Mettere le api da miele su terreni pubblici minaccerà le api native?

0
47

Le api mellifere pesanti di polline e nettare raccolti dai fiori selvatici nella foresta nazionale Uinta-Wasatch-Cache dello Utah si scontrano con l'erba alta e cadono a terra. Stanno tentando di atterrare accanto a un alveare e io guardo mentre lottano per stare in piedi, volare nella scatola e vomitare il nettare da trasformare in miele.

Gli impollinatori appartengono a un apiario di 96 alveari, trasportato qui nel Logan Canyon per l'estate per riposare e ricostruire la loro popolazione, reintegrando le api perse a causa di malattie e pesticidi dopo mesi che hanno impollinato i mandorleti della California. Entro il Labor Day, il cantiere potrebbe ospitare 5 milioni di impollinatori domestici.

Le api mellifere sono ospiti di circa 300 specie di api autoctone a Uinta-Wasatch-Cache, tra cui api del sudore verde metallizzato e api muratrici blu iridescenti, che pettinano prati ricchi di delfinio indaco, margherite gialle e pennello indiano color zucca. Darren Cox, proprietario dell'apiario, dice che gli arbusti di bacche di neve di montagna della foresta producono il miele più gustoso.

Cox, in un abito di nylon bianco, guanti lunghi fino al gomito e casco coperto da un velo, sbuffa fumo in un alveare grigio tortora e fa leva su una cornice ricoperta di miele. Raschia il liquido viscoso in un bicchiere di carta.

"È un buon anno di fiori", dice, porgendomi il miele, che vende negli aeroporti e nei grandi magazzini di fascia alta. Si toglie un guanto, immerge un dito nel favo e lo solleva sotto la maschera e nella bocca. "Questo è abbastanza buono", dice. "Mia madre ha chiamato questo lampone al miele: è il nostro best seller."

I gestori di terreni pubblici hanno consentito 946 alveari in cinque foreste nazionali in Utah e Arizona nel 2020.

Il gruppo di colonie di api da miele nella foresta nazionale di Uinta-Wasatch-Cache è tra migliaia di alveari appartenenti a 112 apiari attualmente autorizzati nelle foreste nazionali dal Dipartimento dell'Agricoltura degli Stati Uniti. Il problema, sostengono scienziati e ambientalisti, è che questi alveari sono consentiti su terreni pubblici con quasi nessuna revisione ambientale e nonostante la preoccupazione per l'impatto ecologico che gli apiari di dimensioni industriali contenenti api domestiche non native possono avere sulle popolazioni di api selvatiche locali. .

Le 4.000 specie di api selvatiche negli Stati Uniti si sono evolute nel corso di milioni di anni per impollinare le piante endemiche delle regioni a biodiversità; gli studi dimostrano che consumano fino al 95% del polline locale disponibile. I raccoglitori specializzati hanno già subito un forte calo in parte a causa dei cambiamenti climatici, dell'uso di pesticidi, delle malattie e della perdita di habitat. Quasi 40 specie di api, farfalle e moscerini minacciate o minacciate di estinzione, elencate a livello federale, dipendono dalla foresta nazionale per la loro sopravvivenza. Ora, in aree che un tempo erano rifugi per queste specie e altre, le api autoctone affrontano sempre più la concorrenza di milioni di api domestiche traghettate verso terre pubbliche tra le stagioni impollinatrici. La domanda di permessi apiari sui terreni pubblici americani sta crescendo in modo esponenziale poiché lo sviluppo e le colture a filari divorano gli apicoltori migratori delle terre private su cui si faceva affidamento in estate.

Secondo un'analisi di migliaia di documenti ottenuti da gruppi di conservazione ai sensi del Freedom of Information Act, i gestori del territorio pubblico hanno consentito 946 alveari in cinque foreste nazionali in Utah e Arizona nel 2020. Con ogni alveare contenente fino a 60.000 impollinatori, tali accordi collettivamente consentono a 56,8 milioni di api da miele solo sull'altopiano del Colorado. Gli alveari sono stati approvati anche nelle foreste nazionali del North Dakota, del South Dakota, del Missouri, del Nebraska, del Colorado, dell'Idaho, della California, del Mississippi, del Texas, del Tennessee, della Florida, di New York e del Vermont. Il Bureau of Land Management ha anche approvato i permessi per migliaia di alveari sulle sue terre in Utah, Arizona e Colorado.

L'apicoltore Dennis Cox controlla i suoi alveari nella Strawberry Valley, nello Utah, a luglio.
Jennifer Oldham / Yale e360

"Le api da miele sono macchine super-foraggere e stanno letteralmente prendendo il polline dalla bocca di altre api e altri impollinatori", ha detto Stephen Buchmann, un ecologo specializzato in impollinazione api e professore a contratto presso l'Università dell'Arizona. "Hanno un'enorme efficienza di estrazione – con la danza del movimento e la rapidità con cui possono mobilizzarsi – e possono abbattere molto rapidamente lo stock permanente di polline e nettare".

Circa la metà dei 72 studi che affrontano la concorrenza tra api gestite e api selvatiche analizzati in una revisione della letteratura del 2017 ha rilevato che le api gestite hanno avuto un impatto negativo sugli impollinatori autoctoni consumando risorse floreali limitate. Dei 41 studi che hanno esaminato i potenziali effetti delle api gestite sulle api selvatiche attraverso i cambiamenti nelle comunità vegetali, il 36% ha riportato impatti negativi e il 36% risultati positivi, mentre il resto ha riscontrato impatti misti o nulli. Nessuno degli esperimenti è stato condotto con il numero di alveari attualmente consentito nelle terre federali.

Alcuni esperti di api sostengono che nessuna quantità di alveari da miele è sicura sui terreni pubblici. Uno studio del 2016 pubblicato sulla rivista Conservation Letters ha rilevato che un singolo alveare di api da miele estrae abbastanza polline in un mese per allevare 33.000 api autoctone. Se questa cifra viene moltiplicata tra gli apiari con 100 alveari, come ciò che è consentito in alcune foreste nazionali, gli entomologi dicono che potrebbe mettere in pericolo la capacità degli impollinatori selvatici di sostenere le loro popolazioni.

"Chi non ha un difensore in questo è l'ape nativa – non ci sono soldi in essa", ha detto Jim Cane, uno scienziato delle api dell'USDA in pensione e coautore della ricerca del 2016.

A luglio, gli ambientalisti hanno presentato una petizione al segretario all'agricoltura Sonny Perdue e al capo del servizio forestale degli Stati Uniti Vicki Christiansen, chiedendo che le agenzie federali richiedano studi ambientali dettagliati per le richieste degli apiari e che tali studi documentino i potenziali impatti sulla fauna selvatica e sulle piante autoctone. Queste applicazioni attualmente suscitano tanto controllo quanto quelle per falciare un prato presso un ufficio distrettuale o per ospitare un "giro in moto enduro su strade esistenti", secondo le regole proposte pubblicate nel Registro Federale.

I terreni agricoli privati ​​su cui generazioni di apicoltori hanno fatto affidamento per il foraggio estivo vengono convertiti in grano, mais e soia.

Ma mentre gli scienziati studiano e gli ambientalisti discutono dell'impatto ecologico di queste introduzioni di api mellifere, gli apicoltori commerciali affermano di non avere altra scelta che utilizzare il suolo pubblico.

"Perdo iarde ogni anno perché una suddivisione sta aumentando", ha detto Cox, un apicoltore di quarta generazione che parcheggia 592 dei suoi 5.700 alveari nelle foreste nazionali a nord-est di Salt Lake City ogni estate.

"Stiamo finendo la terra", ha aggiunto. "Abbiamo raggiunto la capacità di carico per gli alveari gestiti negli Stati Uniti – senza accesso alle terre pubbliche il nostro bestiame potrebbe essere in pericolo".

La crisi dell'habitat degli impollinatori comporta implicazioni a lungo termine per l'approvvigionamento alimentare degli Stati Uniti. Le api da miele sono responsabili di uno su tre morsi di cibo che gli americani consumano e contribuiscono con 15 miliardi di dollari all'anno al valore della produzione agricola della nazione. Milioni di colonie di api attraversano il paese ogni anno su semirimorchi per impollinare mirtilli rossi, meloni, broccoli, mirtilli e ciliegie, nonché per produrre miele.

Dennis Cox sposta 592 arnie nelle foreste nazionali dello Utah ogni estate, comprese queste nella foresta nazionale di Uinta-Wasatch-Cache.
Jennifer Oldham / Yale e360

La crescente interdipendenza tra la sicurezza alimentare della nazione e gli impollinatori gestiti arriva in mezzo a un declino a due cifre delle popolazioni di api da miele. Gli apicoltori commerciali hanno perso il 44% delle loro colonie dall'aprile 2019 allo scorso aprile, con riduzioni nell'estate del 2019 le più alte mai registrate. Allo stesso tempo, la percentuale di colture dipendenti dagli impollinatori sta accelerando. Gli apicoltori sono costretti a iniziare ogni stagione con il doppio della quantità di alveari in previsione di perdite strazianti. Il numero crescente di colonie gestite dai circa 1.600 apicoltori commerciali della nazione richiederebbe circa 158 milioni di acri di foraggio estivo, un'area maggiore di Montana e Minnesota messe insieme.

"Stiamo letteralmente parlando di dove terremmo 2,5 milioni di colonie di api da miele, ciascuna con 40.000 a 50.000 singole api da miele", ha detto Clint Otto, un ecologo di ricerca con sede a Jamestown, North Dakota per l'US Geological Survey che studia gli habitat degli impollinatori.

I terreni agricoli privati ​​nelle Grandi Pianure settentrionali su cui generazioni di apicoltori facevano affidamento per il foraggio estivo vengono convertiti in grano, mais e soia, in gran parte per i biocarburanti. Gli agricoltori in precedenza accantonavano tale terreno in cambio di sussidi forniti dal programma federale di conservazione della riserva. La superficie iscritta nell'iniziativa si è ridotta del 30% nell'ultimo decennio a 22 milioni di acri a causa della riduzione dei finanziamenti federali e perché gli alti prezzi delle materie prime per mais e soia hanno reso la coltivazione dei raccolti più redditizia. L'abbandono ha suscitato un rinnovato interesse per gli alveari abitativi su terreni pubblici in Occidente.

"Stiamo proponendo di inserire il maggior numero possibile di siti di apiari nelle diverse foreste nazionali dello Utah", ha scritto Brian Burkett, un manager presso Adee Honey Farms con sede nel South Dakota, in una domanda del 2017 al servizio forestale degli Stati Uniti per ospitare almeno 9.000 alveari in cinque foreste nazionali. "Stiamo cercando disperatamente di uscire dalle aree dei pesticidi a causa della perdita delle nostre api".

L'applicazione e altre incluse nella cache dei documenti rilasciati sotto il FOIA – ottenuta dal Center for Biological Diversity e dal Grand Canyon Trust – mostrano che i gestori federali del territorio sono alle prese con come gestire tali richieste senza precedenti. Senza una politica nazionale che disciplini le dimensioni degli apiari e con l'incertezza scientifica sull'impatto di queste introduzioni sulle specie autoctone, ogni distretto è lasciato a decidere se milioni di api mellifere mettono in pericolo gli ecosistemi locali.

Studiare gli impollinatori e il modo in cui interagiscono in natura è un'operazione lunga, costosa e noiosa.

I funzionari hanno stabilito negli anni '80 che gli apiari necessitano solo di una "esclusione categorica" ​​- una designazione che richiede poca o nessuna analisi e avviso pubblico. A quel tempo, si sapeva meno delle api autoctone e di come interagiscono con le api mellifere.

Studiare gli impollinatori e il modo in cui interagiscono in natura è un'operazione lunga, costosa e noiosa. Gli scienziati concordano sul fatto che sono necessarie ulteriori analisi per capire meglio se i voraci appetiti delle api mellifere spogliano la terra del cibo per le api autoctone; se gli impollinatori possono trasmettersi malattie e parassiti tra loro; e se la preferenza delle api da miele per le piante invasive altererà gli ecosistemi.

I ricercatori stanno lavorando a due progetti nello Utah che sperano possano rispondere a queste domande.

Adee Honey Farms, il più grande apicoltore privato della nazione, ha contribuito con 60 colonie a un progetto quadriennale nella foresta nazionale di Manti-la Sal, progettato dal servizio forestale e dalla Brigham Young University per determinare gli impatti delle api mellifere sulle popolazioni di api autoctone. I responsabili di Manti-la Sal hanno scritto sul sito web della foresta che i risultati, attesi quest'anno, potrebbero "servire da modello" per altri distretti. La regione di Intermountain del servizio, dove Adee vuole ancora estare le sue api, ha negato le richieste di interviste per questo articolo.

Gli scienziati di un laboratorio di api originario dell'USDA a Logan stanno cercando risposte su come interagiscono gli impollinatori a 7.500 piedi nella Strawberry Valley dello Utah. Qui, tremanti pioppi e imponenti pini pini tremano nella brezza estiva accanto a 48 ronzanti alveari e otto colonie autoctone di bombi ospitate in casse di plastica. Cespugli di bacche di neve, verga d'oro e menta di cavallo, un mix nutriente che produce api sane e miele che non si granula, circondano il sito in un ranch di bestiame. Un sito di controllo che ospita solo api autoctone si trova in una foresta nazionale della regione.

Lo Utah ospita 1.100 specie di api selvatiche, tra cui (in senso orario da in alto a sinistra) api sudoripare, api minerarie, bombi dalla cintura marrone e api dalla fronte gialla.
Per gentile concessione di Tony Frates e Wild Beecology

Di ritorno in laboratorio, gli scienziati identificheranno il polline rimosso dagli alveari delle api e dai bombi nel sito della Strawberry Valley. Queste informazioni aiuteranno a individuare i fiori visitati da ogni specie, ha affermato Diana Cox-Foster, responsabile della ricerca del laboratorio.

Per ottenere informazioni sull'attività delle api autoctone, Cox-Foster ei suoi colleghi useranno "ciotole per api" e reti a forma di Dixie-Cup per catturare specie endemiche e telecamere per studiare i tassi di foraggiamento. I dati aiuteranno gli scienziati a quantificare il foraggio necessario alle diverse specie, ottenere informazioni sulla capacità di carico dell'ecosistema e determinare se i patogeni si spostano tra le specie. Fornirà anche informazioni sulla concorrenza delle api mellifere con le api selvatiche per il cibo.

Lo studio pluriennale, finanziato da Project Apis m., Un'organizzazione senza scopo di lucro finanziata in parte da apicoltori, Costco e The National Honey Board, era "politicamente abbastanza caldo da richiedere l'approvazione delle parti interessate tra i gruppi", ha detto Cox-Foster, compresi gli American Honey Bee Producers, l'American Beekeeping Association, il Forest Service e Xerces. È iniziata questa primavera.

"Sappiamo che la concorrenza accade, ma non sappiamo quanto sia intensa, quanto influisca sulle api autoctone e quanto varia di anno in anno", ha detto Vincent Tepedino, un entomologo specializzato in comportamento delle api, ecologia e rara impollinazione delle piante che ha lavorato per 26 anni presso il laboratorio delle api USDA a Logan.

In piedi in un giardino di 2 acri dietro il laboratorio delle api, Tepedino e Cane hanno sottolineato come le api da miele degli alveari nei cortili periferici hanno superato i fiori curati con cura dagli scienziati nel giardino del laboratorio.

Backyard Battle: Aiutare le api autoctone a prosperare in un mondo di api da miele. Guarda il video.

Gli scienziati sottolineano le api mellifere – gli insetti con bande arancioni sull'addome – che volavano da un fiore di Phacelia lavanda a un altro. Diverse specie di api selvatiche, tra cui un'ape mineraria a strisce grigie e un calabrone peloso, gareggiavano per lo spazio sulle fioriture appuntite.

"Non ci sono api mellifere selvatiche nello Utah – gli inverni sono troppo lunghi e freddi", ha detto Cane. "Questa è essenzialmente la fauna delle api autoctone più intatta negli Stati Uniti che vale la pena proteggere".