Quando gli uragani interrompono temporaneamente la pesca, le reti alimentari marine si riprendono rapidamente

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Il Research Brief è un breve resoconto di interessanti lavori accademici.

La grande idea

La pesca ha un forte impatto sulle reti alimentari marine costiere, ma è un effetto difficile da misurare. Quando l'uragano Harvey ha colpito il Texas nel 2017, ha temporaneamente interrotto la pesca in una zona della costa del Golfo e ha organizzato un esperimento naturale per il nostro team. Abbiamo scoperto che quando l'uragano ha fermato la pesca ricreativa, le popolazioni di pesci sportivi sono rimbalzate quasi immediatamente, provocando una cascata di effetti in tutta la rete alimentare marina nell'area.

Nell'agosto 2017, l'uragano Harvey è atterrato ad Aransas Bay, in Texas. I forti venti e le mareggiate hanno distrutto banchine, moli e barche oltre a case e attività commerciali. Con la distruzione delle infrastrutture di pesca, la pesca in quest'area è diminuita notevolmente l'anno successivo.

La tempesta si è poi spostata a nord, facendo cadere il record di precipitazioni vicino a Houston, in Texas, nello spartiacque della baia di Galveston. In entrambe le baie di Aransas e Galveston, le piogge hanno ridotto significativamente la salinità e alterato la qualità dell'acqua. Ma Galveston Bay è stata risparmiata dai peggiori danni causati dal vento e la pesca è continuata normalmente.

Questo ha dato vita a un esperimento naturale: la pesca è stata ridotta in un'area – Aransas Bay – ma non in un'altra – Galveston Bay – permettendoci di valutare come gli ecosistemi si sono ripresi con una pressione di pesca alta o bassa.

Dopo che la tempesta ha ridotto la pesca ad Aransas Bay, le popolazioni di pesci sportivi, molti dei quali sono i migliori predatori, hanno registrato un boom l'anno successivo e abbiamo visto una cascata trofica in tutta la rete alimentare. Con più predatori in giro, popolazioni di gamberetti, granchi e pesci più piccoli che i pesci dello sport comunemente mangiano, tutte sono diminuite. Sulle barriere di ostriche, i granchi di fango che comunemente mangiano piccole ostriche erano difficili da trovare a causa della maggiore predazione da parte dei pesci.

Sebbene la baia di Galveston abbia sperimentato precipitazioni e condizioni dell'acqua simili, pochissime infrastrutture di pesca sono state danneggiate e la pesca è continuata normalmente dopo la tempesta. Le popolazioni di pesci sportivi sono rimaste stabili e non abbiamo visto alcun cambiamento serio nella rete alimentare di Galveston Bay.

L'uragano, limitando la pesca, ha mostrato quanto la pesca abbia un effetto non solo sulle specie bersaglio, ma su intere reti alimentari.

Harvey ha distrutto moli, barche e infrastrutture di pesca ad Aransas Bay, ma non a Galveston Bay.
Dipartimento della Difesa degli Stati Uniti tramite Wikipedia

Perchè importa

I ricercatori sanno che gli esseri umani sono componenti importanti delle reti alimentari, ma misurare questi effetti è impegnativo. L'uragano si è verificato nel mezzo degli studi in corso sulle popolazioni ittiche e ci ha offerto un'opportunità unica per misurarne gli effetti, inclusa la riduzione della pesca.

In Texas, le popolazioni ittiche si sono riprese rapidamente dopo che l'attività di pesca è cessata, suggerendo che queste attività di pesca sono ben gestite e che le normative sulla pesca vengono seguite. Ciò è in netto contrasto con molti stock ittici che sono stati storicamente sovrasfruttati, portando al collasso degli ecosistemi costieri. I risultati evidenziano la necessità di mantenere le normative sulla pesca e la pianificazione della conservazione basate sulla scienza, nonché l'importanza che i pescatori rispettino le regole.

Le barriere coralline di ostriche sono habitat importanti per una varietà di specie nel Golfo del Messico e le reti alimentari trovate su queste barriere sono cambiate radicalmente dopo la riduzione della pesca.
Dr. Lee Smee, CC BY-ND

Ciò che ancora non è noto

Gli oceani devono affrontare molte sfide dovute alla pesca, all'inquinamento e ai cambiamenti climatici. Le reti alimentari sono intrinsecamente complesse e difficili da studiare, specialmente quando le condizioni che le influenzano cambiano costantemente, e ci sono molte cose che gli scienziati non sanno ancora su come potrebbero cambiare con così tante variabili in continuo mutamento. Comprendere queste relazioni è fondamentale se gli ambientalisti vogliono proteggere meglio le risorse marine.

Qual è il prossimo

Gli studi che esaminano il modo in cui più fattori influenzano le singole specie e le reti alimentari di cui fanno parte miglioreranno la pianificazione della conservazione. Riteniamo che questi studi dovrebbero anche indagare in che modo i cambiamenti a una specie possono influenzare non solo altri animali, ma anche piante e sistemi non viventi. È anche importante studiare come questi cambiamenti influenzano gli esseri umani e viceversa.

Trovare il giusto equilibrio tra le esigenze delle persone e le esigenze di ecosistemi sani è un lavoro difficile ma importante. L'uragano Harvey è stato distruttivo, ma ci ha dato l'opportunità di apprendere preziose informazioni su questi complicati sistemi.

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