Una scheda di valutazione importante dà alla salute dell'ambiente australiano meno di 1 su 10

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Il 2019 è stato l'anno in cui gli australiani hanno affrontato il fatto che un ambiente sano è più di una bella cascata in un parco nazionale; un bel extra di cui possiamo fare a meno. Non sopravviviamo senza aria da respirare, acqua da bere, suolo per coltivare cibo e condizioni meteorologiche che possiamo affrontare.

Ogni anno raccogliamo un vasto numero di misurazioni sullo stato del nostro ambiente: tempo, oceani, incendi, acqua, suolo, vegetazione, pressione demografica e biodiversità. I dati vengono raccolti in molti modi diversi: da satelliti, stazioni di campo, rilevamenti e così via.

Elaboriamo questi dati in diversi indicatori di salute ambientale sia a livello nazionale che regionale.

Il rapporto per il 2019, pubblicato oggi, è una lettura cupa. Rivela le peggiori condizioni ambientali in molti decenni, forse secoli, e conferma i danni devastanti che il riscaldamento globale e la cattiva gestione stanno provocando sulle nostre risorse naturali.

È necessaria un'azione immediata per mettere l'ambiente australiano sulla buona strada per la ripresa.

L'ambiente segna in rosso

Dal lungo elenco di indicatori ambientali su cui riportiamo, ne usiamo sette per calcolare un punteggio di condizione ambientale (ECS) per ciascuna regione, oltre che a livello nazionale.

Questi sette indicatori – alte temperature, flussi fluviali, zone umide, salute del suolo, condizioni della vegetazione, condizioni di crescita e copertura arborea – sono scelti perché consentono un confronto con gli anni precedenti. Nell'ambiente asciutto dell'Australia, tendono a muoversi su e giù insieme, il che conferisce al punteggio maggiore robustezza. Vedere il grafico interattivo di seguito per trovare il punteggio per la propria regione.

Punteggi delle condizioni ambientali per area del governo locale e valori per ciascuno dei sette indicatori. Vedi più dati su www.ausenv.online.

A livello nazionale, il punteggio relativo alle condizioni ambientali dell'Australia è diminuito di 2,3 punti nel 2019, a un livello molto basso di 0,8 su dieci. Questo è il punteggio più basso almeno dal 2000, l'inizio del periodo per il quale disponiamo di dati dettagliati.

I punteggi delle condizioni sono diminuiti in ogni stato e territorio. Le condizioni peggiori si sono registrate nel Northern Territory (0,2 punti), nel New South Wales (0,3 punti) e nell'Australia occidentale (0,4 punti), con quest'ultima che ha registrato anche il calo maggiore rispetto all'anno precedente (-5,7 punti).

Ciò che colpisce di più è che quasi l'intera nazione ha sofferto di condizioni ambientali terribili nel 2019. In ogni caso, i cambiamenti possono essere ricondotti a condizioni di caldo secco. Solo parti del Queensland sono sfuggite alla siccità.

Confrontando le aree del governo locale, le peggiori condizioni si sono verificate ad Armidale e Gwydir nel nord del NSW. Al contrario, Winton e Townsville nel Queensland sono sfuggite alle pessime condizioni generali, grazie all'impatto benefico delle forti piogge all'inizio dell'anno, sebbene quegli stessi eventi abbiano anche causato inondazioni che uccidono circa 600.000 capi di bestiame.

Siccità estrema e caldo estremo

Quindi cosa è successo esattamente in Australia nel 2019 per causare danni ambientali così diffusi? C'erano diverse cause.

In gran parte dell'Australia, l'ambiente stava già vacillando per le cattive condizioni nel 2018. Inoltre, le temperature fresche nell'Oceano Indiano hanno ritardato l'inizio del monsone nel nord dell'Australia e ridotto il flusso di umidità verso il resto del continente, creando caldo e secco condizioni. La piovosità media è stata di soli 229 mm in tutto il continente, la più bassa in oltre 119 anni e probabilmente più lunga.

Anche il caldo era straordinario. Il numero medio di giorni al di sopra dei 35 ° C in tutto il paese è stato del 36% in più rispetto alla media dei 19 anni precedenti.

Valori per 15 indicatori ambientali nel 2015, espressi come variazione rispetto alle condizioni medie 2000-2018. Simili agli indicatori economici nazionali, forniscono una sintesi ma nascondono anche variazioni regionali, interazioni complesse e contesto a lungo termine.
ANU Center for Water and Landscape Dynamics

Nell'Australia orientale, le condizioni aride e calde hanno spinto gli agricoltori e gli ecosistemi più in profondità nella siccità. In molte regioni, la siccità e il declino della protezione dall'erosione eolica hanno creato le peggiori condizioni del suolo in almeno 20 anni. Le conseguenze includevano diverse tempeste di sabbia e un diffuso deperimento delle foreste, specialmente nel NSW.

La grave siccità ha colpito anche i sistemi idrici interni, in particolare il Darling
Fiume e suoi affluenti. I bacini idrici della città finirono l'acqua, i fiumi smisero di scorrere e il calore trasformò le piscine rimanenti in trappole mortali per i pesci.

Anche altri fiumi nel nord-ovest dell'Australia, nel sud-est del Queensland e nel nord-est del NSW hanno visto i loro flussi peggiori in 20 anni.

L'ambiente dell'Australia si è degradato a causa di un'estrema siccità nel 2019.
Dan Peled / AAP

Incendi senza precedenti

Naturalmente, il 2019 sarà ricordato come l'anno di incendi boschivi senza precedenti. A livello nazionale, la superficie totale bruciata non è stata insolita, nemmeno quando sono inclusi gli incendi di inizio 2020. Ma questo è solo perché l'attività degli incendi era molto al di sotto della media nel nord dell'Australia, dove le condizioni di siccità persistenti lasciavano poca vegetazione da bruciare.

Tuttavia, l'entità degli incendi boschivi lo scorso anno è stata senza precedenti. Come previsto con largo anticipo, le foreste in secca nell'Australia orientale hanno fornito il carburante per una drammatica stagione di incendi iniziata a settembre. Tra allora e il primo mese del 2020, vaste aree di foresta nel Nuovo Galles del Sud, Victoria orientale, Kangaroo Island e l'Australian Capital Territory sono andate in fiamme.

Gli incendi hanno distrutto più di 3.000 case e ucciso direttamente 33 persone. Indirettamente, la qualità dell'aria più pericolosa nella memoria vivente ha creato impatti sulla salute importanti ma poco conosciuti. Gli incendi hanno anche danneggiato l'affidabilità delle forniture di acqua potabile.

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Anche il danno ecologico è stato profondo. Gli incendi hanno imperversato attraverso ecosistemi scarsamente adattati al fuoco, dalle foreste pluviali nel Queensland tropicale alla vegetazione alpina in Tasmania e le montagne innevate del NSW. Resta da vedere se potranno riprendersi. In tutto il NSW, il 35% delle foreste pluviali è stato ridotto in cenere.

Circa 191 specie di animali e piante hanno visto bruciare più di un terzo della loro superficie abitabile, tra cui 52 specie già minacciate. Per fortuna, gli ultimi stand rimasti del pino preistorico di Wollemi e della rara quercia da berretto da notte sono stati salvati.

Anche prima degli incendi, nel 2019 sono state aggiunte 40 specie di piante e animali all'elenco delle specie minacciate, portando il totale a 1890. Dopo gli incendi, è probabile che altre specie vengano aggiunte nel 2020.

Il 2019 è stato un anno di incendi boschivi senza precedenti.
Jason O'Brien / AAP

Non siamo ancora condannati

L'anno scorso non è stato né un valore anomalo né la "nuova normalità": peggiorerà.

Le concentrazioni di gas serra hanno continuato ad aumentare rapidamente nel 2019, provocando un aumento della temperatura dell'atmosfera e degli oceani. Anche la popolazione australiana ha continuato a crescere rapidamente e, con essa, le emissioni di gas a effetto serra e altri tipi di inquinamento, e la nostra domanda di terra da costruire, estrarre e coltivare.

Che lo si voglia ascoltare o meno, lo scorso anno ha rappresentato un altro passo verso un futuro sempre più triste, a meno che non agiamo seriamente.

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L'attuale pandemia di coronavirus mostra che come individui e collettivamente possiamo intraprendere azioni drammatiche una volta riconosciuta l'urgenza di una minaccia. In confronto, affrontare il declino ambientale costerà meno, mentre i costi a lungo termine per non agire saranno di gran lunga maggiori.

C'è molto che possiamo fare. A breve termine, possiamo aiutare i nostri ecosistemi naturali a riprendersi dalla siccità e dagli incendi. Le agenzie governative e i proprietari terrieri possono abbattere e gestire le specie invasive nelle aree colpite dal fuoco – dalle erbacce, alle volpi, ai gatti e ai cavalli selvatici – e fermare il danneggiamento del disboscamento nelle aree colpite dagli incendi.

Gli individui possono fare la loro parte. Possiamo donare denaro o tempo a organizzazioni impegnate ad aiutare gli ecosistemi a riprendersi. Registra ciò che vedi sulle passeggiate nel bush per aiutare i gestori ambientali a monitorare e assistere il recupero ecologico.

Registra e carica ciò che vedi durante le passeggiate nel bush per aiutare gli esperti a monitorare il recupero degli incendi.
Darren England / AAP

Ma il danno del cambiamento climatico non si limita agli ambienti naturali. Dobbiamo prendere sul serio la riduzione delle emissioni di gas serra. L'umanità ha gli strumenti, la tecnologia e l'ingegno per farlo e l'Australia, uno dei paesi più colpiti dai cambiamenti climatici, dovrebbe guidare il mondo.

Oltre a ciò, anche le persone possono dare un contributo: riciclare e riutilizzare piuttosto che acquistarne di nuove, scegliere la tecnologia a basse emissioni e le energie rinnovabili e ridurre i rifiuti – può risparmiare denaro anche adesso. Lascia che governi e politici ascoltino la tua voce. Cerca di convincere amici e familiari che le cose devono cambiare.

A lungo termine, dobbiamo trovare un rapporto più equilibrato con il mondo naturale, comprendendo che la nostra stessa sopravvivenza dipenderà da esso.

Il rapporto completo e il webinar sono disponibili qui.

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