Protettori naturali: le donne keniane si fanno avanti per salvare una foresta

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Come i loro antenati Samburu risalenti al XV secolo, la famiglia di Pamela Lonolngenje è letteralmente in movimento da centinaia di anni. La famiglia, una delle circa mezza dozzina di tribù semi-nomadi nelle vaste terre aride del nord del Kenya, ha passato anni a cambiare località per trovare acqua e pascoli per capre e bovini, la loro principale fonte di reddito.

Eppure i conflitti sulla terra, le dispute mortali sul bestiame con le tribù vicine e le condizioni più aride e più soggette alla siccità dovute ai cambiamenti climatici hanno costretto la famiglia otto anni fa a vendere il proprio bestiame e trasferirsi nella vicina foresta di Kirisia, un ecosistema critico per le popolazioni locali durante le stagioni secche e siccità. Il loro unico reddito era raccogliere e bruciare legna da ardere per produrre carbone, un compito massacrante che fruttava loro circa $ 9 a settimana. Era anche insostenibile a causa delle repressioni del governo sul disboscamento illegale nella foresta nazionale che, a 226.000 acri, è più grande di New York City.

Oggi Lonolngenje sta proteggendo gli alberi che una volta avrebbe abbattuto. È tra le 550 donne Samburu che il governo ha incaricato di salvaguardare una vasta area della fitta foresta montuosa che riceve circa due piedi di pioggia all'anno a causa della sua altitudine di 7.000 piedi. Circondata su tutti i lati da terra arida e arida e occasionalmente da alberi scompigliati, Kirisia è l'unica fonte di acqua affidabile per le quasi 150.000 persone che vivono nella zona, nonché per la ricca gamma di animali selvatici, tra cui elefanti, zebre e Masai giraffa.

Lonolngenje fa parte di un insolito progetto di adattamento climatico che sta aiutando le donne Samburu un tempo emarginate a guadagnare denaro e gestire una risorsa naturale vitale mentre il cambiamento climatico sconvolge l'ambiente che le circonda. Invece di abbattere alberi, ora li stanno piantando. Quando entrano nella foresta, lo fanno in gruppo per assicurarsi che tutti seguano rigide regole di gestione. Partecipano anche ai massimi livelli dell'associazione di gestione forestale.

Le condizioni più calde, combinate con un'intensa popolazione e pressioni sul territorio, stanno mettendo a dura prova le foreste montane del nord del Kenya.

"Sono davvero felice di essere fuori dalla foresta – sono anche felice che le donne prendano parte al processo decisionale", ha detto Lonolngenje, una madre di quattro figli di 30 anni, che vive appena fuori dalla foresta e corre un piccolo chiosco di cibo con altre due donne Samburu. Raccoglie ancora legna da ardere nella foresta due volte a settimana, ma usa solo legna da alberi caduti. “Non taglio più alberi”.

Le nuove responsabilità di gestione di Lonolngenje fanno parte di un ampio cambiamento di ruoli di genere nel nord del Kenya e in altre parti dell'Africa subsahariana. Poiché i mezzi di sussistenza tradizionali per gli uomini, come l'allevamento del bestiame, sono stati erosi, le donne sono state costrette a guadagnare denaro per la prima volta. Di fronte all'aggravarsi della siccità, gli uomini Samburu partono per mesi alla ricerca di pascoli o di nuovi lavori, spesso nelle città. Ciò lascia alle donne non solo la gestione della famiglia, ma anche il guadagno sufficiente per vivere in assenza del partner.

Pamela Lonolngenje.
Dorcas Ekalale

In alcuni casi, le opportunità delle donne sono aiutate dalla crescente volontà dei governi di lasciare che le popolazioni locali gestiscano le proprie risorse naturali, una strategia confermata da studi che dimostrano che sono custodi migliori. Ciò è particolarmente vero in Kenya, dove i gruppi comunitari svolgono un ruolo di primo piano nella gestione delle principali foreste. Anche altri paesi africani, in particolare la Tanzania, stanno abbracciando questo approccio.

Per i sostenitori preoccupati per gli impatti sproporzionati del cambiamento climatico sulle popolazioni povere ed emarginate, in particolare le donne, questi sono cambiamenti positivi.

"Le donne Samburu, insieme ai loro figli, spesso lottano di più quando i cambiamenti climatici e altri fattori stanno rendendo il loro stile di vita tradizionale più difficile", ha affermato Heather McGray, direttrice del Climate Justice Resilience Fund (CJRF) di Washington, DC, che aiuta finanziare il progetto forestale. “Questo progetto è davvero entusiasmante come modello di adattamento climatico. È mettere il potere nelle loro mani".

Il progetto è coordinato dal Progetto BOMA, un'organizzazione no profit focalizzata sull'emancipazione delle donne nelle terre aride dell'Africa. All'inizio di questo mese, BOMA ha ricevuto una donazione di 10 milioni di dollari dal filantropo MacKenzie Scott, precedentemente sposato con il fondatore di Amazon Jeff Bezos e che negli ultimi 11 mesi ha donato 8 miliardi di dollari a centinaia di organizzazioni.

Un villaggio Samburu ai margini della foresta di Kirisia, visto sullo sfondo.
Jeff DeKock

Il nord del Kenya – e le 310.000 persone Samburu che vivono lì – sta vivendo molti degli impatti più dannosi del cambiamento climatico. Dal 1985 al 2015, le temperature medie in Kenya sono aumentate di 1,8 gradi F, con aumenti più elevati che si verificano nelle regioni aride e semi-aride del nord, secondo un profilo climatico del Kenya del 2018. Mentre i livelli complessivi delle precipitazioni sono rimasti invariati, i modelli delle precipitazioni sono drasticamente diversi. Le stagioni annuali delle piogge sono più brevi e meno affidabili, mentre gli eventi di pioggia intensa sono più frequenti. Di conseguenza, sono in aumento gli eventi di siccità e di inondazioni estreme.

Le condizioni più calde, combinate con un'intensa popolazione e pressioni sulla terra in questo paese in rapida crescita, stanno mettendo a dura prova le foreste montane del Kenya settentrionale, chiamate "torri dell'acqua" a causa della loro capacità di immagazzinare acqua durante le stagioni delle piogge e rilasciarla lentamente durante i periodi di siccità. Tra i maggiori problemi c'è la deforestazione.

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"I modelli di precipitazioni incoerenti hanno influito sulla capacità rigenerativa delle foreste, soprattutto in termini di copertura forestale", ha affermato Sam Owilly, esperto di adattamento climatico e direttore di BOMA in Kenya. “Le siccità più frequenti spingono anche le persone a rifugiarsi nelle foreste, portando a un ulteriore degrado”.

Dal 1973 al 2015, la foresta di Kirisia ha perso il 21% della sua copertura arborea, con le maggiori perdite di specie indigene come il raro sandalo e il cedro rosso, che è estremamente popolare per legna da ardere e materiali da costruzione, secondo uno studio dell'Università di Nairobi che citava la combustione del carbone , il disboscamento illegale e il foraggiamento del bestiame come fattori primari della perdita di foreste.

Le donne possono utilizzare la foresta, ma secondo rigidi protocolli delineati in un piano di gestione forestale che hanno contribuito a sviluppare.

Anche le popolazioni di bovini nelle regioni semiaride del Kenya stanno diminuendo a causa dei cambiamenti climatici. Secondo uno studio del 2018, il loro numero è diminuito complessivamente del 26% negli ultimi 30 anni e di quasi il 60% in alcune parti del Kenya settentrionale.

"Il motivo alla base è l'aumento delle temperature e la riduzione delle precipitazioni", ha affermato Mohammed Said, il ricercatore capo del rapporto.

Lonolngenje non aveva bisogno di statistiche sul clima e sulla copertura forestale per sapere che i modi tradizionali dei Samburu dovevano cambiare, non solo la pastorizia semi-nomade, ma anche i ruoli di genere.

Mentre suo marito viaggiava più lontano per trovare pascoli adatti, Lonolngenje iniziò a cercare le proprie opportunità per fare soldi. Aveva sognato di diventare un'insegnante ma ha abbandonato l'idea quando i suoi genitori sono morti. "Ho già avuto figli", ha detto. "Ora ero responsabile anche dei miei fratelli".

Si è trasferita nella foresta per raccogliere legna da ardere e bruciare carbone illegalmente. Ma non è durato. "I ranger ci arrestavano costantemente e ci cacciavano fuori dalla foresta", ha detto. "Stavo davvero lottando per guadagnarmi da vivere".

La sua svolta è arrivata nel 2019. Diversi mesi dopo che lei e dozzine di altre famiglie Samburu sono state sfrattate dalla foresta, Lonolngenje è stata selezionata da BOMA per partecipare a un programma di emancipazione femminile.

Le donne Samburu e i loro bambini camminano vicino alla foresta di Kirisia.
Jane Klonsky

Lei e altre due donne Samburu hanno ricevuto una formazione sulla gestione di una piccola impresa, compresa la tenuta dei registri, il marketing e la pianificazione finanziaria. Con una piccola borsa di studio, hanno aperto un chiosco di cibo in una città appena fuori dalla foresta.

"Siamo riusciti a guadagnare $ 530 in pochi mesi", ha detto, una somma enorme in una regione in cui le persone spesso guadagnano meno di $ 2 al giorno.

La sua seconda svolta è arrivata un anno dopo, quando il governo della contea era alla ricerca di gruppi comunitari per gestire gli ecosistemi locali critici nel nord del Kenya, minacciati dai cambiamenti climatici. Il governo locale ha scelto un'associazione di donne Samburu, tra cui Lonolngenje, per proteggere la sezione della foresta di Kirisia della contea di Samburu.

La foresta è gestita da una Community Forest Association con più di 550 donne Samburu come membri. Le donne possono utilizzare la foresta, ma secondo rigidi protocolli delineati in un piano di gestione forestale che hanno contribuito a sviluppare. Tra le linee guida principali: oltre a entrare nella foresta solo in gruppo, è vietato abbattere alberi indigeni (come il cedro) e bruciare carbone e qualsiasi attività illegale deve essere segnalata immediatamente a un guardiano. Sono consentiti l'apicoltura e la raccolta di gomma-resina medicinale, così come la piantumazione di alberi che aiutano a ripristinare la copertura arborea indigena della foresta. Le donne stanno anche creando vivai fuori dalla foresta, consentendo loro di vendere piantine a proprietari terrieri privati.

I governi africani stanno spostando sempre più la gestione delle risorse naturali ai governi locali e ai gruppi comunitari.

L'approccio di gestione più decentralizzato – centinaia di occhi e orecchie locali invece di una manciata di ranger del governo – sta mostrando segni di successo. Tra gli indicatori: nessuna famiglia Samburu vive illegalmente nella foresta; sono stati ripiantati più di 30.000 alberi; e le attività generatrici di reddito come l'apicoltura sono in crescita.

"Prima c'era molto fumo perché così tante persone stavano facendo carbone", ha detto Lonolngenje. "Ora nessuno sta bruciando carbone perché così tante persone nella comunità stanno guardando".

Douglas Leboyare, un anziano di Samburu che presiede la Community Forest Association, ha affermato che altre centinaia di donne Samburu si uniranno all'associazione, che dovrebbe raggiungere i 2.000 membri entro la fine dell'anno.

"Il governo non era ben posizionato per proteggere la foresta perché aveva solo cinque ranger", ha detto Leboyare. "Avere la comunità al comando ha fatto una grande differenza".

Lo sforzo guidato da Samburu fa parte di un cambiamento globale che vede più governi africani trasferire le responsabilità di gestione delle risorse naturali ai governi locali e ai gruppi comunitari, una tendenza supportata da ricerche che mostrano che i gruppi comunitari tendono ad essere migliori custodi delle risorse locali.

Le condizioni più secche e più calde stanno rendendo più difficile l'allevamento del bestiame.
David DuChemin

In Namibia, le popolazioni indigene e i gruppi di conservazione locali hanno collaborato con successo per aumentare le popolazioni di fauna selvatica locale e migliorare la conservazione del territorio. Gli agricoltori locali nella regione di Anabeb del paese hanno concordato lo scorso anno di interrompere l'allevamento di bestiame – un importante simbolo di ricchezza e status in Africa – in modo che più terra sarebbe disponibile per la caccia alla fauna selvatica a pagamento, che ha maggiori benefici per la conservazione della terra e fornisce più reddito per i locali residenti. Gli sforzi guidati dalle donne sono più rari; tra gli esempi più recenti, una prima unità anti-bracconaggio tutta al femminile sta proteggendo con successo un'area di caccia di 115 miglia quadrate nello Zimbabwe.

Il governo del Kenya è stato in prima linea in questi sforzi guidati dalla comunità. Con la sua nuova costituzione, adottata nel 2010, il governo riconosce formalmente i piani di risorse comunitarie ei diritti dei gruppi di utenti locali di proteggere le foreste, i pascoli e le risorse idriche. Il governo sta anche perseguendo un programma di adattamento climatico, che include il suo impegno, insieme ad altri 50 paesi, a proteggere almeno il 30 percento delle sue terre entro il 2030. Una parte fondamentale di questo sforzo è l'iniziativa Greening Kenya, che richiede il 10 percento copertura di alberi attraverso la piantumazione di alberi a livello nazionale e un giro di vite sulla combustione illegale di carbone.

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Con il progetto di adattamento Samburu, la vita di Lonolngenje è migliorata notevolmente. Sta facendo abbastanza soldi per pagare le tasse scolastiche dei suoi figli e lei e i suoi soci in affari hanno avviato una seconda attività di acquisto e vendita di capre e pecore.

"Proteggere la foresta non significa che dobbiamo rinunciare ai nostri mezzi di sussistenza", ha detto. “Possiamo effettivamente guadagnare di più prendendoci cura della terra che è la nostra casa”.

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