un anno dopo gli incendi, gli scienziati hanno bisogno di supporto per la salute mentale

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Una notte di gennaio 2020, non riuscivo a dormire. Continuavo a svegliarmi per controllare il telefono in cerca di notizie da Kangaroo Island, al largo dell'Australia meridionale. Gli incendi avevano già bruciato diversi siti in cui avevo studiato i cacatua neri lucidi dell'isola, in via di estinzione, e ora si stava dirigendo verso due aree di habitat critiche.

Le aree erano cruciali per l'alimentazione e la nidificazione degli uccelli. Sapevo che perdere questi luoghi sarebbe stato un disastro per la popolazione già piccola e isolata. A casa nel Queensland, mi sentivo impotente e ansioso.

Come studenti di ecologia, impariamo molto sui problemi che devono affrontare la vita più vulnerabile sulla Terra, ma non su come affrontarli. E come ambientalisti, affrontiamo la devastazione ecologica ogni giorno, ma a volte senza il supporto professionale che ci aiuti ad affrontare le conseguenze emotive.

Questo mi è stato eccezionalmente chiaro durante gli incendi dell'estate nera. Non ero in alcun modo attrezzato per affrontare la possibile estinzione della mia specie di studio.

L'autrice, Daniella Teixeira, con un cacatua nero lucido.
Mike Barth

Che possibilità di sopravvivenza?

Gli incendi hanno distrutto quasi tutto nella metà occidentale di Kangaroo Island. La maggior parte della popolazione di cacatua neri lucidi di Kangaroo Island viveva nelle aree bruciate ed ero ansioso di conoscere il loro destino.

Un collega dell'isola ha mandato una mail con alcune notizie. Un'area critica dell'habitat che mi preoccupava, il Parndarna Conservation Park, era stata distrutta. Gli incendi hanno raggiunto l'altra area dell'habitat, Cygnet Park, ma per fortuna la maggior parte è stata salvata.

L'estremità orientale di Kangaroo Island era intatta. Questo ha offerto un briciolo di speranza; se fosse stato possibile salvare l'habitat rimanente, i cacatua neri lucenti avrebbero avuto una possibilità di sopravvivere.

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Ho iniziato a raccogliere fondi urgentemente e ad affrontare le richieste dei media. Togliere queste pressioni dalla squadra sull'isola era un modo in cui potevo essere utile da lontano.

Mentre gli incendi infuriavano, e per settimane dopo, ho riversato immense energie in questa missione, spinto dalla convinzione che gli ambientalisti debbano essere forti e resistenti di fronte al disastro. Ma ero stressato e preoccupato. Come potrebbe l'isola riprendersi da un simile incendio? Qual è il mio ruolo di scienziato in una simile crisi?

A un certo punto, un amico e un collega ambientalista hanno fatto il check-in. Mi ha ricordato che prendersi una pausa va bene. Sono stato grato di sentire questo da un altro scienziato; mi faceva sentire meglio allontanarmi periodicamente dalla mia casella di posta e dalle mappe delle cicatrici di fuoco in continua espansione.

I conservazionisti non sono sempre ben attrezzati per affrontare le tragedie che devono affrontare.
Daniel Mariuz / AAP

Ritorno a Kangaroo Island

Sono tornato a Kangaroo Island alla fine di febbraio. Fino ad allora, non avevo capito la gravità delle condizioni dell'isola. In molti luoghi non è rimasto il canto degli uccelli. Il vento non frusciava più tra gli aghi delle querce.

Il momento più difficile è stato tornare in un sito di nidificazione del cacatua nero lucido che conoscevo bene. Ho trovato alberi nidi bruciati a terra. Le loro cavità artificiali di plastica, costruite per incoraggiare la riproduzione, erano un disastro sciolto.

Un nido che si è sciolto tra gli incendi.
Daniella Teixeira

Sorprendentemente, tra i resti carbonizzati ho trovato un nido attivo. La femmina mi osservava attentamente; non è fuggita né ha emesso alcun suono. L'ho osservata, stupita, e speravo che ci fosse abbastanza cibo per sostenere il periodo di nidificazione di quattro mesi.

Ho provato un immenso dolore nel luogo di nidificazione. Ero addolorato non solo per i cacatua neri lucidi e altre specie danneggiate, ma anche per la perdita che sarebbe avvenuta in futuro a causa del cambiamento climatico.

A quel tempo, non sapevamo quanti cacatua rimanevano. Ma per fortuna, nei mesi successivi è diventato chiaro che la maggior parte dei cacatua è scappata dall'inferno. Nel 2016 sull'isola sono stati contati 373 uccelli e questi numeri sono aumentati prima degli incendi boschivi, grazie agli sforzi di conservazione. Nella primavera di quest'anno, il personale sul campo e i volontari hanno contato almeno 454 uccelli sull'isola.

È stato un risultato meraviglioso ma sorprendente, che potrebbe non essere il caso se gli incendi fossero avvenuti durante la stagione riproduttiva, quando i Cacatua sarebbero stati riluttanti ad abbandonare i loro nidi. La preoccupazione ora è se l'habitat rimanente può mantenere la popolazione nel tempo.

Affrontare il dolore ecologico

Nell'anno trascorso dagli incendi, il mio acuto dolore per la difficile situazione della natura si è placato. Ma rimane una tristezza di fondo e una preoccupazione per il futuro. Dalle mie discussioni con altri ambientalisti, so di non essere l'unico a sentirsi in questo modo.

Gli incendi hanno distrutto l'habitat critico per i cacatua neri lucidi.
Dean Ingwersen

Black Summer è stata una sveglia per me. Come scienziato agli inizi della carriera, dovrò inevitabilmente affrontare più crisi, e affrontarle in modo efficace significa tenere sotto controllo la mia salute mentale. Credo che agli ambientalisti dovrebbe essere offerta più educazione e sostegno sulla salute mentale. Non ho tutte le soluzioni, ma offro alcune idee qui.

Le università e i luoghi di lavoro offrono servizi di consulenza limitati, ma potrebbero non essere sufficienti quando il dolore è parte integrante del tuo lavoro. Credo che ci sia spazio per un supporto più continuo per gli ambientalisti, che dovrebbero essere integrati nelle pratiche e nella formazione sul posto di lavoro regolari.

Anche discussioni regolari con supervisori e colleghi possono aiutare. Trovo queste discussioni aperte e oneste molto utili. C'è un senso di dolore condiviso, oltre allo scopo.

È importante sottolineare che dovremmo tutti lavorare per abbattere la cultura secondo la quale l'azione è l'unica risposta ai disastri ambientali. Alcuni scienziati della conservazione sentono di mettere a repentaglio la propria reputazione o la progressione di carriera prendendosi del tempo. Ma è necessario dare loro lo spazio per elaborare emozioni come dolore e rabbia, senza colpa o vergogna.

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E gli scienziati sono facilmente sovraccarichi di lavoro e sopraffatti nei luoghi di lavoro, come le università, quando la produttività e la produzione hanno la priorità sul benessere del personale.

Da Black Summer, ho fatto uno sforzo concertato per trascorrere più tempo nella natura. Ascolto il canto degli uccelli e il vento e mi meraviglio della complessità della vita. Lo faccio non per ricordare cosa sto combattendo per salvare, ma semplicemente perché mi dà gioia.

L'autore, con un cacatua nero lucido adagiato, afferma che gli scienziati della conservazione hanno bisogno di più supporto per la salute mentale.
Mike Barth

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