Nazione-costruzione o distruzione della natura? Perché è ora che la Nuova Zelanda affronti il ​​danno ambientale del suo passato coloniale

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I modi in cui la Nuova Zelanda ricorda la colonizzazione europea sono cambiati notevolmente negli ultimi anni. I critici hanno scalfito l’immagine pubblica del capitano James Cook, le guerre della Nuova Zelanda sono state incluse nel nuovo curriculum di storia obbligatorio e le strade in onore di personaggi coloniali sono state ribattezzate.

Tuttavia, mentre la Nuova Zelanda sta lentamente riconoscendo le ingiustizie storiche subite dai Maori, la stessa rivalutazione non si è estesa all’ambiente naturale. La drammatica trasformazione della “natura selvaggia e selvaggia” in “terra produttiva” da parte dei coloni europei nel 1800 continua ad essere ampiamente celebrata come una testimonianza dell’ingegnosità e del duro lavoro dei kiwi.

La mia ricerca di prossima pubblicazione, basata su un’indagine su 1.100 persone, suggerisce che questa narrativa potrebbe essere in parte responsabile dell’apparente compiacimento dei neozelandesi nei confronti del cambiamento climatico rispetto ad altri paesi.

In sostanza, sembra che coloro che rifiutano la narrativa dell'”addomesticamento della natura” – e invece riconoscono il 19° secolo come un periodo di distruzione ambientale – abbiano maggiori probabilità di avere quella che gli psicologi chiamano una “autoidentità ambientale”.

I risultati suggeriscono inoltre che cambiare il comportamento individuale come strategia per affrontare le minacce ambientali (come raccomandato nel rapporto 2021 della Commissione per il clima) potrebbe significare affrontare il modo in cui comunichiamo la storia del cambiamento ambientale nelle scuole, nei musei e nei siti del patrimonio pubblico.

In particolare, questo potrebbe significare inquadrare ciò che accadde nel 1800 come più una perdita che una realizzazione.

‘Domare la natura’: radura del cespuglio nel Coromandel, fine del XIX secolo. Fotografo sconosciuto, tramite Wikimedia Commons

Una storia di progresso o declino?

Prima dell’insediamento umano, Aotearoa Nuova Zelanda era stata isolata da altre masse continentali per circa 60 milioni di anni. Il risultato fu l’evoluzione di un ecosistema unico che era altamente vulnerabile ai disturbi.

I Maori arrivarono intorno al 1300 e portarono con sé mammiferi invasivi: il cane polinesiano (kurī) e il topo del Pacifico (kiore). Attraverso un incendio diffuso, Māori – intenzionalmente o accidentalmente – ha distrutto vaste aree di foresta nelle parti orientali più asciutte di Te Wai Pounamu (Isola del Sud) e Te Ika a Māui (Isola del Nord).

Inoltre, la ricerca archeologica suggerisce che un certo numero di specie di uccelli sono state cacciate fino all’estinzione, tra cui moa e adzebill.

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I coloni europei iniziarono ad arrivare in gran numero dopo la firma del Trattato di Waitangi nel 1840. Sulla scia di accordi di acquisto (spesso discutibili), dell’introduzione di leggi sulla proprietà privata e della confisca forzata, vaste aree di terra Maori finirono nelle mani degli europei.

Quello che seguì fu un classico esempio di quello che è stato chiamato “imperialismo ecologico”. Gran parte della foresta rimanente è stata trasformata in pascolo per pecore e bovini. Le società di acclimatamento hanno introdotto altri animali e piante familiari dall’Europa.

Specie introdotte intenzionalmente e accidentalmente, come ermellini e ratti delle navi, hanno devastato la fauna nativa. Nel giro di pochi decenni dalla colonizzazione europea, diversi uccelli si estinsero, tra cui l’huia, il piopio e la civetta che ride. Il capitalismo europeo ha avuto anche un impatto devastante sulle popolazioni di foche e balene.

Venerazione dei pionieri: un murale dell’artista Mandy Patmore raffigura i boscimani nel loro campo con i Waitakere Ranges sullo sfondo. Collezioni del patrimonio delle biblioteche di Auckland, CC BY-NC

Un “passato utilizzabile”

Nonostante la lunga storia di cambiamenti ambientali, è la trasformazione del paesaggio nel 1800 che occupa il posto più importante nella memoria collettiva della Nuova Zelanda, rispetto ad altri periodi. Il motivo è abbastanza semplice: l’era fornisce quello che gli studiosi della memoria chiamano un “passato utilizzabile”, utilizzabile perché aiuta a costruire un’identità distintiva della Nuova Zelanda nel presente.

Simile ad eventi storici come la firma del Trattato di Waitangi e la campagna di Gallipoli, l’“addomesticamento della natura” nell’800 è ricordata come un’esperienza che ha forgiato la nazione. I coloni europei, in particolare i boscimani che hanno disboscato la foresta per far posto a fattorie e pascoli, sono descritti come il prototipo del neozelandese.

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Il loro duro lavoro e l’ingegnosità del “filo numero otto” definiscono ancora oggi le versioni popolari del carattere nazionale. E i media continuano a ritrarre la campagna come la “vera” Nuova Zelanda, anche in pubblicità e programmi televisivi.

Va sottolineato che questa è in gran parte una narrativa della maggioranza dei coloni europei. Per le comunità Maori, la trasformazione del paesaggio sotto il colonialismo europeo è più una storia di declino che di progresso. I ricordi Maori del cambiamento ambientale nel 1800 si intrecciano con i ricordi della violenza coloniale e dell’espropriazione.

La maggior parte delle fattorie della Nuova Zelanda un tempo erano una fitta boscaglia che veniva disboscata bruciando e disboscando. Getty Images

La memoria modella gli atteggiamenti ambientali

La mia indagine ha cercato di esplorare se le diverse interpretazioni della storia ambientale della Nuova Zelanda modellano gli atteggiamenti delle persone nei confronti della natura e se tali interpretazioni rendono più o meno probabile che le persone si vedano come qualcuno che agisce in modo “rispettoso dell’ambiente”: l’identità ambientale menzionato prima.

Una scoperta chiave è che gli intervistati che hanno individuato nel 1800 – piuttosto che nell’insediamento Maori o nella seconda metà del 20° secolo – come il periodo più distruttivo del cambiamento ambientale avevano più probabilità di definirsi rispettosi dell’ambiente.

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Per gli intervistati Maori, questo forse non è del tutto sorprendente. La consapevolezza delle ingiustizie subite nell’800 tende ad andare di pari passo con un forte legame spirituale con la terra e un senso di responsabilità verso la natura.

Più significativo è che i neozelandesi europei che riconoscono il ruolo distruttivo per l’ambiente dei coloni del 19° secolo avevano maggiori probabilità di identificarsi come rispettosi dell’ambiente rispetto a quelli che indicano altri periodi della storia.

Sembra che quei neozelandesi europei che riconoscono la distruzione ambientale causata dai loro antenati si sentano maggiormente responsabili nel correggere questi errori nel presente.

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Come ricordiamo il passato è importante

Per incoraggiare comportamenti più favorevoli all’ambiente, i risultati dell’indagine suggeriscono che la Nuova Zelanda ha bisogno di allontanarsi dalle narrazioni che glorificano il cambiamento ambientale della prima era coloniale come espressione del carattere nazionale.

Tali interpretazioni della storia rafforzano le idee che ostacolano il raggiungimento di un futuro sostenibile. Promuovono una prospettiva fortemente utilitaristica sul nostro rapporto con l’ambiente. La natura è ridotta a una merce da sfruttare per il perseguimento degli interessi umani.

La Nuova Zelanda ha mosso i primi passi per affrontare il suo passato politico violento, ma questo processo deve includere anche gli effetti devastanti del colonialismo sull’ambiente.

Piuttosto che ricordare la trasformazione del paesaggio da parte dei coloni europei come un momento determinante per la nazione, la storia pubblica dovrebbe incoraggiare un esame della complicità umana nella distruzione della natura. Si spera che questo possa aiutare a trasformare tale comprensione nell’azione ambientale attuale.