Oltre l'estinzione: una nuova enfasi sul recupero delle specie

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Gli scienziati hanno da tempo stilato una Lista Rossa per allertare i funzionari sulle specie selvatiche e vegetali minacciate di estinzione. Ora alcuni dicono che è ora di capovolgere il copione e creare una categoria di "status verde" che identifichi come riportare queste specie a livelli sostenibili.

Di Michelle Nijhuis

1 settembre 2021

Il rinoceronte di Sumatra, il più piccolo, ispido e a rischio di estinzione delle cinque specie di rinoceronte del mondo, si trova solo nelle isole indonesiane di Sumatra e Borneo. La natura solitaria di questo rinoceronte e la preferenza per le fitte foreste rendono difficile il conteggio, ma i ricercatori ritengono che meno di 80 sopravvivano al di fuori della cattività; la maggior parte di questi sono isolati in minuscole popolazioni, gravemente minacciate dal bracconaggio e dalla costruzione di strade. La specie è stata una delle prime aggiunte alla Lista rossa internazionale delle specie minacciate quando l'elenco è stato istituito negli anni '60 e da allora è rimasto nell'elenco, il suo stato è passato da "In pericolo" a "In pericolo critico" nel 1996. Come tante altre specie della Lista Rossa, la storia del rinoceronte di Sumatra appare tristemente bidimensionale, un'unica linea che troppo spesso punta verso il basso.

La storia ufficiale del rinoceronte di Sumatra – e quella di altre specie vulnerabili in tutto il mondo – sta ora subendo una drammatica revisione. Al quadriennale World Conservation Congress, che inizia questa settimana a Marsiglia, in Francia, l'Unione Internazionale per la Conservazione della Natura (IUCN) – l'organizzazione intergovernativa che sovrintende alla Lista Rossa – introdurrà formalmente lo Status Verde delle Specie, un insieme di parametri progettati caratterizzare il passato e il potenziale futuro di recupero di ciascuna specie nella Lista Rossa.

Mentre i numeri bassi del rinoceronte di Sumatra potrebbero mantenerlo nella categoria in pericolo critico per i decenni a venire, la sua valutazione sullo stato verde mette il suo potenziale di recupero a lungo termine vicino al 50 percento, il che significa che i continui sforzi di conservazione nel prossimo secolo potrebbero portare la specie quasi a metà strada. al completo recupero. Il progresso della conservazione è stato finora lento, riconosce la valutazione, e la specie rimane totalmente dipendente dalle misure di conservazione. La buona notizia, tuttavia, è che i rinoceronti di Sumatra possono sopravvivere su terreni collinari poco minacciati dalla deforestazione. E dati i miglioramenti previsti nelle tecnologie di riproduzione in cattività e le riduzioni della domanda del mercato nero di corno di rinoceronte nei prossimi decenni, dicono gli esperti, è possibile reintrodurre centinaia di rinoceronti in siti ben protetti a Sumatra e nel Borneo. Per una specie che è stata a lungo considerata poco più robusta di un'esposizione museale, si tratta di un cambiamento radicale nella sua narrativa, che potrebbe portare a nuovi impegni di denaro e sforzi.

“Non vogliamo solo prevenire le estinzioni, vogliamo avvicinare le specie al pieno recupero”.

"Molte persone pensano alle specie in termini di quanto siano vicine al pericolo o all'estinzione, ma in realtà ciò che vogliamo fare è recuperare le specie", afferma Barney Long, direttore delle strategie di conservazione per Re:Wild e co-presidente del Gruppo di lavoro sullo stato verde dell'IUCN. “Non vogliamo solo prevenire le estinzioni. Vogliamo avvicinare sempre di più le specie al pieno recupero”. Le valutazioni dello status verde, spera Long, indirizzeranno l'attenzione degli ambientalisti, dei governi e del pubblico in generale verso "ciò che vogliamo ottenere e ciò che vogliamo evitare".

Il movimento per la conservazione non è sempre stato così concentrato sulla prevenzione dell'estinzione. Quando il moderno movimento per la conservazione iniziò negli Stati Uniti e in Europa alla fine del 1800, i leader della conservazione si preoccuparono principalmente di approvare leggi progettate per mantenere comuni le specie comuni, perché a loro piaceva cacciarle o perché vedevano che venivano crudelmente sfruttate. Con l'importante eccezione del bisonte americano, che è stato quasi estinto all'inizio del 1900 dopo decenni di caccia commerciale, l'estinzione globale di specie preziose è stata una minaccia motivante ma relativamente lontana.

Le priorità iniziarono a cambiare nel 1948, quando il biologo britannico Julian Huxley e altri importanti ambientalisti fondarono la rete internazionale ora conosciuta come IUCN. La neonata unione si è prefissata l'obiettivo non così modesto di conservare "l'intera comunità biotica mondiale", ma ha dovuto affrontare ciò che lo storico Robert Boardman chiama "una lacuna di dati di proporzioni impressionanti". Non esisteva un'unica fonte di informazioni sulle specie del mondo e le informazioni che esistevano erano frammentarie e nascoste in tutto il mondo.

I coccodrilli di acqua salata, come questo nel Queensland, in Australia, occupano solo una piccola parte del loro precedente areale.
Reinhard Dirscherl / ullstein bild via Getty Images

Decidendo di dover iniziare da qualche parte, i consulenti scientifici della IUCN hanno attinto agli studi della New York Zoological Society per assemblare un elenco di 14 mammiferi e 13 uccelli ritenuti più a rischio di estinzione – un elenco che includeva due dei tre rinoceronti asiatici specie. Nel 1963, Peter Scott, figlio dello sfortunato esploratore antartico Robert Scott, divenne capo della Commissione per la sopravvivenza delle specie dell'IUCN. Sotto la direzione di Scott, la commissione ha raccolto ricerche da tutto il mondo su una serie di profili di specie minacciate.

Quello che era iniziato come una pila di schede è ora un database che descrive lo stato di conservazione di oltre 130.000 specie animali e vegetali, e gli scienziati classificano e riclassificano periodicamente tali specie in categorie che vanno da Least Concern a Extinct. Le valutazioni dell'elenco sono alla base di accordi internazionali come la CITES, la Convenzione sul commercio internazionale delle specie di flora e fauna selvatiche minacciate di estinzione, e sono utilizzate dalle organizzazioni per la conservazione e dai loro finanziatori per stabilire le priorità e misurare i progressi.

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Mostrando al mondo che migliaia di specie erano più vicine all'estinzione di quanto si pensasse, la Lista Rossa ha sicuramente salvato molte piante e animali dall'oblio. La reputazione globale della lista ha sollevato l'interesse dei media e della conservazione nei casi di emergenza, e continua a farlo. Ma Resit Akçakaya, professore alla Stony Brook University che presiede un comitato IUCN incaricato di risolvere le controversie sulle decisioni della Lista Rossa, afferma che mentre "la Lista Rossa sta facendo quello che dovrebbe fare", le lamentele che sente hanno un tema comune: "La maggior parte delle controversie ha a che fare con il fatto che il rischio di estinzione non è sufficiente per decidere come proteggere le specie, come distribuire i finanziamenti e come decidere se una specie si è ripresa".

Le valutazioni del Green Status potrebbero essere utilizzate per caratterizzare il recupero attuale e potenziale di interi gruppi di specie.

Il declino delle specie, dopo tutto, può essere misurato con relativa facilità. Il recupero delle specie – il punto in cui una specie è abbastanza sana da ricongiungersi alla "comunità biotica" che l'IUCN si sforza di proteggere – è molto più difficile da quantificare. Sebbene una specie della Lista Rossa possa essere promossa, diciamo, da quasi minacciata a meno preoccupante, ciò indica solo che la specie ha guadagnato una certa distanza dall'estinzione. Non ha necessariamente ripreso le sue relazioni con altre specie, o ripreso il suo ruolo nel suo ecosistema, o ripopolato il suo precedente areale. Questi sono i segni distintivi del recupero e la Lista Rossa non è stata progettata per includerli.

Alla fine del 2012, i delegati al Congresso mondiale sulla conservazione dell'IUCN in Corea del Sud hanno approvato una risoluzione a sostegno di "criteri oggettivi per una lista verde di specie, ecosistemi e aree protette". L'attenzione per evitare e invertire il declino delle specie era "critica ma insufficiente", hanno scritto i delegati, e "quindi deve essere integrata da una strategia per il recupero di specie ed ecosistemi".

I criteri per la Lista Verde delle Aree Protette e Conservate sono stati approvati nel 2017 e da allora 59 aree protette in 16 paesi hanno soddisfatto i requisiti per l'inclusione. Lo sviluppo di un processo di valutazione dello status verde per le specie ha richiesto più tempo, poiché i consulenti scientifici dell'IUCN hanno dovuto prima concordare una definizione di "recupero completo" e quindi stabilire metodi standard per stimare il passato e il potenziale recupero futuro per specie che vanno dai muschi alle balene. Quel lavoro è lungi dall'essere completo, ma un articolo pubblicato su Conservation Biology alla fine di luglio ha analizzato le valutazioni preliminari dello stato verde per 181 specie, tra cui il bisonte americano, il lupo grigio, il calabrone della Patagonia, il palissandro dell'Honduras e una pianta simile a una felce chiamata il quillwort piemontese.

Gli oltre 200 esperti coinvolti nello studio hanno valutato ciascuna specie per la sua eredità di conservazione (quanto ha beneficiato delle azioni di conservazione passate), la sua dipendenza dalla conservazione (come sarebbe andata nel prossimo decennio se la conservazione dovesse cessare) e la sua breve – e potenziale di recupero a lungo termine. Queste metriche sono state utilizzate per assegnare a ciascuna specie una categoria di stato verde che va da estinta a completamente recuperata.

Mentre il condor della California è in grave pericolo, gli sforzi di salvataggio per ripristinare la specie stanno funzionando.
Mark Miller Immagini della fauna selvatica / Alamy Foto Stock

I ricercatori hanno scoperto che le specie nella stessa categoria della Lista Rossa a volte avevano prospettive molto diverse. Mentre due specie australiane, l'insetto stecco di Lord Howe e un arbusto a fioritura rosa chiamato grevillea di Caley sono entrambi nella categoria in pericolo critico della Lista Rossa, l'insetto stecco di Lord Howe ha un potenziale di recupero molto maggiore a breve e lungo termine perché l'habitat adatto è disponibile per la sua reintroduzione. Dall'altra parte dello spettro, il coccodrillo di acqua salata è nella categoria Least Concern nella Lista Rossa, ma poiché occupa solo una parte molto piccola della sua precedente gamma, il suo status verde è relativamente basso.

Le metriche di Green Status rivelano anche successi precedentemente invisibili. Il condor della California, ad esempio, è in grave pericolo di estinzione e probabilmente lo rimarrà, ma il suo alto punteggio relativo al patrimonio di conservazione indica che gli sforzi di salvataggio in corso stanno funzionando. Il rispettabile punteggio potenziale di recupero a lungo termine del rinoceronte di Sumatra, nel frattempo, suggerisce che, nonostante decenni di frustrazione, la persistenza è giustificata.

Alla fine, le valutazioni dello stato verde potrebbero essere utilizzate per caratterizzare il recupero attuale e potenziale futuro di interi gruppi di specie – impollinatori, ad esempio, o parenti selvatici di specie coltivate addomesticate come grano e mais, o organismi che vivono nel suolo. Gli indici di Green Status di questi gruppi, afferma Long, potrebbero aiutare a focalizzare l'attenzione del governo e delle agenzie umanitarie sulle misure più probabili per sostenere e proteggere il sistema alimentare umano.

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Insieme, la Lista Rossa e lo Status Verde raccontano una storia che unisce paura e speranza. Molly Grace, ecologista dell'Università di Oxford che co-presiede il Green Status Working Group con Long, afferma che la narrativa più completa arriva al momento giusto. "Siamo sommersi da cattive notizie sulla conservazione, e anche le persone che sono state nella conservazione per molto tempo a volte si chiedono se ne valga la pena", dice. “Ma la conservazione è un campo così necessario, una scienza e una pratica così necessarie. Fornire uno sguardo chiaro su dove abbiamo avuto successo – e dove possiamo avere successo – può essere davvero potente e davvero motivante”.

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