Ottenere il vantaggio: perché il riciclaggio delle batterie è un rischio per la salute globale

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Phyllis Omido pensava che suo figlio avesse la malaria, finché i medici non scoprirono che era stato avvelenato dal suo latte materno, che conteneva livelli pericolosi di piombo emessi da un impianto di riciclaggio di batterie vicino a casa sua a Mombasa, in Kenya. Lasciò il suo lavoro nello stabilimento e lanciò una campagna che alla fine lo interruppe.

Dall'altra parte dell'Africa, in Senegal, almeno 18 bambini sono morti in soli tre mesi di encefalopatia: l'inquinamento da piombo tossico da un impianto di riciclaggio di batterie in un sobborgo di Dakar aveva danneggiato il loro cervello. Il terreno intorno alla pianta era così contaminato che i residenti raccoglievano il terreno nelle loro case per setacciare il piombo per la vendita. Altre centinaia di bambini nel quartiere sono stati avvelenati.

In California il mese scorso, il revisore dei conti statale ha riferito che migliaia di case, insieme a scuole e parchi, in una zona di 3,4 miglia intorno a un'ex fabbrica di riciclaggio di batterie vicino a Los Angeles sono rimaste contaminate, a causa dei ritardi in una pulizia da 650 milioni di dollari che l'ex proprietario della fabbrica ormai fallito, Exide Technologies, non finanzierà.

E con l'inasprimento delle norme ambientali statunitensi che disciplinano gli impianti di riciclaggio del piombo, negli ultimi anni quasi mezzo milione di tonnellate di batterie per auto americane sono state trasportate a sud ogni anno, per il riciclaggio in fonderie spesso pericolose e scarsamente controllate in Messico.

Tendiamo a pensare al riciclaggio come a una cosa buona e pura. Ma non come si fa con il piombo nelle batterie.

Dai villaggi vietnamiti alle stradine secondarie delle megalopoli cinesi, dai campi rom in Kosovo alle officine nelle baraccopoli dell'Africa, dalle radure in Bangladesh alle fonderie giganti in India, il riciclaggio pericoloso delle batterie al piombo, per lo più dalle automobili, è letale e in crescita cicatrice sul pianeta. Perry Gottesfeld di Occupational Knowledge International, un'organizzazione con sede a San Francisco che fa campagne in tutto il mondo contro l'inquinamento industriale, la definisce "la più grave minaccia per la salute ambientale per i bambini".

Ma in qualche modo l'epidemia di avvelenamento da questo business estremamente redditizio è raramente vista come uno scandalo globale. La maggior parte delle persone non ne ha mai sentito parlare.

L'industria automobilistica sembrava aver eliminato il piombo dal suo CV ambientale con l'eliminazione quasi totale negli ultimi decenni degli additivi di piombo nella benzina. In seguito, i livelli di piombo nel sangue in centinaia di milioni di persone in tutto il mondo sono diminuiti, spesso in modo drammatico.

Ma ora, quei livelli stanno di nuovo aumentando, afferma Richard Fuller, CEO di Pure Earth, un'organizzazione no profit con sede a New York, in gran parte perché nessuno ha pensato al piombo nelle batterie delle automobili, anche se iniziano quasi tutti gli 1,4 miliardi di veicoli sul strada oggi.

Tendiamo a pensare al riciclaggio come a una cosa buona e pura. Ma non come si fa con il piombo nelle batterie. Il piombo, uno dei metalli più onnipresenti e velenosi, è anche tra i più riciclati, con più di 6 milioni di tonnellate raccolte per essere riutilizzate ogni anno. Le batterie al piombo sono "il prodotto di consumo più riciclato al mondo", secondo l'International Lead Association, un ente commerciale con sede a Londra. Grazie al riciclaggio, riusciamo a malapena a estrarre il piombo.

Un uomo fonde piombo che è stato riciclato "informalmente" dalle batterie a Pesarean, Indonesia.
Per gentile concessione di Pure Earth

Si stima che circa l'85% del piombo in uso oggi va nelle batterie, principalmente per le automobili. E quando le batterie si scaricano, il 99 percento di questo piombo viene riciclato per creare nuove batterie. Il business è così universale perché, a differenza ad esempio dei rifiuti elettronici, è molto redditizio. Ma qui sta un problema. Molte persone vogliono una fetta dell'azione. Decine di migliaia di interruttori delle batterie da cortile e imprese di fonderia in tutto il mondo stanno cercando di incassare, raccogliendo un'abbondante fornitura di batterie usate per trasformarle in nuovi prodotti. Con poca regolamentazione, il risultato è spesso letale.

In molti paesi, gli operatori di piccole dimensioni superano l'industria legittima, perché i loro bassi costi significano che possono pagare di più per acquistare batterie usate. Fino alla metà di tutte le batterie finisce nell'economia informale, "dove le operazioni di riciclaggio non regolamentate e spesso illegali rompono i contenitori delle batterie aperti, versano acido e polvere di piombo sul terreno e annusano il piombo in forni all'aperto che vomitano fumi tossici e polvere che contaminare i quartieri circostanti ”, secondo un rapporto pubblicato a luglio da Pure Earth e UNICEF, l'agenzia delle Nazioni Unite per l'infanzia.

Ma alcune parti del settore legale formale sono appena migliori, dice Gottesfeld, con stabilimenti che "sono meno numerosi ma più grandi". L'ex stabilimento Exide in California è un esempio calzante. Oltre il confine, una fonderia gigante nella città messicana di Torreon ha una storia di contaminazione del sangue dei bambini del quartiere che risale a mezzo secolo fa.

Pennacchi di inquinamento nell'aria, nel suolo e nell'acqua sono stati a lungo documentati attorno alle opere di riciclaggio e fusione del piombo grandi e piccole. I medici sanno che il piombo viene facilmente respirato o ingerito. Entra nel flusso sanguigno, che lo trasporta in modo efficiente agli organi dal sistema gastrointestinale al cervello.

Anche a livelli bassi, il piombo danneggia lo sviluppo intellettuale dei bambini piccoli, riducendo il QI e la capacità di attenzione.

Sappiamo anche che il piombo è una potente neurotossina. Non esiste un livello di sicurezza noto. Oltre a provocare febbri e problemi gastrointestinali, danneggia lo sviluppo intellettuale dei bambini piccoli anche a livelli bassi, riducendo il QI e la capacità di attenzione, oltre a causare disturbi dell'umore. È stato suggerito come un fattore scatenante importante per comportamenti violenti nelle comunità negli Stati Uniti e altrove. Alcuni indicano come i livelli di criminalità siano diminuiti in molte città quando il piombo è stato rimosso dalla benzina.

"Il piombo provoca il suo caos in modo silenzioso e insidioso", osserva il rapporto dell'UNICEF. La statistica più sbalorditiva dello studio è stata che un terzo dei bambini del mondo è stato avvelenato dal piombo, dalle batterie riciclate e da altre fonti. In altre parole, circa 800 milioni di bambini vivono con livelli di piombo nel sangue superiori ai 5 microgrammi per decilitro standard di sicurezza stabiliti dai Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie.

Alcuni esperti, tra cui Gottesfeld, affermano che la stima dell'UNICEF non è comprovata. Ma ammette che è "coerente con i dati di piombo nel sangue che vediamo in tutto il mondo".

Gottesfeld vede un'industria globale in rapida crescita e in gran parte non regolamentata. "Ho iniziato a indagare su questo tema anni fa in India", dice. "Ma non appena abbiamo cercato di ripulire lì, abbiamo trovato le stesse aziende indiane che si trasferivano in Africa". Con le economie africane in forte espansione, più di 800.000 tonnellate di piombo vengono rimosse dalle batterie ogni anno in tutto il continente.

Cominciano ad emergere le conseguenze per la salute umana e l'ambiente. Uno studio in sette nazioni del continente che Gottesfeld ha contribuito a compilare due anni fa ha rilevato una diffusa contaminazione da piombo del suolo intorno agli impianti di riciclaggio in fitte baraccopoli urbane e vicino a scuole in città come Dar es Salaam in Tanzania, Lagos in Nigeria e il porto di Tema in Ghana.

A sinistra: batterie smontate per il riciclaggio del piombo a Patna, in India. A destra: un ragazzo a Patna legge un opuscolo in cui avverte i pericoli dell'esposizione al piombo.
Per gentile concessione di Pure Earth

I livelli di piombo nei suoli contaminati erano in media di 23.200 parti per milione – 1.000 volte i livelli naturali e circa 100 volte i livelli di sicurezza statunitensi per il suolo. Il suolo era al 2% di piombo, con picchi del 14%.

L'Africa sta affrontando un problema di avvelenamento da piombo particolarmente grave. "Ma finora", scrive Faridah Were dell'Università di Nairobi, co-autrice dell'articolo Gottesfeld, "nonostante l'urgente necessità … c'è stato uno sforzo minimo da parte dei governi africani".

Il sud-est asiatico deve affrontare una crisi simile. Bill Daniell della School of Public Health dell'Università di Washington, è stato l'autore principale di uno studio del 2015 sull'esposizione al piombo infantile intorno a Dong Mai, un villaggio vietnamita vicino ad Hanoi, dove le famiglie sono specializzate nel riciclaggio delle batterie al piombo. Sono stati testati più di 100 bambini del villaggio. Tutti hanno mostrato alti livelli di piombo nel sangue, con più di un quarto superiori a 45 microgrammi per decilitro, o nove volte il limite di sicurezza degli Stati Uniti.

In Cina, Occupational Knowledge International ha documentato un'ondata di scandali intorno agli impianti di riciclaggio e fusione del piombo negli ultimi due decenni. Yale Environment 360 ha riferito nel 2010 come più di 100 bambini sono stati trattati negli ospedali di Chongqing per avvelenamento da piombo causato dall'inquinamento del grande impianto di fusione del piombo della città. Genitori arrabbiati circondarono lo stabilimento, ne saccheggiarono gli uffici e distrussero macchinari, costringendone alla chiusura.

La Cina sta ora ripulendo, dice Gottesfeld. "Centinaia di impianti sono stati chiusi." Ma dice che l'India non sta agendo. I suoi regolamenti sono deboli e l'applicazione è scarsa. "Le aziende dovrebbero ritirare l'80% delle batterie", dice, "ma non ci sono incentivi finanziari, quindi non succede".

Uno studio ha rilevato che il 90% delle batterie al piombo in India finiscono per essere riciclate da piccoli operatori non regolamentati.

Invece, governano i piccoli commercianti e commercianti di rottami. Uno studio pubblicato lo scorso anno da Toxics Link, una ONG con sede a Nuova Delhi, ha rilevato che circa il 90% delle batterie al piombo in India sono state riciclate dal settore informale. Lo studio ha mappato i quartieri delle principali città, come Delhi, dove le officine che riciclano batterie al piombo operano apparentemente senza supervisione ufficiale.

La domanda globale di piombo è cresciuta di dieci volte in un decennio "principalmente legata al settore delle batterie", afferma Daniell. La causa principale del problema vertiginoso è il rapido aumento del numero di automobili in tutto il mondo. Ma è sorto un nuovo preoccupante problema a causa della rapida crescita delle energie rinnovabili, che richiedono batterie per catturare e immagazzinare energia quando il sole splende o il vento soffia.

I pannelli solari domestici nelle aree rurali remote possono essere un problema particolare. "Quasi tutti gli utenti domestici di energia solare hanno batterie al piombo", afferma Gottesfeld. Le batterie consentono alle persone di immagazzinare energia durante le ore diurne per far funzionare TV e luci elettriche di notte. "Questo è promosso dalle agenzie delle Nazioni Unite e dagli attivisti per il cambiamento climatico", dice, "ma nessuno fornisce modi per raccogliere le batterie per un riciclaggio sicuro".

Allora cosa si può fare? Gottesfeld afferma che le agenzie delle Nazioni Unite come l'UNICEF e il Programma ambientale delle Nazioni Unite hanno evidenziato la questione senza affrontarla in modo efficace. Daniell è d'accordo, osservando che c'è "una discreta quantità di ricerche pubblicate e discussioni infinite, ma ciò non si è tradotto bene in un'azione definitiva o una politica efficace".

Fuller di Pure Earth afferma che persuadere i responsabili politici sarà "un processo lento". Vuole istituire un fondo globale per aiutare i governi a fornire denaro per la raccolta di batterie da parte del settore formale, come un modo per fiancheggiare gli operatori delle strade secondarie. Sottolinea il successo in Brasile, "che ha chiuso l'80% del suo settore informale", principalmente attraverso incentivi economici.

Terreno contaminato da piombo in fase di rimozione nel villaggio di Dong Mai, Vietnam.
Per gentile concessione di Pure Earth

Alcune grandi aziende dicono di voler aiutare. La superpotenza industriale Clarios, che produce un terzo delle batterie per automobili del mondo, ha recentemente iniziato a finanziare gli sforzi dell'UNICEF e di Pure Earth per fare pressione per una pulizia globale. Ma altri resistono. L'India Lead Zinc Development Association ha respinto lo studio di Toxics Link ben studiato e sobrio come "esagerato e totalmente imperfetto".

Ma anche con un inasprimento degli standard operativi, rimarrà un'enorme eredità di siti contaminati. In tutto il mondo, Fuller ritiene che potrebbero esserci fino a 90.000 impianti di riciclaggio informali attualmente operativi, la maggior parte avvelenando l'ambiente e le persone. "Ma non lo sappiamo. Più guardi, più trovi ".

E ci sono molti più siti contaminati che piante. "Le piante continuano a muoversi", afferma Fuller. Ha studiato il Bangladesh, dove ci sono centinaia di aziende informali, che spesso rompono le batterie e fondono il loro piombo su terreni abbandonati. "Continuano a essere cacciati dalla gente del posto, ma si spostano altrove, lasciandosi dietro migliaia di siti contaminati".

Anche laddove gli investimenti sono stati destinati alla pulizia, il risultato può essere incerto, afferma Fuller. Sono stati spesi molti soldi per eliminare il suolo avvelenato dall'area intorno al sito senegalese dove sono morti 18 bambini. "Abbiamo messo tutto il terreno in una miniera abbandonata", dice. “Ma un politico locale ha detto che avrebbe avvelenato la sua gente. L'ha scavata e l'ha messa sul ciglio della strada. Ora dobbiamo smaltirlo di nuovo. "

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Tuttavia, c'è speranza. Nel luglio di quest'anno, Omido e i suoi compagni attivisti kenioti hanno ottenuto una grande vittoria nei tribunali contro il governo keniota e le due società di raffinazione dei metalli che operavano a Mombasa. I giudici hanno assegnato 12 milioni di dollari a titolo di risarcimento per decessi e impatti sulla salute dall'impianto di riciclaggio delle batterie di Mombasa e hanno ordinato una pulizia. È un inizio.