del cambiamento climatico nei prossimi decenni.

Sebbene l'innalzamento del livello del mare sarà la forza più importante che guida l'inondazione costiera nel medio-lungo termine, gli scienziati affermano che i fattori chiave a breve termine sono i cambiamenti locali legati all'attività umana. Lo sviluppo ha reso alcuni dei delta più fertili e popolati del mondo più vulnerabili all'innalzamento del livello del mare. Nel delta del Mekong in Vietnam, i progetti di energia idroelettrica a monte, insieme all'estrazione di sabbia per fornire calcestruzzo per costruire le città in crescita della regione, hanno più che dimezzato il flusso di sedimenti, con conseguente cedimento del terreno, intrusione di acqua salata ed erosione. Nel delta del Volta in Ghana, i tassi di erosione sono aumentati dopo che la costruzione di dighe negli anni '60 ha tagliato il flusso di sedimenti. E il delta del fiume Mississippi ha perso 2.000 miglia quadrate di terra nel secolo scorso quando il Corpo degli ingegneri dell'esercito degli Stati Uniti ha costruito una massiccia rete di argini per controllare le inondazioni e le compagnie petrolifere hanno scavato canali per trasportare piattaforme e altre attrezzature da e verso il Golfo di Messico.

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Una nuova ricerca sta evidenziando cambiamenti simili nel delta del Gange-Brahmaputra, che ospita oltre un quinto dei 500 milioni di persone che abitano le regioni del delta del mondo. Parti del bordo costiero del delta si stanno restringendo, soprattutto a ovest, mentre le aree a est sono stabili o in crescita. Nuove stime sulla subsidenza del suolo suggeriscono che l'effettivo aumento della baldoria del mare nella regione potrebbe essere fino al 70% superiore alle proiezioni attuali in alcune aree. E recenti ricerche suggeriscono che lo sviluppo legato all'agricoltura e ad altre attività potrebbe essere un fattore più importante del cambiamento climatico nei prossimi decenni.

Tutto ciò sottolinea che mentre l'innalzamento del livello del mare globale non è sotto il controllo diretto delle comunità costiere, le scelte di sviluppo sono, soprattutto quelle che rafforzano la capacità dei sistemi di difesa naturale. Questi includono la promozione della crescita delle mangrovie, il ripristino dei flussi fluviali per aumentare la fornitura di sedimenti per la costruzione del terreno e la riduzione della dipendenza dalle acque sotterranee, che peggiora il cedimento del suolo. "C'è la tendenza a cancellare i delta [to sea level rise]", Afferma Nicholls. "Ma il modo in cui ti sviluppi ha il potere di plasmare il futuro."

Vista satellitare del delta Gange-Brahmaputra. Le dighe idroelettriche e l'estrazione di sabbia hanno ridotto significativamente il flusso di sedimenti nel delta.
Planet Observer / UIG / Alamy

I resti di edifici in mattoni e i ceppi di alberi di cocco punteggiano la spiaggia di Dhablat, sulla costa sud-orientale dell'isola di Sagar. Il villaggio si affaccia sul mare aperto, un orizzonte illimitato di un blu intenso che lampeggia sotto il sole di mezzogiorno. Il villaggio ha perso due scuole primarie a causa dell'innalzamento delle acque e metà del villaggio è scomparso; le restanti case si trovano dietro gli argini. La maggior parte dei giovani ora parte per lavori stagionali a Calcutta o altrove.

Un po 'nell'entroterra, incontro Jaba Das, la cui famiglia è stata trasferita qui dal governo 15 anni fa dalla vicina – e ora in gran parte sommersa – isola di Ghoramara. In quel periodo ha visto migliorare le strade e l'elettricità. Forni di mattoni sono sorti sull'acqua sulla terraferma. I suoi figli ora lavorano alla periferia di Calcutta. Ma non ha voglia di partire, nonostante i frequenti cicloni e le inondazioni. Recenti sondaggi mostrano che quasi un quinto delle famiglie sul lato indiano del Sundarbans – la palude e la frangia di mangrovie del delta – ha un migrante che è partito per migliori prospettive.

Il Sundarbans è una rete di canali di marea, distese fangose ​​e foreste di mangrovie, il più grande ecosistema di questo tipo al mondo. È stato costruito nel corso di migliaia di anni dai sedimenti depositati dai fiumi Gange e Brahmaputra, che scorrono dall'Himalaya a nord. Nel XVI secolo, un terremoto inclinò il bacino verso est, riducendo il flusso dell'acqua del Gange verso il Sundarbans occidentale. Poi vennero i colonizzatori britannici, che abbatterono le foreste e costruirono la città portuale di Calcutta. Nella seconda metà del 20 ° secolo, il governo indiano ha sfruttato i fiumi per l'irrigazione e l'energia elettrica, costruendo migliaia di dighe su numerosi fiumi a monte, così come il controverso Farakka Barrage, una massiccia barriera di deviazione dell'acqua lunga 7.500 piedi. Città e fattorie si espansero, spesso in zone umide. "Ci sono stati centinaia di interventi umani", afferma Sugata Hazra, professore ed ex direttore della scuola di oceanografia presso l'Università di Jadavpur. "Hanno cambiato l'idrosfera."

Il delta del Gange-Brahmaputra ha visto il carico di sedimenti dimezzato dal 1960 al 2008.

Nessun cambiamento è stato più importante della fornitura di sedimenti. Spesso descritto come il più grande sistema di dispersione dei sedimenti del mondo, il delta del Gange-Brahmaputra ha visto il carico di sedimenti dimezzato dal 1960 al 2008, da 1 miliardo a 500 milioni di tonnellate all'anno, secondo uno studio del 2018. Si prevede che il declino continuerà, scendendo da 79 milioni a 92 milioni di tonnellate all'anno entro il 2100, afferma lo studio. Questa forte riduzione dei sedimenti apre ulteriormente la strada all'innalzamento dei mari. Uno studio dell'anno scorso, analizzando i dati di imaging satellitare, ha scoperto che i Sundarbans hanno perso 137 chilometri quadrati – 53 miglia quadrate – di foresta di mangrovie dal 1984 al 2018, gran parte della quale sul bordo più meridionale. C'è stato anche un certo accrescimento: 62 chilometri quadrati (24 miglia), sebbene alcuni di questi fossero temporanei o stagionali.

I sedimenti, dice Hazra, sono la difesa naturale del delta contro il mare e "ora il livello del mare si sta alzando e non abbiamo i sedimenti per contrastarlo". Altre attività umane causano anche cedimenti del suolo, in particolare lo sfruttamento di petrolio e gas e l'estrazione delle acque sotterranee, che portano alla compressione del suolo. Gli studi hanno rilevato tassi di subsidenza del suolo fino a 2,2 centimetri all'anno nella capitale del Bangladesh, Dhaka, probabilmente a causa dell'estrazione delle acque sotterranee e del peso delle infrastrutture urbane. Questo tasso non è così grave come in aree come Giacarta in Indonesia, che sta affondando così velocemente – a una velocità di 10 pollici all'anno – che le autorità stanno progettando di costruire una nuova capitale altrove. Ma uno studio prevede che ai tassi attuali, il delta del Gange-Brahmaputra potrebbe affondare fino a un piede entro il 2050, peggiorando l'innalzamento relativo del livello del mare.

Queste proiezioni non tengono conto dei cambiamenti di sviluppo che potrebbero accelerare ulteriormente l'affondamento. Ad esempio, l'espansione di megalopoli come Calcutta e Dhaka, che hanno una popolazione complessiva di 35 milioni di abitanti, significa più infrastrutture urbane e difese dalle inondazioni che potrebbero intrappolare più sedimenti sulla terraferma. "Quello che abbiamo scoperto", dice Nicholls, "è che il modo in cui ti sviluppi potrebbe essere più importante di come si svolge il cambiamento climatico".

Le comunità delta in tutto il mondo stanno affrontando sfide simili a quelle che si stanno svolgendo nel delta del Gange-Brahmaputra. Si ritiene che nel delta del Mekong l'estrazione delle acque sotterranee per l'acquacoltura, l'agricoltura e l'acqua potabile abbia contribuito ad un affondamento di 0,4-1,2 pollici all'anno, di gran lunga superiore all'innalzamento del livello del mare. Un'analisi del 2019 ha anche evidenziato il contributo dell'estrazione di sabbia lungo il fiume, con una stima di 17 milioni di metri cubi di sabbia rimossi solo nel 2018. L'anno scorso, l'acqua di mare è avanzata più in alto rispetto al delta che mai ed è rimasta per quattro mesi invece del solito. L'intrusione è stata attribuita alla riduzione del flusso di acqua dolce a causa delle dighe a monte in Cina e dei letti dei fiumi più profondi che erano stati estratti di sabbia.

I lavoratori caricano le loro biciclette con sacchi pieni di sabbia del fiume Kangsabati da utilizzare nella costruzione nelle città vicino a Calcutta.
DIBYANGSHU SARKAR / AFP tramite Getty Images

Nel delta del fiume Volta in Ghana, si ritiene che lo storico trasporto di sedimenti di 71 milioni di metri cubi all'anno si sia ridotto del 90% dopo la costruzione della diga di Akosombo nel 1965, minacciando la stabilità della costa orientale. Muri di difesa e pennelli hanno contribuito a rallentare la tendenza in alcune aree, ma altre parti rimangono a rischio. L'estrazione di sabbia costiera e la proposta di esplorazione di petrolio e gas potrebbero aggravare il problema, secondo una ricerca del progetto Delta, Vulnerabilità e Cambiamento Climatico: Migrazione e Adattamento (DECCMA), un'iniziativa internazionale che ha studiato le condizioni nel Volta, nel Gange e nel Delta del Mahanidhi in India. Nella Sundarbans indiana, i ricercatori hanno sviluppato mappe di rischio basate sui rischi climatici e su fattori socioeconomici, come la dipendenza dall'agricoltura o dalla pesca marginali. Tra i distretti a più alto rischio c'è Sagar Island.

Una scienza migliore è fondamentale per trovare soluzioni, affermano Hazra e Ghosh di Calcutta, che facevano parte del progetto DECCMA. Una migliore comprensione del ruolo dell'approvvigionamento di sedimenti ha aumentato l'interesse per le soluzioni basate sulla natura. Nel delta del Mississippi, i progetti di deviazione dei sedimenti mirano a ripristinare la naturale capacità di costruzione del territorio delle zone umide. In altre regioni delta, lo slancio sta crescendo per rafforzare le difese "morbide". Sebbene il Vietnam possa fare poco per le dighe della Cina, il suo piano del delta del Mekong include la fine dell'estrazione di sabbia, il ripristino delle mangrovie e la riduzione dell'espansione degli allevamenti di gamberetti nelle zone umide per ridurre l'erosione e il cedimento.

Il Bangladesh ha un nuovo piano delta che include il rimboschimento delle mangrovie e un progetto pilota per testare le inondazioni controllate che consentirebbero ai sedimenti di ricostituire la costa. Gli agricoltori tradizionali erano soliti praticare una forma di inondazione controllata, dice Munsur Rahman, professore presso l'Istituto di Flood and Water Management a Dhaka, ma l'intensificazione agricola ha cambiato tutto. Dice che non sarà facile convincere gli agricoltori a sacrificare la produttività a breve termine per la sostenibilità a lungo termine, una sfida che anche il Vietnam deve affrontare.

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Con la maggior parte dei delta del mondo minacciati, i compromessi sembrano inevitabili e le autorità locali devono ripensare le scelte di sviluppo relative all'espansione urbana e allo sfruttamento delle acque sotterranee, afferma Hazra. Ciò richiede, afferma, "una migliore impronta scientifica sulla politica e nuovi paradigmi di pensiero sullo sviluppo".

Questa storia è stata supportata dal Pulitzer Center for Crisis Reporting.

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