Tutto quello che avresti sempre voluto sapere sui Tumbleweeds

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Come i cowboy, le carovane e i bufali, i tumbleweed sono icone del Vecchio West. Queste palle contorte di fogliame morto che rotolano attraverso i deserti e la gamma aperta sono i punti fermi dei film occidentali e dell'immaginazione americana.

Ma la verità sulle erbacce non è così semplice. Possono essere simboli romantici della nostra storia d'amore nazionale con il selvaggio West, ma le erbacce sono anche erbacce invasive chiamate cardo russo e molti occidentali moderni temono che stiano prendendo il sopravvento.

Come sono arrivati ​​qui

Nel 1873, gli immigrati russi arrivarono nel Sud Dakota portando semi di lino apparentemente contaminati con semi di cardo russo (Salsola tragus). Una volta seminati, questi invasori da un altro continente sono germogliati rapidamente, non ostacolati da predatori naturali e malattie per tenerli sotto controllo. Ogni inverno dopo che le piante di cardo russo muoiono, le fragili parti cespugliose si staccano alle radici e soffiano via, disperdendo i semi ovunque cadano (circa 250.000 per pianta).

Poiché il cardo selvatico russo prospera con poche precipitazioni e sfrutta facilmente la terra disturbata priva di specie autoctone, è stato in grado di prendere rapidamente piede nei vasti campi agricoli e nei pascoli troppo pascolati dell'arido ovest. Alla fine del 1800, questo intruso si era già fatto strada attraverso la maggior parte degli stati occidentali e in Canada, trasportato dal vento e persino dai vagoni ferroviari.

Un botanico governativo inviato a indagare all'inizio del 1890 riusciva a malapena a credere ai suoi occhi: "Un'area quasi continua di circa 35.000 miglia quadrate è stata più o meno ricoperta dal cardo russo in un periodo relativamente breve di vent'anni".

La vita di un Tumbleweed

I Tumbleweed possono crescere diversi metri di altezza.
miheco [CC BY-SA 2.0]/ Flickr

Quando pensiamo alle erbacce, raramente immaginiamo cespugli di cardo russo alle prime armi, che molti considerano belli con i loro steli a strisce viola rossastre, foglie tenere e fiori delicati. Crescendo da sei pollici a tre piedi di altezza (con alcuni germogli di dimensioni Volkswagen Beetle), in seguito sviluppano spine acuminate.

Molte specie animali si nutrono dei succulenti nuovi germogli, tra cui cervo mulo, pronghorn, cani della prateria e uccelli. Il fieno di cardo russo ha effettivamente salvato il bestiame dalla fame durante il Dust Bowl degli anni '30, quando non erano disponibili altri mangimi.

Il cardo russo è bellissimo in fiore prima che si secchi e ruzzoli via.
miheco [CC BY-SA 2.0]/ Flickr

Ma c'è un lato negativo. I Tumbleweed non hanno mai smesso di diffondersi. Quasi tutti gli stati degli Stati Uniti ora ospitano il cardo russo, così come diverse nuove specie di piante rampicanti arrivate come immigrati da tutto il mondo.

La siccità in corso nell'Ovest è stata un vantaggio particolare per questi predoni onnipresenti, lanciando una recente esplosione di sfere spinose che rotolano attraverso mesas e attraverso canyon e città, e persino creando una nuova specie ibrida gigante che sta attualmente invadendo la California.

Oggi, i tumbleweed non sono solo un fastidio agricolo e un pericolo di incendio, ma come riporta la CNN, enormi pileup ora spesso seppelliscono case, bloccano strade e passi carrai e persino barricano le persone all'interno delle loro case, come si vede in questi video:

Alla vigilia di Capodanno, le truppe statali nello stato di Washington hanno trascorso 10 ore a scavare gli automobilisti da un cumulo di erba che era ammucchiato da 20 a 30 piedi di altezza sulla carreggiata. Hanno chiamato il pasticcio "tumblegeddon".

"La visibilità era scarsa, il che ha causato il rallentamento delle auto", ha detto a USA Today il poliziotto della pattuglia dello stato di Washington Chris Thorson. "Quando si sono fermati, i tumbleweed si stavano accumulando così velocemente, sono stati completamente inghiottiti in pochi minuti. È una specie di strano miscuglio di tempo e circostanze, non so come spiegarlo davvero. È solo strano. È così strano perché non lo fa. Non succede. In genere, il 99 percento delle volte, puoi guidare tra le erbacce ".

Emblemi americani

I Tumbleweed erano già un detestato parassita agricolo e una minaccia di incendio alla fine del XIX secolo, ma ciò non ha impedito loro di essere immortalati nei film occidentali del XX secolo come robusti vagabondi, simboli della nostra riverenza nazionale per l'individualismo resiliente, ampi spazi aperti e sconfinata libertà di frontiera.

Due western hanno preso il nome da questi arbusti vagabondi solitari: un film muto del 1925 chiamato "Tumbleweeds" e un film di Audie Murphy del 1953 chiamato "Tumbleweed". Un film di Gene Autry del 1935 intitolato "Tumbling Tumbleweeds" conteneva anche una canzone di successo con lo stesso nome.

Ascolta una versione successiva dal canto del cowboy Roy Rogers and the Sons of the Pioneers in questo video:

I Tumbleweed continuano a ispirare di tutto, dai titoli di libri e film ai nomi di ristoranti, aziende e band, una testimonianza della loro forza mitica impressa per la prima volta nella psiche americana attraverso il potere dei grandi (e piccoli) schermi.

Dai un'occhiata a questo montaggio di film e TV di scene iconiche di tumbleweed del Columbus Museum of Art:

Tumbleweed Takedown

La guerra contro il cardo selvatico russo e altre specie di piante rampicanti risale quasi al momento del loro arrivo accidentale. Le opzioni di gestione comprovate includono l'applicazione di pesticidi e il falciare le giovani piante o strapparle prima che i semi abbiano la possibilità di svilupparsi. Ma questi metodi sono spesso costosi e richiedono tempo.

In risposta, gli scienziati hanno iniziato a testare diverse opzioni biologiche, come gli insetti killer che possono eliminare le erbacce in modo naturale ed efficiente. Inoltre, il servizio di ricerca agricola degli Stati Uniti ha recentemente annunciato la scoperta di due promettenti patogeni fungini che infettano e uccidono le erbacce. Non sorprende che i funghi siano stati scoperti in piante di cardo russo infette che crescono nelle steppe eurasiatiche, la casa originale delle alghe.

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