Plastica, plastica ovunque: le microplastiche trasportate dall’aria si stanno insediando negli angoli più remoti del globo

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Piccoli pezzi di plastica si trovano ormai ovunque: dal sale da tavola, all’acqua potabile e al cibo, fino ai mari profondi, ai deserti lontani e alle montagne più remote. Sebbene non sia sorprendente trovare plastiche e microplastiche negli ambienti urbani dove vengono utilizzate ogni giorno, il loro aspetto negli angoli disabitati del pianeta è profondamente inquietante.

Questi minuscoli frammenti di plastica, molti dei quali costituiti da fibre larghe meno di 5 mm, sono abbastanza leggeri da essere trasportati dal vento: una nuova spiegazione per la presenza diffusa di queste particelle.

Un nuovo studio pubblicato quest’anno ha trovato microplastiche nei terreni raccolti dalla sabbia nei deserti di Kavir e Lut in Iran, con un’abbondanza media di circa 0,02 particelle di microplastica per grammo di sabbia. Data la scarsa evidenza di oggetti di plastica di grandi dimensioni in queste aree, le particelle sono state probabilmente depositate nel deserto dal vento.

L’anno scorso, i ricercatori hanno raccolto centinaia di campioni ambientali umidi e secchi dalle aree più isolate degli Stati Uniti, come il Grand Canyon.

Hanno scoperto che il 98% di tutti i campioni conteneva microplastiche e che quasi il 70% di tali microplastiche è stato trasportato in queste località remote dalla pioggia e dal vento. La maggior parte di queste particelle erano microfibre sintetiche, usate per fare vestiti.

In Europa, i ricercatori hanno analizzato campioni di neve nello stretto di Fram, un passaggio marittimo tra le Svalbard e la Groenlandia, per cercare microplastiche. Hanno avuto successo, confermando la contaminazione dell’atmosfera artica.

Finora, sebbene in generale siano state fatte relativamente poche ricerche sulle microplastiche trasportate dall’aria, studi come questi evidenziano costantemente che il trasporto atmosferico di particelle di plastica è uno dei principali fattori che contribuiscono all’ubiquità della plastica in tutto il mondo.

Anche le aree disabitate del mondo, come il Grand Canyon negli Stati Uniti, sono inquinate da microplastiche. KeyYang/Pixabay

A livello globale, è stato stimato che in un anno possono essere generate fino a 33,76 tonnellate di fibre microplastiche atmosferiche. E questa quantità crescerà solo con l’aumento della produzione di plastica. Questo significa cattive notizie per la salute del nostro ambiente.

Gli effetti non sono ben compresi

Abbiamo già trascorso più di due decenni a studiare le microplastiche in mare e a terra, ma i dati che abbiamo raccolto sono ancora solo una goccia nell’oceano. Ciò significa che rimangono molte incertezze sul vero impatto delle microplastiche.

Quello che sappiamo è che anche la pioggia e la neve incontaminate ora contengono un cocktail di diversi tipi di microplastiche, sostanze chimiche, particelle naturali e artificiali.

Sebbene la quantità riportata di microplastiche nell’aria sembri essere relativamente bassa, non possiamo prevedere tutti i potenziali rischi ecologici e per la salute posti dall’esposizione a lungo termine alle microplastiche, specialmente in combinazione con altri inquinanti atmosferici che causano malattie come l’azoto e gli ossidi di zolfo già presenti nell’ambiente.

Le microplastiche minacciano la salute di animali, piante e oceani. Università statale dell’Oregon/Flickr

Gli studi che esaminano cosa succede quando le microplastiche si accumulano nei tessuti animali, ad esempio alterando le risposte immunitarie e aumentando l’infiammazione, possono avere implicazioni sul modo in cui il corpo umano risponde all’intrusione della plastica. Ma abbiamo bisogno di ulteriori ricerche per capire esattamente quanto gli esseri umani sono esposti alle microplastiche e cosa fanno queste particelle all’interno dei nostri corpi.

Rispetto alle microplastiche negli ambienti marini e terrestri, il fenomeno delle microplastiche nell’aria è ancora meno compreso. Ciò significa che è necessario intraprendere con urgenza ulteriori ricerche per comprendere le conseguenze dell’esposizione alla microplastica atmosferica sulla salute delle piante, degli animali e dell’uomo. Dopotutto, è ragionevole presumere che non sia una buona notizia che stiamo tutti respirando e camminando sotto il vento di plastica, la pioggia e la neve.