Perché le bioplastiche non risolveranno il problema della plastica nel mondo

0
44

Coca-Cola lo chiama PlantBottle, un nuovo tipo di contenitore di plastica riciclabile, il 30% del quale è realizzato con canna da zucchero e altre piante, con il restante 70% realizzato con plastica tradizionale a base di petrolio. L'azienda afferma che l'imballaggio PlantBottle ora rappresenta quasi un terzo del suo volume di bottiglie in Nord America e il 7% a livello globale.

Il PlantBottle significa che la gigantesca azienda di bevande analcoliche ha risolto uno dei problemi ambientali più gravi del mondo, il soffocamento del mondo con materie plastiche a base di petrolio che non si rompono mai completamente e scompaiono? Difficilmente. Sebbene aziende come Coca-Cola e Pepsi siano sotto pressione pubblica per risolvere il problema dell'inquinamento da plastica, finora non sono state in grado di trovare un materiale o un metodo economico ed efficace come la plastica monouso.

Le bioplastiche, che fanno parte del PlantBottle di Coke, sono state pubblicizzate come un'importante soluzione al problema mondiale dell'inquinamento da plastica. Ma nonostante una crescente spinta negli ultimi anni a creare una plastica organica che soddisfi le esigenze del prodotto e, dopo l'uso, ritorni a far parte della natura, produrre bioplastiche che siano sia economiche che efficaci ha rappresentato una sfida importante.

"Il concetto che possiamo usarlo, buttarlo via e non importa dove lo butti, e scomparirà in sicurezza, non esiste", ha detto Ramani Narayan, professore presso la School of Packaging del Michigan Università Statale. "Nessuno potrebbe progettare qualcosa del genere, nemmeno la natura."

Molti esperti ritengono invece che la soluzione ai rifiuti di plastica non risieda principalmente nello sviluppo di bioplastiche migliori, ma nella revisione dell'economia mondiale per riciclare quantità di plastica molto maggiori di quelle attualmente riutilizzate. Uno studio biennale appena pubblicato intitolato Breaking the Plastic Wave di Pew Charitable Trusts e SYSTEMIQ, ha rilevato che nonostante gli sforzi dell'industria, dei governi e delle ONG, il problema della plastica sta peggiorando molto.

Un passaggio fondamentale, afferma un esperto, è richiedere alle aziende che utilizzano imballaggi di svolgere un ruolo guida nel loro riciclaggio e riutilizzo.

In effetti, un recente studio sulla rivista Science, scritto dai ricercatori associati al rapporto Pew, ha stimato che circa 11 milioni di tonnellate di plastica ora finiscono negli oceani ogni anno, 3 milioni in più rispetto alle stime precedenti. Lo studio afferma che se il mondo continua il suo attuale corso di consumo di plastica alle stelle, la quantità di rifiuti di plastica prodotta triplicherà entro il 2040.

L'unica soluzione a questo problema in crescita, conclude il rapporto Pew, è una massiccia revisione da 600 miliardi di dollari del sistema mondiale della plastica che riutilizza e ricicla la plastica in un'economia circolare, insieme ad altri cambiamenti su scala ridotta, compresa la bioplastica. Se le sue raccomandazioni verranno adottate, afferma il rapporto Pew, i rifiuti di plastica potrebbero essere ridotti dell'80% nei prossimi due decenni.

Tra i rimedi proposti nella relazione vi sono l'eliminazione degli imballaggi in plastica ove possibile, sostituiti con carta o materiale compostabile; progettare prodotti per un riciclaggio efficace; aumentare il riciclaggio meccanico; aumentare gli sforzi di raccolta e riciclaggio nei paesi a reddito moderato e basso, dove proviene la stragrande maggioranza della plastica oceanica; e la fine delle esportazioni di rifiuti di plastica, che costringerebbero i paesi in cui vengono generati i rifiuti a trovare soluzioni al problema della plastica.

Marian Chertow, esperta di ecologia industriale presso la Yale School of the Environment, afferma che un passo fondamentale è togliere l'onere dei governi per il riciclaggio e invece richiedere alle aziende che utilizzano l'imballaggio di svolgere un ruolo guida nel suo riciclaggio e riutilizzo.

"Si chiama responsabilità estesa del produttore – ritiro del prodotto", afferma Chertow. I governi "dovrebbero dire:" Non possiamo riciclare tutta questa roba. Non possiamo pagare tutti i costi del riciclaggio. Dobbiamo lavorare con te, il produttore. '"

La nuova PlantBottle di Coca-Cola è composta per il 30% da canna da zucchero e altre piante, mentre il resto è composto da plastica tradizionale a base di olio.
Coca Cola

La nozione di industria che sopporta l'onere finanziario per il riciclaggio dei materiali che produce sta iniziando a guadagnare una certa trazione, con aziende come Nestle Waters che promettono di sostenere le mosse per implementare la responsabilità estesa del produttore nel settore delle bevande.

Dalle rive dell'Oceano Artico, alle spiagge del Mediterraneo, ai fiumi dell'India, la plastica si sta accumulando in quantità sbalorditive, soprattutto negli ambienti marini. Secondo uno studio della rivista Scientific Reports, il Great Pacific Garbage Patch è diventato così grande da essere distribuito su un'area quattro volte la California. E questa plastica, che alla fine si scompone in particelle su scala nanometrica e viene consumata da organismi dalle alghe alle balene, non andrà mai via.

Allora perché le bioplastiche, propagandate come un'importante soluzione al problema della plastica, sono state molto lontane dalle loro promesse?

Gli imballaggi in plastica monouso a base di olio – tecnicamente polietilene tereftalato o PET – sono il tipo in cui vengono vendute la maggior parte delle bevande e degli alimenti. È, per molti versi, l'imballaggio perfetto: forte, leggero, versatile, trasparente ed economico. Protegge estremamente bene i prodotti, li mantiene freschi e può persino resistere all'acido e alla pressurizzazione delle bevande analcoliche senza rompersi o diventare permeabili per mesi o anni.

La bioplastica deve replicare queste funzioni e lo fa per alcuni prodotti. Le due bioplastiche più comunemente utilizzate sono PHA, abbreviazione di poliidrossialcanoato, generalmente costituito da zuccheri coltivati ​​dalle alghe, e PLA, per l'acido polilattico, che è ottenuto dallo zucchero che si trova in colture come mais e canna da zucchero. Il PLA è un decimo del costo del PHA ed è quindi più ampiamente utilizzato per le posate usa e getta e una varietà di imballaggi. PHA è utilizzato come rivestimento per l'interno di bicchieri di carta e applicazioni mediche.

Nessuna di queste bioplastiche è ampiamente utilizzata, tuttavia, perché semplicemente non sono paragonabili alla resistenza e ad altre proprietà della plastica tradizionale e costano sostanzialmente di più. Il mercato globale della plastica vale 1.200 miliardi di dollari e le bioplastiche hanno una quota di mercato di 9 miliardi di dollari.

Se le bioplastiche finiscono nelle discariche, possono durare secoli e rilasciare metano, un potente gas serra.

Mentre entrambe le bioplastiche attualmente in uso possono essere scomposte da microrganismi e tornare a far parte del mondo naturale in un breve periodo di tempo, ciò accade solo se la plastica viene raccolta e compostata in impianti di compostaggio industriale ad alta temperatura attentamente controllati – e non ce ne sono molti, soprattutto nei paesi in via di sviluppo dove il problema dell'inquinamento da plastica è più grave.

Se le bioplastiche finiscono nelle discariche, come fanno molti, senza abbastanza ossigeno per scomporle, possono durare per secoli e rilasciare metano, un potente gas serra. Se gettati nell'ambiente, rappresentano minacce simili alla plastica PET.

Accumulo: come il divieto cinese di importare rifiuti ha bloccato il riciclaggio globale. Leggi di più.

"Sono fondamentalmente uguali alla plastica e non si decompongono nel modo in cui la maggior parte delle persone pensa di fare", ha affermato Rebecca Burgess, CEO di City to Sea, un'organizzazione non profit britannica fondata per ridurre la plastica negli oceani. “Spesso finiscono per essere spazzatura che sporca le nostre strade e gli oceani e uccide la vita marina. Le bioplastiche sono una "falsa soluzione" in quanto sono monouso e ci sono opzioni limitate per compostarle … Ridurre la quantità di imballaggi monouso che utilizziamo è l'unica soluzione ".

Gli svantaggi delle bioplastiche fino ad oggi non hanno impedito a operatori di marketing come Coca-Cola di suggerire che il problema dell'inquinamento da plastica fosse risolto. Usano i termini popolari, anche se vaghi, "a base vegetale" o "a base biologica" o "compostabile", per esempio. "Il marketing è altamente offensivo in questo settore", ha detto Taylor Weiss, assistente professore presso l'Arizona State University che ricerca bioplastiche a base di alghe.

Anche una bottiglia al 100% vegetale non è la soluzione che potrebbe sembrare. Non solo le bioplastiche possono penetrare nell'ambiente e impiegare molti anni per degradarsi, ma poiché sono prodotte da piante, presentano i problemi ambientali causati dall'agricoltura su larga scala. Gli zuccheri utilizzati per produrre la bioplastica provengono spesso da colture transgeniche irrorate con erbicidi e pesticidi, e queste colture tolgono dalla produzione la terra necessaria per nutrire una popolazione globale in crescita. Ciò rispecchia i problemi riscontrati nei biocarburanti, che sono stati analogamente visti come una soluzione ambientale. Gli esperti dicono che l'uso di bioplastiche e biocarburanti aumenterà notevolmente la terra necessaria per l'agricoltura.

I rifiuti di plastica rivestono le rive del fiume Makelele nella Repubblica Democratica del Congo.
JOHN WESSELS / AFP tramite Getty Images

E poiché i PLA sono generalmente riciclati meccanicamente, il che significa che vengono puliti, sminuzzati, fusi e trasformati in pellet per essere riutilizzati, possono contaminare il flusso di rifiuti delle plastiche a base di petrolio che vengono riciclate chimicamente.

D'altra parte, i PHA possono essere ottenuti da zuccheri coltivati ​​nelle alghe e quindi non c'è alcun impatto sulla produzione alimentare. Ma usare le alghe per produrre ingredienti bioplastici è costoso e potrebbero volerci anni prima che la plastica PHA possa essere scalata fino a un livello che riduca sostanzialmente il costo.

Gli esperti affermano che le sfide derivanti dall'introduzione di bioplastiche su vasta scala mostrano quanto sarà difficile sostituire i miliardi di bottiglie di plastica che inquinano il pianeta.

"Non c'è un proiettile d'argento", ha detto Simon Reddy, che dirige il programma sulla plastica oceanica di Pew ed è stato autore del recente rapporto. Sono invece necessari una varietà di nuovi approcci per rivedere l'attuale economia. "Si tratta di progettare prodotti per il riciclaggio", ha detto. "Al momento non lo facciamo. Le informazioni sull'etichetta sulla plastica sono vaghe e incomprensibili. La riciclabilità dovrebbe essere prima di tutto ".

In Europa circa il 42% degli imballaggi in plastica è stato riciclato nel 2017, mentre negli Stati Uniti solo l'8,4% della plastica viene riciclato.

Si stanno verificando alcuni piccoli successi di plastica riciclata. Evian, l'imbottigliatore di acqua sorgiva, ha recentemente lanciato una bottiglia realizzata al 100% in PET riciclato. L'azienda afferma che il suo obiettivo è quello di diventare ciò che è noto come "completamente circolare" – per avere tutte le sue bottiglie realizzate con plastica riciclata al 100% entro il 2025. E Coca-Cola ha promesso di riciclare una bottiglia di plastica per ogni bottiglia che vende entro il 2030 .

Le alternative alle tradizionali bottiglie in PET vengono sviluppate lentamente, anche se su piccola scala.

I depositi su bottiglie di plastica hanno anche contribuito ad aumentare i tassi di riciclaggio, soprattutto in Europa, dove 10 paesi hanno implementato piccoli depositi su bottiglie di plastica e hanno ottenuto rendimenti impressionanti, incluso il 97% in Norvegia.

Le alternative alle tradizionali bottiglie in PET vengono sviluppate lentamente, anche se su piccola scala. Carlsberg, il produttore di birra danese, afferma di aver trascorso cinque anni a sviluppare una bottiglia di carta rivestita di bioplastica. Il produttore di alcolici Johnnie Walker afferma che il prossimo anno rilascerà una bottiglia di carta priva di plastica per una tiratura in edizione limitata del suo whisky.

E una delle principali società di chimica sostenibile olandese, Avantium, che lavora con Coca-Cola, ha appena annunciato lo sviluppo di una bottiglia a base vegetale al 100% fatta di PEF – polietilene furanoato, che è prodotto da zuccheri. Avantium afferma che la sua bottiglia è migliore del PET come contenitore per soda e altri prodotti e si rompe completamente in un anno in un impianto di compostaggio e in pochi anni nell'ambiente naturale. "È davvero il materiale di nuova generazione che le persone stavano cercando", ha detto Tom van Aken, CEO di Avantium a una rivista di settore.

Ma alcuni scettici dicono che Avantium deve pubblicare le specifiche della sua affermazione prima che la sua tecnologia possa essere considerata una soluzione praticabile. E anche se questa tecnologia della plastica si rivelasse vantaggiosa come sostiene l'azienda, la società dovrebbe aumentare la produzione per sostituire il PET, il che richiederebbe anni.

Tali sviluppi fino ad ora rappresentano piccoli passi rispetto alla crescita della domanda di contenitori di plastica, soprattutto nel mondo in via di sviluppo, che utilizza miliardi di bottiglie ogni anno. Il riciclaggio delle bottiglie di plastica tradizionali è una sfida enorme per i paesi a reddito basso e moderato, molti dei quali non hanno praticamente sistemi di riciclaggio in atto. Il 95% della plastica trasportata dai fiumi negli oceani del mondo proviene da 10 fiumi in Asia e Africa.

The Plastics Pipeline: è in arrivo un'ondata di nuova produzione. Leggi di più.

Anche l'inerzia è un fattore. Il massiccio sistema di imballaggio globale è ancora orientato all'uso di nuova plastica prodotta con petrolio a buon mercato, non plastica riciclata, che è molto più costosa. "Finché continueremo a produrre resina vergine, il riciclaggio non avverrà mai", ha detto Narayan del Michigan State. “I proprietari dei marchi – Coca-Cola e Pepsi – devono dire che non venderanno acqua o succhi in una bottiglia che non contenga contenuto riciclato, indipendentemente dal costo. La bottiglia pop del futuro sarà ancora l'attuale bottiglia in PET. Fa un ottimo lavoro. Ma abbiamo bisogno della capacità di raccoglierlo e riciclarlo e riciclarlo. Questo è il futuro. "