Mentre il Sudafrica si aggrappa al carbone, una lotta per il diritto di respirare

70

Thomas Mnguni si svegliava spesso e trovava le finestre e i pavimenti della sua casa coperti da uno strato di polvere nera. Vivendo tra due miniere di carbone e una discarica a Middelburg, in Sud Africa, lui e la sua famiglia hanno respirato l'aria più inquinata del paese.

Quando il figlio di Mnguni ha sviluppato i sintomi dell'asma, un medico ha raccomandato alla famiglia di trasferirsi in un'altra parte della città. Ora che vive a circa sei miglia dalle miniere, il quattordicenne sta meglio. Ma altri nella zona non sono così fortunati. I residenti di Middelburg e di altre comunità in una fascia industrializzata dell'Highveld, un altopiano del Sud Africa centrale, conoscono bene l'inquinamento atmosferico e il suo impatto sulla salute. L'area – situata a est di Johannesburg e con una popolazione di 4,7 milioni di abitanti – è piena di miniere di carbone, centrali elettriche a carbone, impianti petrolchimici, fonderie di metalli, produttori chimici e altri complessi industriali. Mnguni, nel suo lavoro come attivista comunitario per il gruppo ambientalista groundWork, ha incontrato molti altri che si occupano delle conseguenze sulla salute della scarsa qualità dell'aria, che vanno dall'asma al cancro ai polmoni.

I ricercatori stimano che l'aumento dei livelli di inquinamento atmosferico nell'Highveld causi centinaia di morti premature ogni anno. Un rapporto di Greenpeace del 2019 ha classificato la regione tra le più alte al mondo per emissioni di due inquinanti pericolosi, anidride solforosa e biossido di azoto. "È emblematico di una delle peggiori situazioni di inquinamento atmosferico nel mondo", dice David Boyd, uno specialista delle Nazioni Unite sui diritti umani e l'ambiente. Una parte sostanziale della popolazione dell'Highveld vive in township – aree sottosviluppate alla periferia delle città – tra le miniere o all'ombra delle strutture industriali.

L'attivista ambientale Thomas Mnguni nella sua casa di Middelburg.
Mujahid Safodien / Greenpeace

L'inquinamento dilagante dell'Highveld è in gran parte un prodotto della dipendenza di lunga data del Sud Africa dal carbone, che fornisce quasi il 90% dell'elettricità del paese. Gli stretti legami tra i membri del partito al governo sudafricano e il settore del carbone hanno perpetuato il suo dominio, arricchendo alcuni a scapito di molti. Con circa la metà delle riserve recuperabili del paese, l'Highveld è il luogo in cui avviene la maggior parte dell'estrazione e dell'incendio. Nel secolo scorso, miliardi di tonnellate di carbone sono state estratte dalle acque poco profonde della regione attraverso miniere a cielo aperto e sotterranee, e le strutture industriali sono fiorite vicino alla vasta ed economica fonte di energia.

Un paesaggio di praterie ondulate e campi coltivati ​​è sempre più dominato da ciminiere e da una rete in continua espansione di miniere. L'Highveld ospita ora 12 centrali elettriche a carbone e un'enorme raffineria che produce petrolio liquido dal carbone. Questa singola struttura, di proprietà della società sudafricana Sasol, genera più emissioni di gas serra rispetto a paesi interi come Norvegia e Portogallo.

L'anno scorso, gruppi ambientalisti, tra cui groundWork e il movimento ambientalista Vukani, hanno intentato una causa contro il governo sudafricano per la sua incapacità di ripulire l'inquinamento atmosferico soffocante, sostenendo che viola il diritto costituzionale dei residenti a "un ambiente che non è dannoso per la loro salute e il loro benessere. " Il caso sarà ascoltato in tribunale a maggio, come annunciato di recente dagli avvocati coinvolti nel contenzioso.

È il primo caso giudiziario in Sud Africa a contestare l'inquinamento atmosferico sulla base di questo diritto costituzionale, ma il contenzioso potrebbe avere implicazioni anche a livello internazionale. Mentre pochi paesi riconoscono l'aria pulita come un diritto fondamentale, più di 150 riconoscono il diritto a un ambiente sano, secondo Boyd. Afferma che il caso del Sud Africa potrebbe rendere la lotta all'inquinamento atmosferico un obbligo per i diritti umani, aggiungendo: "In questo momento, non è chiaro che il diritto a un ambiente sano includa il diritto di respirare aria pulita".

Al loro apice, i livelli di anidride solforosa e biossido di azoto sono 10 volte superiori a quelli considerati sicuri per la salute umana.

Rico Euripidou, attivista per la salute ambientale di groundWork, afferma che "il governo sudafricano ha in mente l'idea che il carbone è un dono" e osserva che l'inquinamento in corso nell'Highveld ha molto a che fare con l'attività industriale a vantaggio delle élite del paese. Nella prima metà del XX secolo, l'ente statale Eskom ha utilizzato il carbone per fornire elettricità a basso costo alle operazioni di estrazione dell'oro e dei diamanti. Durante l'era dell'apartheid, che durò dal 1948 al 1994, il governo costruì più centrali elettriche a carbone e creò Sasol per trasformare il carbone in combustibile, collegando ulteriormente gli interessi statali e aziendali.

La scarsa qualità dell'aria nell'Highveld è un problema che il governo sudafricano riconosce da più di un decennio. Nel 2007, il governo ha dichiarato una porzione di 12.000 miglia quadrate dell'Highveld un punto caldo dell'inquinamento atmosferico e un'area prioritaria che richiedeva un'azione speciale di gestione della qualità dell'aria. Cinque anni dopo, il governo ha pubblicato un piano di gestione della qualità dell'aria che delineava gli obiettivi per rendere la qualità dell'aria conforme agli standard nazionali entro il 2020.

L'inquinamento atmosferico nell'Highveld supera regolarmente gli standard nazionali di qualità dell'aria del Sud Africa. Nel 2018, il particolato di dimensioni pari o inferiore a 2,5 micron ha superato gli standard nazionali di qualità dell'aria per almeno 103 giorni, secondo i dati delle stazioni di monitoraggio della qualità dell'aria del governo. Queste particelle fini penetrano nelle parti più profonde dei polmoni e possono persino infiltrarsi nel flusso sanguigno, causando una varietà di disturbi, tra cui malattie cardiovascolari e cancro. Poiché gli standard di qualità dell'aria del Sud Africa sono più deboli delle linee guida dell'Organizzazione mondiale della sanità (OMS), questi livelli estremi presentano un rischio per la salute significativo, afferma Peter Orris, professore di scienze ambientali e della salute sul lavoro presso l'Università dell'Illinois a Chicago. Nel 2019, il Center for Environmental Rights, lo studio legale che guida la battaglia legale in corso, ha chiesto a Orris di rivedere gli effetti sulla salute degli inquinanti delle centrali elettriche a carbone e delle raffinerie della regione.

In un'analisi del 2019, H. Andrew Gray, un esperto di inquinamento atmosferico che ha consultato il Center for Environmental Rights, ha stimato che, al loro picco, i livelli di anidride solforosa e biossido di azoto nella regione industriale di Highveld sono 10 volte superiori a quelli che l'OMS considera sicuri per la salute umana.

Lo smog circonda lo stabilimento Sasol Synfuels di Secunda. A destra: una veduta aerea dell'acqua acida che scorre da una miniera di carbone a eMalahleni, provincia di Mpumalanga a settembre.
Small Axe Studios

A Middelburg, l'asma è comune, dice Elise de Kock, medico generico in un ospedale locale. Rispetto a Johannesburg, anche i casi di asma tendono ad essere più gravi e spesso portano le persone in ospedale, cosa che lei sospetta possa essere dovuta all'inquinamento. Secondo il rapporto di Gray, il particolato fine delle 12 centrali elettriche a carbone dell'Highveld e di due raffinerie probabilmente causa almeno 300 morti premature all'anno.

Tredici anni dopo che il governo sudafricano ha promesso di ripulire l'aria dell'Highveld, ci sono stati pochi progressi. "Stiamo arrivando alla fine del 2020 e la maggior parte di questi obiettivi non è stata raggiunta", afferma Timothy Lloyd, avvocato del Center for Environmental Rights che si occupa della causa in corso. "Vediamo ancora questi livelli davvero tossici di inquinamento atmosferico".

Il tasso di disoccupazione sudafricano è di circa il 30 per cento e Mnguni di groundWork afferma che le persone spesso si spostano nell'Highveld in cerca di lavoro nelle industrie legate al carbone, solo per non essere in grado di andarsene. La speranza di trovare un lavoro nelle miniere è il motivo per cui 23 anni fa Promise Mabilo, coordinatrice del Movimento per l'ambiente Vukani, si è trasferita all'eMalahleni. Poco dopo essersi unito a lei all'Highveld, suo figlio ha sviluppato asma e bronchite. Crescendo, la sua malattia lo ha tenuto spesso a casa da scuola, a volte per mesi di seguito, dice Mabilo. I mesi invernali, quando i fenomeni meteorologici chiamati inversioni intrappolano l'inquinamento vicino al suolo, sono ancora difficili per lui. In alcuni giorni l'aria è così densa che "non puoi nemmeno vedere il tuo vicino", dice.

La causa cerca di costringere il governo federale a far rispettare un piano di gestione dell'inquinamento atmosferico.

Attraverso il contenzioso, groundWork e il Movimento per l'ambiente Vukani sperano di vedere il governo federale creare regolamenti per applicare il piano di gestione creato nel 2012. In questo momento, è solo "una tigre di carta seduta nell'ufficio di qualcuno", dice Euripidou di groundWork. Da aprile 2016 a dicembre 2017, Eskom ha superato i limiti di emissione di particolato, anidride solforosa e ossidi di azoto più di 3.000 volte, secondo un'analisi commissionata dal Center for Environmental Rights.

Manca anche il monitoraggio della qualità dell'aria. Molte delle stazioni di monitoraggio della regione non sono funzionali, secondo la revisione intermedia del governo del piano di gestione di Highveld. E sebbene il governo abbia inasprito gli standard sulle emissioni di anidride solforosa per gli impianti di combustione in aprile, i limiti sono ancora significativamente più deboli di quelli di Cina e India, altre due nazioni in via di sviluppo con alti livelli di inquinamento.

Una sezione residenziale di Sasolburg nella provincia di Free State, con la centrale a carbone Sasol One che si profila sullo sfondo.
Daylin Paul / Small Axe Studios

Nel frattempo, il governo consente ad alcuni dei maggiori inquinatori della regione di eludere il rispetto dei limiti di emissione. Nel 2013 Eskom ha presentato richieste di rinvio della conformità a 11 delle sue centrali elettriche a carbone situate nell'area prioritaria di Highveld, che il governo ha ampiamente concesso. Secondo un'inchiesta pubblica, Eskom è stata coinvolta anche nell'uso corrotto delle imprese pubbliche da parte dell'ex presidente Jacob Zuma. Nel 2015, mentre Zuma era in carica, l'utility ha assegnato un contratto redditizio a una compagnia mineraria di proprietà di suo figlio e dei suoi più ricchi sostenitori, la famiglia Gupta, nonostante il carbone di bassa qualità, secondo i media. Negli ultimi anni, Eskom ha presentato ulteriori richieste per posticipare, sospendere o modificare i limiti di emissione in alcuni dei suoi impianti, che sono ora in fase di revisione.

Eskom stima che portare la sua intera flotta di centrali elettriche in conformità con i limiti di emissione per tutti gli inquinanti costerebbe circa 300 miliardi di rand (19,4 miliardi di dollari), afferma Deidre Herbst, responsabile ambientale di Eskom. Invece, la società prevede di perseguire un'opzione a basso costo adattando gli impianti per controllare il particolato, che ha un impatto significativo sulla salute, e smantellando 10 delle sue centrali elettriche a carbone all'interno o vicino all'Highveld entro il 2040, afferma.

Come la spinta per lo sviluppo del Kenya sta minacciando le sue famose terre selvagge. Leggi di più.

Per ora, tuttavia, il carbone rimane la fonte energetica preferita del Paese. Secondo un piano energetico federale, costituirà la maggior parte del mix energetico del Sud Africa almeno fino al 2030. Mnguni spera che una sentenza favorevole del tribunale sulla causa del 2019 costringerà il governo a ritenere responsabili gli inquinatori. Ma finora, il track record del governo non è incoraggiante. "Sembra che stiano difendendo le industrie più che difendendo i diritti umani fondamentali", dice.

Nel frattempo, mentre i residenti aspettano il cambiamento, sono bloccati a fare affidamento sulle stesse industrie che li fanno ammalare. "Siamo intrappolati in questo posto", dice Mnguni.