Mentre le pressioni aumentano, l'industria del carbone un tempo potente della Polonia è in ritirata

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In Polonia, la potente industria del carbone della nazione è una leggenda e una maledizione.

La Polonia si propone come uno dei principali paesi produttori di carbone del XX secolo e la sua storia mineraria è strettamente intrecciata con la sua modernizzazione. Nell'era comunista, la dura industria del carbone ha permesso a una nazione prostrata di emergere dalle rovine della seconda guerra mondiale. Le centrali elettriche a carbone hanno alimentato la ricostruzione del paese, comprese le industrie pesanti ad alta intensità energetica come la metallurgia, la costruzione navale e la chimica. Le esportazioni di carbone hanno portato alla Polonia entrate preziose in valuta estera. Il settore ha raggiunto il suo apice nel 1979, quando 420.000 lavoratori minerari hanno estratto 201 milioni di tonnellate di lignite e carbone nero.

Ma il 21 ° secolo e il libero mercato sono stati brutali per la fonte di carburante che ancora genera il 74% del potere del paese – di gran lunga la quota più alta in Europa. Anche se la Polonia produce più carbone di qualsiasi altra nazione nell'Unione europea, le inefficienze del settore e il crollo dei prezzi globali hanno ridotto le sue 70 miniere nel 1990 a circa 25 oggi; nello stesso periodo il numero dei minatori è precipitato da 388.000 a 80.000. E ora, con la crescente spinta dell'Unione europea alla decarbonizzazione entro il 2050, il carbone è passato dall'essere una pietra angolare dell'economia a una macina al collo della Polonia.

Mentre le forze economiche schiacciano l'industria carboniera polacca, il governo conservatore – a lungo il principale sostenitore dell'industria – è bloccato. Sempre più consapevole del fatto che questa industria obsoleta non ha futuro, il governo la coccola con una mano mentre con l'altra apporta cambiamenti che ne presagiscono la fine. Il carbone è costoso, inquinante, un cattivo investimento, impopolare e rende la Polonia una spina nel fianco dell'UE. Ma l'UE esercita un potere significativo sul destino del carbone in Polonia, compresa l'implementazione di un prezzo in rapida crescita sul carbonio e l'esercizio del controllo su miliardi di dollari in fondi per facilitare la transizione del paese dai combustibili fossili.

Nonostante l'inevitabile declino del carbone, il governo continua a ciarlare di fronte alle pressioni dell'industria.

Sotto pressione in patria e all'estero, il governo sta facendo progetti per una vita senza carbone: nella sua nuova bozza di piano per il clima, il ministero del clima ha recentemente affermato che la percentuale di energia generata dal carbone dovrà ridursi fino alla metà entro il 2030, a fino al 37% della produzione di elettricità. Entro il 2040, ha affermato il ministero, il carbone potrebbe generare solo l'11% dell'elettricità polacca poiché il prezzo del carbonio europeo rende il carbone ancora meno economico.

Eppure, nonostante l'inevitabile declino del carbone, il governo continua a waffle di fronte alla pressione dell'industria. I sindacati dei minatori esercitano ancora influenza. I piani del governo di chiudere quest'anno due vecchie miniere nel sud-est della Polonia sono andati in fumo quando i sindacati dei minatori – i cui membri scendono nelle strade di Varsavia quando sono in gioco i loro interessi – si sono opposti.

"Il problema è che non esiste ancora una pianificazione ufficiale e una strategia per la transizione del [Polish] settore energetico ", afferma Katarzyna Michałowska-Knap dell'Istituto per le energie rinnovabili di Varsavia. "La nostra leadership non ha mai definito come risolveremo il problema. Siamo ancora così dipendenti dal carbone che lo vedono come tecnicamente impossibile ".

Zbigniew Karaczun, esperto di energia presso la Coalizione polacca per il clima, un'organizzazione ombrello di ONG, aggiunge che i politici del partito al governo “si rendono conto molto bene che le miniere devono essere chiuse e che la Polonia deve fare di più per sostenere le energie rinnovabili. Ma hanno paura di farlo. "

Le scelte difficili del governo possono essere alleviate dall'UE, che offre un aiuto generoso per attutire il colpo alle regioni minerarie. Il Fondo per una transizione giusta dell'UE, che dispone di 2 miliardi di euro (2,36 miliardi di dollari) in sovvenzioni e investimenti destinati alla Polonia, è stato concepito pensando al dilemma della Polonia come mezzo per aiutarla a passare a un'economia a basse emissioni di carbonio. Il fondo sosterrà la ricerca e lo sviluppo di energia pulita, la riqualificazione dei lavoratori, la riabilitazione ambientale e la riduzione delle emissioni negli impianti industriali ad alta intensità di carbonio.

Miniera e centrale elettrica di Bełchatów. La miniera è la più grande riserva di carbone in Polonia, con circa 1.930 milioni di tonnellate di carbone di lignite disponibili.
Phil MacDonald / Wikimedia Commons

L'Europa si sta muovendo in modo aggressivo per eliminare gradualmente il carbone mentre raddoppia il suo obiettivo di diventare il primo continente climaticamente neutro del mondo. A Bruxelles, la presidente della Commissione europea Ursula von der Leyen ha posto il Green Deal europeo e la lotta alla crisi climatica al centro di tutta la politica dell'UE. Se i leader europei avranno la loro strada, l'UE aumenterà il suo impegno a ridurre le proprie emissioni di carbonio entro il 2030 al 55 per cento al di sotto del livello del 1990, un obiettivo che sarà molto difficile da raggiungere senza la Polonia pienamente d'accordo. Gli esperti affermano che questo ambizioso obiettivo richiederebbe la chiusura di tutte le centrali elettriche a carbone in Europa entro il 2030, ben lontano dal desiderio della Polonia di mantenere operative alcune centrali a carbone fino al 2049.

In tutto il continente, il prezzo del carbonio e il calo dei costi dell'energia eolica e solare hanno mandato il carbone in tilt. Dal 2012, la produzione di carbone in Europa è diminuita di quasi la metà. Il prezzo del carbone è precipitato dal 2018, ma lo sono anche i costi del gas naturale e delle energie rinnovabili, rendendoli un acquisto migliore del combustibile fossile sporco. Oggi, le operazioni minerarie antiquate della Polonia e il carbone di bassa qualità non possono più resistere a queste nuove realtà economiche e politiche.

“Le prospettive economiche per il carbone [in Poland] è passata da terribile a impossibile ", ha detto un recente rapporto dell'organizzazione di diritto ambientale, Client Earth.

La pressione sulla Polonia per chiudere la sua industria del carbone proviene da molti angoli, e tutti in una volta. Nella stessa Polonia, città e villaggi ricoperti di smog e massicci sussidi al mercato del carbone hanno suscitato il risentimento popolare. Tra il 2013 e il 2018, la Polonia ha speso 6,8 miliardi di euro (8 miliardi di dollari) per sostenere il settore del carbone in gran parte di proprietà statale attraverso pagamenti diretti e sussidi sui prezzi dell'elettricità.

I costi del sistema di scambio del carbonio dell'UE hanno sconcertato il settore e l'industria energetica polacchi.

In effetti, il calore e l'energia prodotta dal carbone stanno diventando sempre più costosi – in Polonia e in tutta Europa – in gran parte a causa dell'aumento del prezzo delle emissioni di carbonio dell'UE, un pilastro centrale della sua lotta contro il cambiamento climatico. Attraverso il sistema di scambio del carbonio dell'UE, chi inquina paga per tonnellata di anidride carbonica rilasciata nell'aria. Per anni il prezzo è stato molto basso e ha avuto un impatto trascurabile sugli emettitori. Ma dal 2018, i prezzi dei permessi di carbonio per il settore energetico e l'industria sono quadruplicati e aumenteranno ulteriormente nel prossimo decennio.

Tuttavia, il partito al potere in Polonia per la legge e la giustizia difende con forza la produzione di carbone da una pioggia di critiche – dall'Unione europea, dagli ambientalisti europei e polacchi e dai cittadini stufi dello smog oneroso. La Polonia rimane l'unico paese dell'UE a non condividere gli obiettivi di decarbonizzazione di metà secolo dell'Unione.

"Il governo sente un'enorme pressione da Bruxelles", afferma Joanna Maćkowia-Pandera, capo del think tank Forum Energii con sede a Varsavia, "ma anche l'industria polacca si lamenta a gran voce, perché il prezzo dell'energia all'ingrosso è più alto che nei paesi vicini. Anche le utilities sono pronte a trasformarsi, perché la Polonia ha bisogno di nuove capacità di generazione e le energie rinnovabili sono più economiche ".

I costi del sistema di scambio di carbonio dell'UE hanno sconcertato il settore e l'industria energetica polacchi, rendendo anche alcune industrie chiave ad alta intensità energetica, come quella del ferro e dell'acciaio, non competitive. Le scorte di carbone della Polonia sono piene, ma il paese sta effettivamente importando carbone dalla Russia perché è di qualità superiore ed è meno costoso. L'ironia dell'importazione di carbone russo è oscura poiché i leader della Polonia avevano a lungo considerato il suo carbone interno come una forma di sicurezza energetica, principalmente contro il suo nemico storico, la Russia.

Varsavia, capitale della Polonia, avvolta dallo smog nel 2015. Il paese ha una delle peggiori qualità dell'aria in Europa.
Radek Kołakowski / Flickr

Il governo si è lamentato aspramente con l'UE per l'aumento del prezzo del carbonio e ha persino minacciato di abbandonare il sistema di scambio del carbonio e creare un proprio regime di prezzo del carbonio più gentile. Ma la partecipazione al programma dell'UE è obbligatoria: l'uscita della Polonia dal mercato del carbonio potrebbe mettere a repentaglio la sua adesione all'UE.

"I politici possono continuare a urlare quanto vogliono, ma l'economia deve affrontare conseguenze disastrose se non eliminiamo gradualmente il carbone il più rapidamente possibile", afferma Joanna Flisowska, capo dell'unità clima ed energia di Greenpeace Polonia. L'eliminazione graduale del carbone entro il 2035, insieme alla crescita dinamica delle fonti energetiche rinnovabili, è l'unica via da seguire per l'economia polacca, sostiene Greenpeace.

Lo smog sta alimentando la disaffezione per il carbone tra un numero crescente di polacchi. In Europa, solo la qualità dell'aria in Bulgaria è inferiore a quella della Polonia. Nelle città e nei paesi più colpiti, le persone a volte indossano maschere per le strade e tengono le finestre ben chiuse. Si stima che circa 48.000 polacchi all'anno muoiano per malattie legate alla qualità dell'aria e organizzazioni come Smog Alert si sono mobilitate contro l'inquinamento atmosferico e lo hanno trasformato in una questione politica. Greenpeace ha stimato che quasi i due terzi degli asili nido del paese si trovano in aree fortemente inquinate.

"I nostri bambini stanno soffocando dallo smog e il nostro governo, invece di investire in tecnologie pulite, investe nel carbone russo e non consente ai polacchi di utilizzare il denaro verde europeo", ha detto il politico dell'opposizione polacca Malgorzata Kidawa-Blonska, riferendosi a denaro come quelli di il Fondo per una transizione giusta.

Gli studi dimostrano che la Polonia è particolarmente adatta per l'energia solare e l'energia eolica onshore e offshore.

E sebbene i polacchi abbiano tardato a farsi strada, l'energia rinnovabile ora gode di ampio sostegno. Sempre più polacchi stanno fissando pannelli solari ai loro tetti. L'anno scorso, la produzione di elettricità pulita è aumentata del 6% in Polonia, con l'eolico onshore in testa. Nel 2019, le energie rinnovabili rappresentavano il 15% della produzione di elettricità polacca, un record.

Gli studi dimostrano che la Polonia è adatta per l'energia solare, l'energia eolica onshore e offshore e la geotermia. Il più grande potenziale di energie rinnovabili della Polonia risiede nell'eolico, ma a dimostrazione di quanto resta indietro la Polonia, la prima turbina eolica offshore del paese non dovrebbe entrare in funzione fino al 2025. La Germania vanta 10 volte la capacità eolica onshore della Polonia. Ma gli esperti dicono che le condizioni al largo della costa polacca del Mar Baltico, inclusi forti venti e acque poco profonde, sono ideali per le turbine giganti che ora definiscono le coste del Regno Unito, della Germania e della Danimarca.

Dopo anni di blocco delle iniziative di energia pulita, il governo sta ora incoraggiando con cautela l'espansione delle energie rinnovabili con tariffe di alimentazione, sgravi fiscali e schemi di prestito. Esperti come Michałowska-Knap dell'Istituto per l'energia rinnovabile affermano che il governo deve fare molto di più, inclusa la riprogettazione della rete elettrica per accogliere la generazione di energia da una varietà di fonti decentralizzate.

L'enigma che la leadership della Polonia deve affrontare ora non si risolverà da solo senza una grande rottura con il passato, che questo si adatti o meno ai minatori di carbone. Se la Polonia non si impegna a rispettare il piano e il calendario delle emissioni nette dell'UE, metà della sua quota dei fondi del Fondo per una transizione giusta verrà trattenuta e potrebbe andare ad altri paesi membri dell'UE, ha affermato il presidente del Consiglio europeo Charles Michel all'inizio di quest'anno.

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"Non abbiamo altra scelta che cambiare", afferma Maćkowiak-Pandera di Forum Energii. “Ciò significa che dobbiamo investire in settori orientati al futuro e non in quelli del passato. Nuove industrie creeranno molti più posti di lavoro nuovi e migliori ".