Perché gli inglesi lanciano sacchetti vuoti di patatine nella posta, non nella spazzatura

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Dalla repressione della cannuccia al divieto delle microperline all'aumento delle tariffe per le borse della spesa monouso, il Regno Unito è stato in lacrime quando si tratta di limitare l'uso di prodotti e imballaggi in plastica usa e getta.

Diversi mesi fa, gli attivisti hanno rivolto la loro attenzione all'incredibile quantità di rifiuti di plastica generati da uno specifico alimento dietetico britannico: patatine fritte confezionate o, come sono meglio conosciute dall'altra parte dello stagno, patatine.

Per quanto amata, Walkers, l'azienda settantenne di snack che domina il mercato britannico delle patatine, è stata oggetto di un'attenzione particolare per il suo considerevole contributo al flagello dei rifiuti di plastica che inquinano le discariche e inquinano i corsi d'acqua. Con sede nella città inglese di Leicester, l'iconico marchio vende le sue patatine in confezioni di plastica non riciclabili e ne vende molte.

Secondo l'organizzazione di attivisti politici senza scopo di lucro 38 Degrees, l'impianto di produzione croccante dell'azienda – il più grande al mondo – sforna 7.000 pacchetti non riciclabili di bontà salate e croccanti ogni minuto. Si tratta di circa 11 milioni di sacchetti di plastica di patatine prodotte al giorno in varietà popolari – e senza dubbio imperscrutabili per le papille gustative americane – come la cipolla sottaceto, il pollo arrosto e il cocktail di gamberi.

A suo merito, Walkers, che è di proprietà della controllata di PepsiCo Frito-Lay dal 1989, si è impegnata a passare a imballaggi riciclati, compostabili o biodegradabili al 100% entro il 2025. Per gli attivisti, tuttavia, questo non è abbastanza presto dato che al ritmo di produzione attuale, saranno stati prodotti 28 miliardi di pacchetti croccanti aggiuntivi non riciclabili. Dopo che il loro contenuto è stato consumato, una grande massa di queste borse finirà inevitabilmente per sporcare le spiagge e altre aree naturali.

Ad aprile, la questione dei rifiuti croccanti è stata amplificata quando un ragazzo ha recuperato un sacchetto di formaggio e patatine Walkers aromatizzate alla cipolla risalenti agli anni '80 su una spiaggia della Cornovaglia durante un evento di raccolta dei rifiuti.

"La ricerca dimostra che le grandi aziende come Walkers non si assumono la responsabilità della quantità incredibile di rifiuti di plastica dannosi per l'ambiente che producono", ha detto al Guardian ad agosto Lorna Greenwood, una responsabile della campagna di 38 Degrees. "C'è un'enorme preoccupazione da parte dell'opinione pubblica per la quantità di plastica prodotta e questo significa che è il momento cruciale per Walkers di decidere se ascoltare i propri clienti".

Diventando postale

Oltre a una petizione forte di 331.000 firme sponsorizzata da 38 Degrees che esorta Walkers a prendere il ritmo nel suo allontanamento dagli imballaggi in plastica non riciclabili, alcuni inglesi masticatori stanno esercitando ulteriore pressione inviando pacchetti vuoti alla società Leicester sede una volta che hanno finito con loro.

Soprannominata #PacketInWalkers, la campagna basata sui social media incoraggia i consumatori a scattare foto di se stessi mentre depositano i pacchetti di patatine Walkers nelle cassette postali. Per evitare di generare ulteriore spreco, la maggior parte ha evitato le buste e apposto etichette postali direttamente sui pacchetti. (Non è richiesta l'affrancatura a pagamento per inviare i sacchetti croccanti perché il dipartimento del servizio clienti di Walkers partecipa a freepost, che è l'equivalente britannico della posta di risposta aziendale negli Stati Uniti)

Secondo una raffica di notizie recenti, ciò ha, non sorprendentemente, provocato un mal di testa logistico per il Royal Post. Mentre il corriere è obbligato per legge ad accettare ed elaborare i pacchetti come posta, il fatto che vengano spediti senza buste significa che devono essere smistati a mano in modo da non danneggiare i macchinari presso le strutture della Royal Post.

"Incoraggiamo vivamente i clienti a non inviare nulla nel sistema postale che non sia adeguatamente imballato", afferma un portavoce di Royal Post in una dichiarazione condivisa dalla BBC. "I pacchetti nitidi non possono passare attraverso le macchine, non sono normali invii di posta, quindi i miei laboriosi colleghi devono ordinarli manualmente, il che aumenta il tempo".

Secondo Royal Post, circa 30 pacchetti croccanti erano stati gestiti ed elaborati alla fine di settembre.

In risposta alle richieste di Royal Post, gli organizzatori di 38 Degrees hanno incoraggiato i consumatori a continuare e continuare a spedire pacchetti croccanti vuoti all'azienda, ma racchiusi in buste adeguate per la sanità mentale dei lavoratori della Royal Post.

"La Royal Mail ha chiesto alle persone di utilizzare buste quando inviano pacchetti croccanti e aggiorneremo le migliaia di clienti di Walkers che partecipano", spiega Cathy Warren, attivista di 38 Degrees. "Su e giù per il paese, la gente dice a Walkers di farsi avanti quando si tratta di rifiuti di plastica".

"La situazione non sta migliorando"

La petizione online sostenuta da 38 gradi è stata lanciata da Geraint Ashcroft, un ingegnere in una catena di montaggio in pensione e appassionato di patatine di Pontypridd, nel Galles, che era diventato fin troppo dolorosamente consapevole del pedaggio che le sue abitudini di spuntini ad alta intensità di plastica stavano avendo sull'ambiente. E così, ha iniziato a implorare Walkers di abbandonare gli imballaggi di plastica dopo la fretta.

"Ci vuole così tanto tempo perché si degradino, ci sono pacchetti che vengono raccolti sulle spiagge che hanno 30 o 40 anni", ha recentemente lamentato Ashcroft alla BBC, sottolineando che "la situazione non sta migliorando".

Mentre Ashcroft ha originato la petizione ed è stato successivamente invitato durante l'estate a incontrare i rappresentanti di Walkers e discutere l'urgenza del problema, non era sua idea spedire pacchetti vuoti e croccanti all'azienda. Quella mossa ben intenzionata ma alla fine problematica è stata covata da 38 Gradi.

"Il riciclaggio non è sufficiente. Non sminuirà quelli già sulle spiagge", dice Ashcroft, che per anni ha diligentemente gettato i suoi pacchetti croccanti esauriti con il suo riciclaggio fino a quando ha appreso che, in realtà, non erano riciclabili. "Abbiamo bisogno di biodegradabili, abbiamo bisogno di sacchetti compostabili".

Dice al Leicestershire Mercury: "La gente non vuole che questa roba finisca in discarica e continua a parlare di renderla compostabile, ma non sta succedendo nulla. Come nazione, il solo Regno Unito consuma circa sei miliardi di pacchetti all'anno. È un sacco di discariche e veleni per l'ambiente ".

Un compromesso e una soluzione di riciclaggio

Sembra che la spinta sui social media affinché Walkers cambi i suoi modi abbia avuto successo.

La società ha annunciato a dicembre di aver stretto una partnership con un'azienda che ricicla articoli difficili da trattare (ad esempio pacchetti di patatine contaminate con il cibo). I consumatori sono incoraggiati a spedire i loro pacchetti croccanti vuoti a TerraCycle o a consegnarli in un luogo partecipante e l'azienda trasformerà i pacchetti in pellet di plastica che possono essere utilizzati per costruire nuovi prodotti. Walkers afferma che si tratta del primo programma nazionale di riciclaggio di pacchetti croccanti, che l'azienda spera di poter colmare il divario fino a quando non passerà agli imballaggi compostabili entro il 2025.

Sembra che il governo sostenga anche l'impegno di Walkers per il riciclaggio.

"In qualità di custodi del nostro pianeta, dobbiamo agire ora per proteggere i nostri oceani e la fauna selvatica dall'inquinamento da plastica monouso", ha detto al Guardian il Segretario di Stato per l'ambiente, l'alimentazione e gli affari rurali Michael Gove. "I Walkers stanno dando il buon esempio con questo nuovo schema, e voglio vedere altre aziende intensificarsi, seguirne l'esempio e ridurre il loro impatto ambientale".