Perché dobbiamo proteggere la "Twilight Zone" dell'oceano

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La maggior parte di noi pensa all'oceano come a ciò che vediamo sulla superficie soleggiata. Ma sotto le onde scintillanti, c'è uno strato più profondo chiamato zona crepuscolare.

Definita dagli scienziati come mesopelagica, questa dimensione è considerata un "buco nero" nella nostra comprensione degli ecosistemi e una delle regioni più poco studiate del mondo.

La zona crepuscolare può essere trovata da 200 a 1.000 metri (da circa 650 a 3.300 piedi) sotto la superficie dell'oceano, nel punto in cui i raggi del sole non possono più raggiungere, secondo il Woods Hole Oceanographic Institute (WHOI) del Massachusetts. Perché è così profondo e non c'è luce solare, è freddo e buio.

Ma ciò non significa che questo strato profondo sia fermo e silenzioso. Invece, è pieno di vita tra cui pesci, crostacei, meduse, calamari e vermi. Occasionalmente, ci sono esplosioni di bioluminescenza, quando le creature viventi emanano i loro bagliori naturali.

I ricercatori stimano che potrebbero esserci fino a 1 milione di specie da scoprire nella zona. Gli oceanografi che vogliono studiare questa vita non hanno molta luce naturale per osservarli. Ma se usano troppa luce artificiale, rischiano di spaventarli. Quindi i ricercatori stanno ancora cercando di trovare il giusto equilibrio.

Creature nella zona

La zona crepuscolare dell'oceano è piena di organismi come i vermi delle setole.
Silke Baron [CC BY 2.0]/ Flickr

Gli studi hanno suggerito che la biomassa o il peso del pesce nella zona crepuscolare potrebbe essere fino a 10 volte maggiore di quanto si pensasse originariamente, che è più che nel resto dell'intero oceano. Secondo la Blue Marine Foundation, infatti, potrebbe costituire più del 90% di tutti i pesci del mare.

Recentemente, i ricercatori con l'iniziativa Ocean Twilight Zone (OTZ) della durata di 6 anni e 35 milioni di dollari hanno inviato la loro slitta "Deep-See" lunga 5 metri (16 piedi) esplorando la zona del crepuscolo, riferisce Science. La slitta è piena di telecamere e sensori audio e può prelevare campioni da questo strato oceanico "trascurato".

"Abbiamo continuato a vedere gli organismi fino in fondo", dice Andone Lavery, un fisico dell'OMS, che guida il progetto. "È stato davvero sorprendente."

Non solo ci sono così tanti di questi pesci, hanno aspetti e comportamenti insoliti.

"I pesci mesopelagici sono piccoli, dall'aspetto bizzarro e molti di loro intraprendono un pendolarismo quotidiano, migrando verticalmente di notte per nutrirsi in acque poco profonde sopra i 200 m nella sicurezza dell'oscurità e poi ritirandosi nelle profondità di giorno", scrive Blue Marine Foundation.

La questione della pesca

Alcuni paesi come la Norvegia e il Giappone consentono la pesca nella zona crepuscolare.
Iulianna Est / Shutterstock

Poiché ci sono così tanti pesci nella zona crepuscolare, l'industria della pesca è naturalmente interessata a questo strato oscuro e misterioso.

Alcuni degli organismi che fanno il viaggio verso la superficie vengono raccolti da operazioni di pesca industriale in paesi come il Giappone e la Norvegia, secondo l'OMS. Un gran numero di minuscoli crostacei come krill e copepodi vengono raccolti e lavorati per essere utilizzati in alimenti per animali domestici, mangimi per bestiame e integratori alimentari umani.

Queste attività di pesca in acque libere lontane dalla terraferma sono per lo più prive di regolamentazione. I ricercatori e gli ambientalisti sono preoccupati per le conseguenze della rimozione di così tanti organismi da questo strato poco compreso.

Gli Stati Uniti, riferisce la Blue Marine Foundation, hanno vietato alla pesca commerciale di rimuovere i pesci mesopelagici nel Pacifico a causa delle preoccupazioni sui potenziali impatti negativi sull'ecosistema. Le Nazioni Unite stanno negoziando un nuovo accordo internazionale per migliorare la gestione e la conservazione della biodiversità marina.

Il ruolo del pesce mesopelagico

I pesci nella zona crepuscolare sono fondamentali per l'ambiente.

I ricercatori sanno che i pesci svolgono un ruolo importante nella rete alimentare dell'oceano trasportando grandi quantità di carbonio dall'acqua vicino alla superficie nelle aree più profonde dell'oceano. Questo aiuta a evitare che fuoriesca nell'aria sotto forma di gas serra.

Inoltre, sono un'importante fonte di prede per i mammiferi marini, quindi quando la pesca rimuove grandi quantità di pesci della zona crepuscolare, può sconvolgere la biodiversità degli oceani.

Quindi le comunità di pesca e ricerca stanno bilanciando la necessità di proteggere l'ecosistema con i vantaggi di trovare nuove fonti di cibo per affrontare i problemi della fame nel mondo.

Un articolo in prospettiva sulla rivista Frontiers in Marine Science ha esaminato i vari aspetti dell'argomento della pesca nella zona del crepuscolo.

Citano Andrew Mallison, direttore generale di IFFO, i produttori di farina di pesce e olio di pesce e organizzazione dei consumatori, che ha detto:

"L'industria ha certamente bisogno di più materie prime: la domanda supera l'offerta e si prevede che la domanda continuerà a crescere con l'aumentare dell'acquacoltura globale (e dei mangimi). Tuttavia, questi pesci di acque profonde saranno più costosi da raccogliere e dovrebbe esserci una buona serie di regole di controllo del raccolto basate sulla scienza per soddisfare qualsiasi preoccupazione sull'impatto ambientale o sull'ecosistema. Se la scienza indica una potenziale pesca sostenibile con un rendimento ragionevole, ci sono diverse aziende membri IFFO che potrebbero esaminare l'economia dello sforzo di pesca e del rendimento ".

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