Un grande progetto petrolifero in Africa minaccia la fragile regione dell'Okavango

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Una compagnia canadese sta perforando pozzi esplorativi in ​​Namibia per quello che potrebbe essere un importante ritrovamento di petrolio e gas. I residenti locali e gli ambientalisti temono che il progetto possa esaurire le scarse risorse idriche e causare un disordine ecologico diffuso a valle nel delta dell'Okavango, famoso in tutto il mondo.

Il primo Andreas Mawano Limbundi e la sua famiglia hanno saputo dell'esplorazione petrolifera nel loro villaggio nel nord-est della Namibia è stato mentre guardavano un sito di perforazione che veniva allestito a circa 200 metri dalla loro fattoria alla fine dell'anno scorso. Il loro villaggio – 90 minuti lungo una strada sterrata piena di buche dalla città di Rundu al confine tra Namibia e Angola – era tranquillo, con il canto degli uccelli e il vento che frusciava tra le foglie degli alberi. Dal gennaio 2021, tuttavia, quella quiete è stata infranta dalle trivellazioni 24 ore su 24. La famiglia non ha idea se dovrà lasciare la propria casa e, in tal caso, se verrà risarcita. Sono anche arrabbiati per il fatto di non essere stati consultati e scettici sul fatto che trarranno vantaggio da lavori a tempo indeterminato nonostante debbano convivere con il test alla loro porta.

L'impianto appartiene a ReconAfrica, una compagnia petrolifera e del gas con sede in Canada, che attualmente sta perforando tre pozzi di prova nel bacino sedimentario del Kavango in Namibia. L'azienda ha una licenza per un'area di 9,800 miglia quadrate, più un'area adiacente nel vicino Botswana – 13,250 miglia quadrate in totale. Secondo una presentazione agli investitori del 2019 ottenuta da National Geographic, l'obiettivo dell'azienda è di perforare centinaia di pozzi con una licenza di produzione di 25 anni. L'azionista di Geochimico e ReconAfrica Daniel Jarvie ha stimato che il bacino ha il potenziale per produrre fino a 120 miliardi di barili di petrolio equivalente, il che lo renderebbe una delle più grandi scoperte mondiali di petrolio negli ultimi anni.

Molti residenti temono di essere rimasti all'oscuro e di non guadagnare finanziariamente dal gioco petrolifero.

Ma i piani di ReconAfrica stanno provocando crescenti domande e opposizione. Le regioni di Kavango East e Kavango West ospitano 200.000 persone, inclusi gli indigeni San, che si guadagnano da vivere con l'agricoltura, la pesca e il turismo. Una rete di impianti di perforazione, condutture e strade si estenderebbe in una regione semi-arida e sensibile all'ambiente che ospita la più grande popolazione restante dell'Africa di elefanti della savana e numerose specie selvatiche minacciate o in via di estinzione. Inoltre, la perforazione – che può comportare la fratturazione idraulica o il fracking – comprenderebbe o confinerebbe anche parchi nazionali e riserve naturali e potrebbe minacciare i corsi d'acqua su cui le comunità locali fanno affidamento e che alla fine sfociano nel rinomato Delta dell'Okavango, patrimonio mondiale dell'UNESCO. .

Sebbene molti degli abitanti della regione affermino di non essere necessariamente contrari alla trivellazione petrolifera, sono preoccupati di essere rimasti in gran parte all'oscuro e di non guadagnare finanziariamente dal gioco petrolifero. Nonostante le dimensioni del progetto, lo sviluppo è avvolto da un mantello di ambiguità. Molti namibiani, inclusi ambientalisti e persino alcuni nel governo, sono rimasti sorpresi quando ReconAfrica ha spedito una piattaforma di perforazione esplorativa in Namibia alla fine del 2020. Sebbene alcuni leader tradizionali locali dicano di essere stati consultati, tali informazioni spesso non sono state filtrate ad altri leader della comunità o in molti Comunità Kavango.

"Sentivano di non essere coinvolti, stavano ascoltando alla radio, sui social media, nei media sullo sviluppo nelle loro terre", ha detto Maxi Pia Louis, direttore dell'Associazione namibiana delle organizzazioni di sostegno alla gestione delle risorse naturali basate sulla comunità ( NACSO), che ha lavorato con le comunità Kavango alla ricerca di indicazioni su come garantire che trarranno vantaggio dalla perforazione petrolifera proposta. Il Kavango è la regione più povera della Namibia, con il tasso di disoccupazione che raggiunge quasi il 50% a Kavango East.

Il bacino del Kavango, che si estende tra la Namibia nord-orientale e il Botswana nord-occidentale, fa parte del deserto del Kalahari. In un ambiente altrimenti secco, il fiume Okavango (noto in Namibia come Kavango) è un'ancora di salvezza, che scorre dagli altopiani dell'Angola, attraverso la Namibia settentrionale, e si sfocia nel delta dell'Okavango, nel nord-ovest del Botswana. L'area di licenza di ReconAfrica ospita il popolo Kavango, cinque gruppi tribali che per lo più si guadagnano da vivere pescando, allevando bestiame e coltivando miglio perlato, mais e sorgo. Oltre all'agricoltura, il turismo, compresa la caccia, è una delle industrie principali e la gente del posto è preoccupata che estese trivellazioni petrolifere possano allontanare la fauna selvatica e i visitatori.

La licenza di ReconAfrica per lo sviluppo del petrolio copre un'area di 13,250 miglia quadrate in Namibia e Botswana.
ReconAfrica

L'area di perforazione è anche la patria dei San – altrimenti noti come Boscimani – un gruppo di molte tribù che sono state storicamente vittime del genocidio e che hanno perso la maggior parte della loro terra durante l'era coloniale. I critici dello sviluppo di ReconAfrica, incluso un gruppo di vescovi anglicani, hanno dichiarato che l'esplorazione "viola i diritti dei San secondo la Dichiarazione delle Nazioni Unite sui diritti dei popoli indigeni".

“Il processo non è stato aperto, con i namibiani che si sono svegliati [an oil] impresa che è già stata firmata e risolta ”, ha detto in una dichiarazione il vescovo della Namibia, il reverendo Luke Pato. "Ci sono molte domande a cui rispondere."

Il leader dei giovani san sudafricani, Craige Q7 Beckett, è preoccupato che i San nelle parti remote della Namibia e del Botswana non sentiranno parlare dello sviluppo del petrolio fino a quando non sarà troppo tardi. Con altri sei leader San, Beckett ha camminato per più di 300 miglia in febbraio dalla città sudafricana di Knysna a Città del Capo, per presentare alla missione diplomatica namibiana una petizione contro le trivellazioni nel bacino del Kavango. Presto inizierà la seconda tappa del suo cammino, dirigendosi in Namibia e Botswana per parlare con le comunità San e valutare come lo sviluppo potrebbe influenzarle.

Guidando verso nord dalla capitale namibiana di Windhoek fino alla capitale del Kavango East, Rundu, lo scenario si sposta dalle dolci colline – verdi per le piogge abbondanti e tanto necessarie all'inizio del 2021 – alle pianure polverose. Le buche appaiono lungo i bordi dell'asfalto. Carretti di asini scendono lungo la strada, insieme a mucche e capre guidate da pastori. I venditori ambulanti tengono funghi selvatici giganti – omajowa, una prelibatezza stagionale – in alto ai veicoli di passaggio.

Al di là delle opportunità a breve termine, i residenti di Kavango si preoccupano dello stato in cui ReconAfrica lascerà la regione. La valutazione dell'impatto ambientale (VIA) del 2019 commissionata da ReconAfrica è stata ampiamente criticata per aver sorvolato su potenziali problemi ecologici. Gli esperti hanno citato, tra le altre cose, la mancanza di rapporti specialistici relativi a flora e fauna, ad esempio l'impatto delle trivellazioni petrolifere sulle piante che le comunità San usano come medicine.

Lo sviluppo del petrolio comporterebbe probabilmente la costruzione di centinaia di pozzi, oleodotti e stazioni di pompaggio.

Dopo la fase di esplorazione, lo sviluppo implicherebbe probabilmente la costruzione di centinaia di pozzi, condutture e stazioni di pompaggio, tutti collegati da strade di accesso. Tale industrializzazione porterebbe inevitabilmente alla frammentazione dell'habitat, colpendo creature grandi e piccole che dovranno affrontare la mortalità stradale e l'interruzione dei territori di caccia e delle rotte migratorie. I critici dicono che anche l'EIA non ha affrontato a sufficienza l'impatto sui 18.000 elefanti della regione dell'Okavango; mantenere i corridoi di migrazione per gli elefanti è fondamentale sia per la loro sicurezza che per quella degli abitanti dei villaggi. La regione di Kavango ospita anche cani selvatici in via di estinzione, che richiedono ampie aree in cui cacciare, e ghepardi, che sono altamente vulnerabili alla perdita e alla frammentazione dell'habitat.

"ReconAfrica si rifiuta di parlare del quadro più ampio – come sarebbe il paesaggio in caso di ritrovamento di petrolio", ha detto Chris Brown, CEO della Camera dell'ambiente della Namibia – un'organizzazione sponsorizzata dal settore che lavora con gruppi ambientalisti e-mail. “Si concentrano solo sul passaggio immediato. Il pubblico vuole sapere quali sarebbero le probabili conseguenze di una scoperta di petrolio e gli impatti sulle regioni del Kavango e sul bacino dell'Okavango. ReconAfrica si rifiuta di discuterne. "

Una delle principali preoccupazioni è l'impatto sulle risorse idriche della regione. In effetti, uno dei primi pozzi di prova è stato perforato vicino al fiume Omatako, che è collegato al fiume Kavango e si trova a circa 150 miglia dal delta dell'Okavango. Una domanda importante è se ReconAfrica abbia intenzione di fracking per petrolio e gas, che ha una storia negli Stati Uniti – dove è più ampiamente utilizzato – di contaminare l'acqua e causare problemi di salute. In precedenza, il CEO di ReconAfrica Scot Evans e la società hanno discusso di opportunità di perforazione non convenzionali – un termine spesso usato per riferirsi al fracking – nel Kavango. Ma il governo namibiano ha detto che nessuna licenza del genere è stata rilasciata e ReconAfrica da allora ha cancellato qualsiasi menzione "non convenzionale" dalla sua letteratura.

Dato che l'acqua della regione scorre nel delta dell'Okavango, "qualsiasi inquinamento sarebbe dannoso" per l'ecosistema del bacino dell'Okavango e per le comunità di Kavango, afferma Brown.

ReconAfrica ha paragonato le condizioni geologiche nel Kavango al bacino del Karoo in Sud Africa – un'area in cui è iniziato il fracking per il gas naturale – e la società sembra fiduciosa di aver trovato un importante gioco petrolifero. Recon Africa ha una quota del 90% nello sviluppo di Kavango, il primo del suo genere in Namibia, mentre il governo namibiano detiene il 10%.

Andreas Mawano Limbundi mostra a Sky News quanto il pozzo petrolifero di prova di ReconAfrica è vicino alla sua fattoria.
Screenshot tramite YouTube

Il geologo Jan Arkert dell'Africa Exposed Consulting Engineering Geologists – che si oppone allo sviluppo di petrolio e gas nel Karoo – afferma di essere certo che ReconAfrica dovrà fare il frack prima o poi. “Per valutare davvero le dimensioni [of the reserve], dovranno ricorrere a qualche forma di stimolazione, che è il fracking ”, ha detto in un'intervista.

Il fracking richiede un'enorme quantità di acqua – ovunque da 1,5 milioni di galloni a 16 milioni di galloni per pozzo – e la Namibia è un paese a scarsità d'acqua. Arkert afferma che le falde acquifere del Kavango non sono abbastanza estese per questa quantità di acqua e che sono invocate dalle comunità per il proprio consumo e l'agricoltura. Ciò significa, ha detto, che l'unica fonte praticabile sarebbe il fiume Kavango, che corre intorno al confine dell'area di licenza di ReconAfrica.

Se si verifica il fracking, tutta quell'acqua dovrà essere trasportata, spesso per lunghe distanze su camion, ai pozzi di perforazione. Dopo essere stata utilizzata per la fratturazione idraulica, l'acqua, miscelata con i prodotti chimici, viene spesso riportata in superficie come rifiuto pericoloso. L'acqua contaminata potrebbe influenzare le comunità, il bestiame e la fauna selvatica. Un recente rapporto ha già affermato che i pozzi d'acqua potrebbero essere stati contaminati a causa della mancanza di rivestimento nei pozzi di perforazione.

Negli Stati Uniti, i rifiuti pericolosi provenienti dalle operazioni di perforazione vengono spesso smaltiti con la tecnologia di iniezione in pozzi profondi, dove i rifiuti sono sepolti in profondità nel terreno. Ma questo ha innescato terremoti, anche in luoghi sismicamente stabili, come l'Oklahoma. Il delta dell'Okavango è sismicamente attivo, con una serie di linee di faglia.

La mancanza di opportunità di lavoro nella regione è uno degli argomenti chiave di ReconAfrica per il suo progetto.

"Chissà cosa succederà al Delta dell'Okavango? Cambierà la direzione del flusso? " Chiede Arkert. "Di certo non posso rispondere. Ma siamo pronti a correre questo rischio? "

Forse la preoccupazione più immediata per le comunità locali è l'opacità di ReconAfrica. Max Muyemburuko è il presidente della Kavango East and West Regional Conservancy and Community Forestry Association. Sebbene l'area di licenza di ReconAfrica includa diverse riserve di fauna selvatica, il primo Muyemburuko sentito parlare dello sviluppo è stato lo scorso novembre. Ha detto che i recenti incontri non hanno ancora rivelato nulla sui potenziali impatti negativi e su cosa ReconAfrica intende fare al riguardo. (ReconAfrica non ha risposto alle richieste di commento di Yale Environment 360, anche se una portavoce ha detto a National Geographic che "ReconAfrica garantirà che non vi sia alcun impatto ambientale da questi pozzi").

Il capo del villaggio di Hamweyi Mangundu Reinhardt – che ha anche detto di non essere stato consultato o informato sui piani di ReconAfrica – ha detto di aver sentito poche lamentele perché la maggior parte delle persone semplicemente non aveva idea di cosa stesse succedendo. Ma Muyemburuko ha detto che almeno un membro della comunità che ha incontrato era entusiasta dei posti di lavoro che potrebbero essere creati e della prospettiva di una maggiore prosperità nella regione di Kavango. Alcuni sperano che ReconAfrica possa riparare la lunga strada sterrata fino a Kawe, il sito di un pozzo di perforazione di prova. Attualmente la strada è laboriosa, la strada è piena di buche profonde, con frequenti tratti di creste ondulate che scuotono l'osso. L'azienda ha anche perforato pozzi d'acqua per la comunità Kawe.

La mancanza di opportunità di lavoro nella regione è uno degli argomenti chiave di ReconAfrica per il suo progetto. La società ha detto che alla fine dell'anno scorso, 44 ​​persone stavano lavorando nel sito di perforazione di prova vicino al villaggio di Kawe, tra cui 29 namibiani, sette dei quali provengono dal villaggio. I residenti locali dicono che alcune donne della zona sono state assunte per lavorare in cucina e le altre opportunità sono contratti di una settimana per lavori come scavare un orto.

Donne in una cisterna pubblica di acqua potabile nella regione del Kavango, in Namibia, dove l'acqua scarseggia.
Artush

Alcuni residenti locali affermano di essere preoccupati che, se la perforazione a pieno titolo procede, la maggior parte dei posti di lavoro verrà presa da stranieri o persone provenienti da altre parti della Namibia che hanno le competenze e l'esperienza necessarie. Ma nei suoi materiali pubblicitari, ReconAfrica afferma che lo sviluppo sarà un vantaggio economico per la regione e cita Taye Reino, un residente di Kavango per tutta la vita, che attacca gli oppositori ambientali come "profeti di sventura".

"Smettila con la paura", ha detto Reino. "Questo genere di cose non è riuscito a fornire sviluppo a questa parte del paese."

Come le nazioni stanno tagliando via le loro terre protette. Leggi di più.

I leader locali e i residenti non sono stati incoraggiati dal professionista della valutazione ambientale che ha scritto l'EIA, Sindila Mwiya di Risk-Based Solutions. Numerose persone lo hanno accusato di agire in modo ostile nei confronti di chiunque metta in discussione le attività di ReconAfrica. Dopo che Muyemburuko ha inviato a Mwiya alcune domande a gennaio, Mwiya – che dovrebbe essere imparziale nel suo ruolo – ha risposto etichettando una domanda sulla rimozione degli alberi come "stupidità e sciocchezze di altissimo livello" e accusando Muyemburuko di "pensiero eurocentrico e coloniale "Nel negare alle persone la possibilità di trovare lavoro e sviluppo regionale.

Muyemburuko dice, tuttavia, che non si oppone ai piani di ReconAfrica, di per sé.

"Non sono contrario allo sviluppo", ha detto. "Ma le persone, la comunità più vicina alla zona, devono beneficiare di questo progetto".