Perché la cascata più grande dell'Ecuador è scomparsa?

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All'inizio di quest'anno, la cascata di San Rafael alta 500 piedi nell'Amazzonia ecuadoriana sembrava svanire. La cascata più grande del paese sia in altezza che in volume, la sua scomparsa non è stata causata da un improvviso calo del livello dell'acqua, ma piuttosto perché il fiume Coca ha deciso di "cadere" letteralmente. Pochi metri dietro la cascata, si è aperto un gigantesco buco che ha cambiato l'alveo e deviato il fiume attraverso un vicino arco sopravvissuto al crollo.

Le riprese del drone mostrano sia le scene prima che quelle successive dell'incredibile trasformazione della cascata. Purtroppo, soprattutto per i gruppi di turisti che ogni anno accorrevano al sito, il nuovo buco ha ridotto l'iconica cascata originale a poco più di un rivolo.

Un fenomeno naturale o artificiale?

Il motivo esatto per cui il fiume Coca ha improvvisamente scavato un tunnel attraverso il suo letto è un argomento molto dibattuto tra geologi e ambientalisti. Una denuncia a Mongabay sulla scomparsa della cascata ha citato Alfredo Carrasco, un geologo ed ex segretario del Capitale Naturale presso il ministero, affermando che la posizione del San Rafael all'interno di una regione vulcanica e soggetta a terremoti probabilmente ha avuto un ruolo.

"Ci sono molti terremoti piuttosto intensi qui. Nel marzo 1987 ne è apparso uno molto forte che ha causato danni enormi all'oleodotto trans-ecuadoriano che lo attraversa", ha detto. "Quell'anno ho avuto modo di valutare l'impatto del terremoto in quella zona. Ci sono state alluvioni fino a 20 metri sopra il livello della valle dove scorre il fiume".

La cascata di San Rafael prima della sua trasformazione nel febbraio 2020.
(Foto: Cesar Girolimini / Shutterstock)

Carrasco ha aggiunto che le inondazioni e la lava di un'eruzione del vicino vulcano Reventador nel 2008 probabilmente hanno causato uno sbarramento naturale del fiume, che potrebbe aver portato a un'erosione estrema alla sua base e alla formazione delle nuove cascate sotto l'arco.

"È molto tipico che l'energia dell'acqua che cade erode la base", ha detto. "Per me il fenomeno [the collapse of the waterfall] è eminentemente di origine naturale ".

Altri, tuttavia, indicano come possibile colpevole l'esistenza della nuova centrale idroelettrica Coca Codo Sinclair, che si trova a circa 20 chilometri a monte della cascata di San Rafael. Emilio Cobo, coordinatore del South America Water Program presso l'International Union for the Conservation of Nature (IUCN), dice al sito che è possibile che la centrale idroelettrica possa aver causato indirettamente la scomparsa della cascata attraverso un fenomeno chiamato "acque affamate".

"Quando un fiume perde sedimenti, l'acqua aumenta la sua capacità erosiva, un effetto chiamato 'acque affamate'", ha detto Cobo. "Tutti i fiumi trasportano sedimenti erosi dai suoli e dalle rocce su cui passano. Tutte le dighe e i serbatoi intrappolano parte di questo sedimento, soprattutto materiali pesanti, e quindi privano il fiume a valle del suo normale carico di sedimenti".

Cobo ritiene che non sia un caso che l'alveo del fiume si sia eroso solo pochi anni dopo l'apertura della centrale idroelettrica. "Questi sono processi che si trovano negli articoli scientifici e ci sono prove sufficienti che una diga può causare effetti di questo tipo su un fiume", ha aggiunto.

I funzionari hanno in programma di continuare a studiare il crollo delle cascate di San Rafael per determinare la causa esatta, nonché per monitorare i rischi quasi certi per l'erosione futura e l'aumento delle frane lungo il fiume. Una cosa è certa: la cascata di Agoyan, una volta la seconda cascata più grande dell'Ecuador, è ora la nuova campionessa in carica.