Un'inondazione di condizionatori d'aria inquinanti ostacola gli sforzi per il clima dell'Africa

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È l'inizio di agosto e una dozzina di condizionatori d'aria tengono al fresco i clienti di Joy Obehi in un'altra calda giornata di vapore a Lagos, in Nigeria. Ma invariabilmente l'elettricità si spegne e il suo costoso generatore diesel si accende.

"La corrente si spegne praticamente ogni giorno, di solito per un'ora o due ore", ha detto Obehi, che affitta uno spazio per riunioni a breve termine e spende fino a $ 300 al mese per il gasolio. "[Air conditioners] consumano molta energia, ma i nostri clienti si aspettano che le nostre sedi siano più fresche ".

Con l'aumento dei redditi africani e l'aumento del numero di giorni più caldi a causa del cambiamento climatico, la domanda di condizionatori d'aria sta esplodendo in tutto il continente. In Nigeria, la nazione più popolosa dell'Africa, vengono acquistate più di 500.000 unità di condizionamento d'aria ogni anno e il numero aumenta dal 4 al 5% all'anno, secondo un recente rapporto.

Ma quella domanda ha un prezzo: la pletora di condizionatori d'aria che consumano energia – ma poco costosi – che stanno stressando le reti elettriche già sovraccariche, gravando i consumatori con bollette energetiche elevate, contribuendo a interruzioni più frequenti che danneggiano le economie locali e apportando un contributo significativo alle crescenti emissioni di gas serra del continente.

Ogni anno in Africa vengono venduti milioni di apparecchi AC usati e nuovi inefficienti, molti dei quali illegalmente. Molti sono apparecchi di seconda mano obsoleti importati principalmente dall'Europa, nonostante le leggi internazionali vietino tale attività. Gli apparecchi contengono anche refrigeranti lesivi dell'ozono vietati che contribuiscono in modo determinante al cambiamento climatico.

La domanda di elettricità per i condizionatori d'aria è sulla buona strada per aumentare di 10 volte in tutta l'Africa entro il 2040.

E con la proliferazione della domanda di raffreddamento a causa dell'urbanizzazione e delle temperature più elevate, il mercato africano della climatizzazione è destinato a diventare più grande. La domanda di elettricità per condizionatori d'aria e altri apparecchi di raffreddamento è sulla buona strada per saltare di 10 volte in tutta l'Africa entro il 2040, da 11 terawattora (TWh) a 112 terawattora, secondo l'Agenzia internazionale dell'energia. Secondo le Nazioni Unite, se i paesi africani adottassero standard più severi per l'efficienza della climatizzazione, la domanda di energia potrebbe essere dimezzata, riducendo le emissioni di gas serra di 40 milioni di tonnellate entro il 2040.

La sfida del raffreddamento dell'Africa fa parte di una tendenza molto più ampia. La domanda mondiale di condizionatori d'aria dovrebbe più che triplicare nei prossimi 30 anni, da 1,6 miliardi di unità nel 2018 a 5,6 miliardi di unità entro il 2050. Ciò equivale a 10 nuovi condizionatori d'aria venduti ogni secondo per i prossimi tre decenni. Senza le politiche governative per rendere i condizionatori d'aria più puliti ed efficienti, le emissioni di gas serra degli AC e di altre apparecchiature di raffreddamento aumenteranno del 90% previsto entro il 2050: un enorme passo indietro negli sforzi internazionali per limitare l'aumento della temperatura globale al di sotto di 1,5 gradi Celsius, afferma un nuovo rapporto delle Nazioni Unite.

Ora, alcuni paesi africani stanno cercando di reprimere il raffreddamento ad alto consumo di energia. Il Ghana sta applicando con successo un divieto sulle importazioni di apparecchi di raffreddamento usati, compresi i condizionatori d'aria. Il Ruanda ha approvato un divieto simile, insieme agli standard di prestazione energetica più severi in assoluto dell'Africa per i nuovi apparecchi di raffreddamento, che entreranno entrambi in vigore il prossimo anno.

Una mezza dozzina di altri paesi, tra cui Nigeria, Kenya e Sud Africa, hanno standard minimi di prestazione per i nuovi condizionatori d'aria e frigoriferi. Ma il successo è ancora largamente sfuggente a causa delle politiche deboli e dell'applicazione minima.

"Al momento non ci sono molte politiche di efficienza armonizzate in Africa, e molte di esse sono obsolete, non applicate e non rigorose", ha detto Patrick Blake, esperto di politiche presso il Programma United for Efficiency (U4E) delle Nazioni Unite.

La maggior parte dei condizionatori d'aria usati importati in Africa, come quelli di Lagos, sono energeticamente inefficienti e altamente inquinanti.
Per gentile concessione di Leslie Adogame

Tra i paesi alle prese con il problema c'è la Nigeria, il secondo mercato AC dell'Africa dopo l'Egitto. "La conformità ai nostri standard energetici è molto, molto lenta", ha affermato Etiosa Uyigue, direttore esecutivo di un gruppo ambientale nigeriano, il Centro comunitario di ricerca e sviluppo (CREDC), che ha spinto per standard energetici obbligatori più severi e refrigeranti ecocompatibili per tutti gli apparecchi di raffreddamento venduti nel paese.

La posta in gioco è enorme. Le vendite di condizionatori d'aria sono in costante aumento in tutto il continente, soprattutto nei paesi più caldi e prosperi dell'Africa occidentale. Marocco, Senegal e Costa d'Avorio hanno visto un raddoppio delle importazioni di condizionatori d'aria dal 2010, sia unità usate che nuove, secondo i dati del governo. Le Nazioni Unite prevedono che le scorte di condizionatori d'aria raggiungeranno 1,5 miliardi di unità in Africa entro il 2030, rispetto ai 660 milioni del 2015.

Le tensioni si fanno già sentire. Gli alimentatori limitati della Nigeria, che sono la metà di quelli della Carolina del Nord nonostante abbiano quasi 20 volte più persone, si accendono e si spengono ogni giorno e occasionalmente causano blackout nazionali, come è successo 11 volte nel 2019. Giorni caldi e appiccicosi in cui i condizionatori d'aria ronzano a tutto gas sono i peggiori.

"Abbiamo appena avuto due interruzioni oggi", ha detto Uyigue, parlando a luglio dalla sua casa nella capitale Abuja, dove utilizza tre generatori e un piccolo sistema di energia solare per mantenere le luci accese. Uno studio della Nigeria Energy Commission nel 2014 ha stimato che i condizionatori d'aria rappresentano il 25% del consumo totale di energia ad Abuja e il 17% a livello nazionale. Le emissioni annuali di CO2 della Nigeria sono triplicate dal 1990. La diffusa dipendenza del paese da generatori diesel rumorosi e inquinanti costa all'economia quasi 14 miliardi di dollari all'anno, principalmente in spese aggiuntive per il carburante.

Nel frattempo, l'Africa è vincolata a un mercato AC dominato da elettrodomestici inefficienti altamente inquinanti.

Molti condizionatori d'aria venduti in Africa sono unità a bassa efficienza che non potrebbero essere vendute legalmente nei paesi in cui sono state prodotte.

Per anni, molti paesi africani sono stati inondati da milioni di antiquati condizionatori d'aria e frigoriferi di seconda mano importati principalmente dall'Europa. La Nigeria e altri paesi dell'Africa occidentale con temperature estive elevate e la vicinanza ai porti di spedizione europei sono destinazioni particolarmente popolari per gli apparecchi di raffreddamento usati, che arrivano imbottiti in container, veicoli da carico e persino auto usate. Gli elettrodomestici sono spesso rotti e quelli che ancora funzionano spesso consumano da due a tre volte più elettricità rispetto ai nuovi modelli.

"Arrivano bollati come nuovi, ma quando vengono scaricati si tratta principalmente di rifiuti elettronici quasi a fine vita", ha affermato Leslie Adogame, direttore esecutivo di SRADev, un gruppo di ricerca sulla salute ambientale nigeriano senza scopo di lucro. "Sono certamente più economici da acquistare, ma consumano molta più energia e non soddisfano gli standard ambientali".

Una mezza dozzina di paesi africani si sono uniti a un gruppo di lavoro delle Nazioni Unite, avviato ad aprile, che sta cercando di fermare questi flussi, molti dei quali illegali. La spedizione di apparecchiature elettroniche non funzionanti è illegale sia ai sensi della Convenzione di Basilea, un trattato internazionale che disciplina i rifiuti pericolosi, sia della Direttiva sulla spedizione dei rifiuti dell'Unione europea.

I nuovi apparecchi di raffreddamento venduti in Africa non sono molto migliori. Una recente ricerca dell'organizzazione no profit per l'efficienza energetica CLASP e dell'Istituto per la governance e lo sviluppo sostenibile (IGSD) ha mostrato che il 35% dei nuovi condizionatori d'aria per ambienti venduti nei 10 paesi più grandi dell'Africa nel 2018 erano unità a bassa efficienza che non potevano essere vendute legalmente nei paesi dove sono stati realizzati, inclusi Stati Uniti, Giappone, Corea del Sud e Cina. Un quarto delle 650.000 unità a bassa efficienza, nessuna delle quali soddisfa gli standard di efficienza comuni utilizzati nei paesi sviluppati, è stato importato da paesi non africani, principalmente dalla Cina. I restanti tre quarti furono in gran parte importati e poi assemblati in Africa, principalmente in Nigeria ed Egitto.

Un sarto utilizza un generatore per l'elettricità di backup a Lagos. La città perde spesso energia poiché la crescente domanda di energia mette a dura prova le limitate forniture di elettricità della Nigeria.
PIUS UTOMI EKPEI / AFP tramite Getty Images

"Il dumping dannoso per l'ambiente si sta verificando in Africa", ha detto Gabrielle Dreyfus, scienziato senior presso IGSD. "Questi tipi di mercati privano i consumatori di una scelta più intelligente inondando i mercati con prodotti a basso prezzo che costano di più ai consumatori nel tempo".

Il rapporto ha anche mostrato che 790.000 unità di condizionamento d'aria vendute in Africa contenevano refrigeranti a gas serra obsoleti che riducono lo strato di ozono noti come R-22, che vengono gradualmente eliminati a livello globale in base al protocollo di Montreal. Altre 820.000 unità contenevano refrigeranti R-410A, un gas a effetto serra molto potente con un potenziale di riscaldamento globale 2.000 volte superiore rispetto all'anidride carbonica. Sono stati gradualmente eliminati in base all'emendamento Kigali del protocollo di Montreal, a partire dal 2019 nei paesi sviluppati e alla fine di questo decennio nei paesi in via di sviluppo.

Gli sforzi per arrestare questi flussi commerciali dannosi sono in corso da anni, ma la maggior parte non ha avuto successo, in gran parte semplicemente perché sempre più consumatori africani vogliono dispositivi economici per rimanere freschi.

Il Ghana è un'eccezione degna di nota. Allarmato dai milioni di apparecchi di raffreddamento obsoleti che stavano entrando nel paese e dal crescente divario tra la domanda di energia e la produzione di energia, il paese ha vietato tutte le importazioni di condizionatori d'aria e frigoriferi usati nel 2008. Nel 2013, quando il governo ha iniziato a far rispettare il divieto, le importazioni illegali precipitato. L'anno scorso, i nuovi elettrodomestici, principalmente dalla Cina, rappresentavano il 95% del mercato.

"Siamo riusciti a invertire il mercato a favore di nuovi elettrodomestici", ha affermato Kofi Agyarko, direttore dell'efficienza energetica e dei cambiamenti climatici presso la Ghana Energy Commission, che attribuisce una rigorosa applicazione per aver catalizzato il cambiamento. Mentre gli apparecchi nuovi e più efficienti costano da due a tre volte di più di quelli usati, consumano un terzo dell'elettricità, con i ghanesi che risparmiano in media $ 140 all'anno sulle bollette energetiche, ha detto Agyarko.

Ma anche se i paesi possono effettivamente vietare le importazioni usate, come possono limitare il flusso di nuovi elettrodomestici inefficienti in Africa?

Il Ruanda pensa di avere la risposta. L'anno scorso, come parte di una strategia nazionale globale di raffreddamento, il Ruanda ha promulgato i più severi standard energetici africani e l'etichettatura energetica per i nuovi condizionatori d'aria e altri apparecchi di raffreddamento. Gli standard obbligatori, che entreranno in vigore l'anno prossimo, sono modellati sulle linee guida sviluppate dal programma United for Efficiency delle Nazioni Unite.

Brian Holuj, che guida il lavoro del programma sugli apparecchi di raffreddamento, afferma che gli sforzi del Ruanda rappresentano un importante passo avanti. "Per la prima volta in Africa, il Ruanda dimostrerà nei nuovi prodotti l'impatto delle politiche obbligatorie, insieme a forti requisiti di efficienza energetica e limiti sui refrigeranti dannosi per il riscaldamento globale", ha affermato.

Se altri paesi africani seguissero l'esempio del Ruanda, la domanda di energia AC sarebbe dimezzata rispetto alle proiezioni attuali.

Se altri paesi africani seguissero l'esempio del Ruanda, secondo l'ONU, la domanda di energia per il condizionamento d'aria verrebbe dimezzata rispetto alle proiezioni attuali. "Più di due dozzine di centrali elettriche a grandezza naturale potrebbero essere evitate attraverso condizionatori d'aria e frigoriferi più efficienti in Africa", ha detto Holuj.

Un passo fondamentale, ha affermato Holuj, è che i paesi si uniscano a livello regionale su politiche coerenti, sostenute dall'applicazione, che inviano un forte segnale di mercato all'industria. "La chiave è l'allineamento regionale", ha affermato, citando il successo dell'UE nello sviluppo di requisiti comuni ed etichettatura energetica.

Dreyfus, lo scienziato dell'Istituto per la governance e lo sviluppo sostenibile, ha fatto eco a questo punto: finché i mercati dei prodotti economici saranno in grado di prosperare, gli elettrodomestici ad alta efficienza avranno difficoltà a competere. "Se un produttore sente di dover competere per la quota di mercato vendendo apparecchiature obsolete a bassa efficienza, dobbiamo colmare le lacune per far crescere il mercato in modo che abbia il mercato giusto in cui vendere prodotti migliori", ha detto.

La Nigeria ha provato alcuni degli approcci utilizzati da Ghana e Ruanda, ma non funzionano, secondo Uyigue del CREDC. La Nigeria ha imposto un divieto di importazione di apparecchi di raffreddamento usati obsoleti nel 2010, ma non viene applicato. Ha adottato standard volontari di prestazione energetica ed etichette energetiche per i condizionatori d'aria nel 2017, ma la conformità è ampiamente carente.

Numerosi ostacoli impediscono il progresso. Il primo è il prezzo: un condizionatore d'aria a basse prestazioni costa solo $ 100 a $ 200. Il secondo sono le barriere commerciali come un dazio del 20% sui condizionatori d'aria assemblati importati, un'importante fonte di entrate governative. Il terzo – forse il più grande – è la riluttanza del governo a compiere i passi difficili necessari per forzare un cambiamento del mercato.

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"La volontà politica – questo è ciò che manca", ha detto Adogame, direttore esecutivo di SRADev in Nigeria.

Fino a quando ciò non cambierà, i nigeriani possono aspettarsi più CA di bassa qualità, più interruzioni di corrente, bollette più costose del generatore e più inquinamento climatico. E poiché la domanda di aria condizionata continua a salire – solo il 20% dei nigeriani ha condizionatori d'aria oggi – le sfide non faranno che crescere.

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