Yellowstone e il riscaldamento: un parco iconico affronta cambiamenti sorprendenti

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Nel 1872, quando Yellowstone fu designato come il primo parco nazionale degli Stati Uniti, il Congresso decretò che fosse "riservato e ritirato dall'insediamento, dall'occupazione e dalla vendita e … messo da parte come parco pubblico o terreno di piacere per il beneficio e il godimento di persone." Eppure oggi Yellowstone, che si estende per 3.472 miglia quadrate attraverso Montana, Wyoming e Idaho, sta affrontando una minaccia da cui nessuna designazione di parco nazionale può proteggere: l'aumento delle temperature.

Dal 1950, l'iconico parco ha subito una serie di cambiamenti causati dal riscaldamento globale causato dall'uomo, tra cui diminuzione del manto nevoso, inverni più brevi ed estati più lunghe e un crescente rischio di incendi. Questi cambiamenti, così come i cambiamenti previsti mentre il pianeta continua a riscaldarsi in questo secolo, sono presentati in una valutazione climatica appena pubblicata che ha richiesto anni di lavoro. Il rapporto esamina gli impatti dei cambiamenti climatici non solo nel parco, ma anche nel Greater Yellowstone Ecosystem, un'area 10 volte più grande del parco stesso.

La valutazione del clima dice che le temperature nel parco sono ora alte o più alte come in qualsiasi periodo negli ultimi 20.000 anni e sono molto probabilmente le più calde degli ultimi 800.000 anni. Dal 1950, Yellowstone ha registrato un aumento medio della temperatura di 2,3 gradi Fahrenheit, con il riscaldamento più pronunciato che si verifica ad altitudini superiori ai 5.000 piedi.

Il grande ecosistema di Yellowstone.
Mappa dell'Osservatorio della Terra della NASA di Joshua Stevens, utilizzando i dati del National Park Service e del Fish and Wildlife Service degli Stati Uniti

Oggi, afferma il rapporto, il disgelo primaverile di Yellowstone inizia diverse settimane prima e il picco di deflusso annuale del flusso è otto giorni prima rispetto al 1950. La stagione di crescita agricola della regione è quasi due settimane più lunga rispetto a 70 anni fa. Dal 1950, le nevicate nella Greater Yellowstone Area a gennaio e marzo sono diminuite rispettivamente del 53 percento e del 43 percento e le nevicate a settembre sono praticamente scomparse, scendendo del 96 percento. Le nevicate annuali sono diminuite di quasi due piedi dal 1950.

A causa del riscaldamento costante, le precipitazioni che un tempo cadevano sotto forma di neve, ora diventano sempre più pioggia. Le precipitazioni annuali potrebbero aumentare dal 9 al 15% entro la fine del secolo, afferma la valutazione. Ma con la diminuzione del manto nevoso e l'aumento delle temperature e dell'evaporazione, si prevede che le condizioni future saranno più secche, stressando la vegetazione e aumentando il rischio di incendi. Il clima estremo è già più comune e gli incendi come i massicci incendi di Yellowstone del 1988 – che hanno bruciato 800.000 acri – sono una crescente preoccupazione stagionale.

Le proiezioni future della valutazione sono ancora più fosche. Se le emissioni di intrappolamento del calore non vengono ridotte, le città e le città nella Greater Yellowstone Area – tra cui Bozeman, Montana e Jackson, Pinedale e Cody, Wyoming – potrebbero sperimentare da 40 a 60 giorni in più all'anno quando le temperature superano i 90 gradi F. E sotto Gli attuali scenari di emissioni di gas serra, le temperature nella Greater Yellowstone Area potrebbero aumentare da 5 a 10 gradi F entro il 2100, causando sconvolgimenti nell'ecosistema, compresi i cambiamenti nella composizione della foresta.

Al centro dei problemi che affliggono la Greater Yellowstone Area c'è l'acqua e il rapporto avverte che le comunità intorno al parco, inclusi allevatori, agricoltori, aziende e proprietari di case, devono elaborare piani per affrontare la crescente prospettiva di siccità, calo del manto nevoso e cambiamenti stagionali nella disponibilità di acqua.

Alcuni parchi nazionali nell'ovest americano potrebbero presto perdere le caratteristiche naturali per cui sono stati nominati.

"Il clima metterà alla prova le nostre economie e la salute di tutte le persone che vivono qui", ha affermato Cathy Whitlock, paleoclimatologa della Montana State University e co-autrice del rapporto. Spera di "coinvolgere residenti e leader politici sulle conseguenze locali e sviluppare elenchi degli habitat più a rischio e gli indicatori specifici della salute umana che devono essere studiati", come la connessione tra l'aumento degli incendi boschivi e le malattie respiratorie. Lanciare l'allarme non è una novità, ma gli autori del rapporto di Yellowstone sperano che il loro approccio e il corpo di prove presentate convinceranno gli scettici sul cambiamento climatico ad accettare che è reale e si sta intensificando.

Il rapporto descrive uno scenario ormai fin troppo comune in tutto il West americano e nei rinomati parchi nazionali della regione, dal Grand Canyon in Arizona, a Zion nello Utah, all'Olympic nello stato di Washington. Il riscaldamento record e la siccità estrema significano che non c'è abbastanza umidità autunnale e invernale, portando a un manto nevoso di montagna in costante calo. Molti luoghi iconici potrebbero presto perdere le stesse caratteristiche per cui sono stati nominati. Il più sorprendente è il Glacier National Park nel Montana, dove, dalla fine del XIX secolo, il numero dei ghiacciai del parco è diminuito da 150 a 26. I ghiacciai rimanenti dovrebbero scomparire in questo secolo.

Nel Joshua Tree National Park, nel deserto del Mojave in California, il caldo estremo, unito a una siccità prolungata, ha devastato la specie omonima. A causa della siccità e degli incendi, il parco è destinato a perdere l'80% dei suoi famosi alberi di Joshua entro il 2070.

Le andane del Parco nazionale delle montagne rocciose in Colorado hanno subito massicce morie di pino bianco e abete rosso poiché le infestazioni di scolitidi legate al riscaldamento hanno ucciso circa 834 milioni di alberi in tutto lo stato. E nello Yosemite National Park in California, il tasso di riscaldamento è raddoppiato dal 1950 a 3,4 gradi F per secolo. Yosemite sta vivendo 88 giorni senza gelo in più rispetto al 1907. Il manto nevoso del parco sta diminuendo. I suoi resti di ghiacciai stanno rapidamente scomparendo. E gli incendi stanno diventando più comuni. Nel 2018, il parco è stato chiuso per diverse settimane a causa del fumo denso di un incendio al confine. Il National Park Service afferma che le temperature potrebbero aumentare di 6,7-10,3 gradi F dal 2000 al 2100, con profondi impatti sull'ecosistema dello Yosemite.

Fiume Yellowstone. Il manto nevoso nell'area di Yellowstone si sta sciogliendo prima, portando a un calo dei flussi estivi.
Jacob W. Frank / Servizio del Parco Nazionale

La valutazione di Yellowstone dipinge un ritratto dettagliato degli impatti passati, presenti e futuri dei cambiamenti climatici.

"Questa è una delle prime valutazioni climatiche su scala ecosistemica del suo genere", ha affermato il coautore Charles Drimal, coordinatore del programma idrico per la Greater Yellowstone Coalition. "Definisce un punto di riferimento per come il clima è cambiato dagli anni '50 e per quello che probabilmente vivremo da 40 a 60 anni da oggi in termini di temperatura, precipitazioni, flusso di corsi d'acqua, stagione di crescita e manto nevoso". I ricercatori dell'U.S. Geological Survey, della Montana State University e dell'Università del Wyoming sono stati i principali scienziati del rapporto.

Lo studio del rapporto sul manto nevoso e il suo legame con l'acqua offrono i più grandi spunti per gli occidentali che potrebbero chiedersi come o perché siano colpiti. Lo scioglimento della neve delle Montagne Rocciose fornisce tra il 60 e l'80 percento del flusso del flusso in Occidente, e le temperature più calde significano nevicate ridotte e meno acqua per le città fino a Los Angeles. Per i milioni di persone che vivono nelle città dell'ovest, molte delle quali dipendono dal deflusso del manto nevoso delle Montagne Rocciose, queste tendenze mettono a repentaglio le forniture già insufficienti. I pericoli sono palesemente evidenti quest'estate, poiché anni di siccità e temperature in rialzo hanno lasciato l'Occidente di fronte a una pericolosa stagione di incendi e scarsità d'acqua, dal Colorado alla California.

La perdita di manto nevoso e ghiacciai nelle Montagne Rocciose rappresenta una minaccia per l'acqua. Leggi di più.

"Tutta quella neve diventa acqua che va nei tre principali bacini idrografici dell'ovest – in parte arriva fino a Los Angeles – e che si unisce al confine meridionale del Parco Nazionale di Yellowstone", ha detto Bryan Shuman, coautore del rapporto e geologo dell'Università del Wyoming. "Guardando le proiezioni in avanti, quel manto nevoso scompare".

I fiumi Yellowstone, Snake e Green hanno tutti sorgenti nella Greater Yellowstone Area, alimentando i principali affluenti dei fiumi Missouri, Columbia e Colorado, vitali per l'agricoltura, la ricreazione, la produzione di energia e le abitazioni. L'agricoltura regionale – patate, fieno, erba medica – e l'allevamento del bestiame dipendono dall'irrigazione di fine stagione e meno neve e più pioggia equivalgono a meno acqua nei caldi mesi estivi.

"Se aggiungi solo pochi gradi, cambi radicalmente le cose", dice un geologo.

Poi ci sono le industrie del turismo e dell'ospitalità in rapida crescita che si affidano ai fiumi e alle aree sciistiche di livello mondiale di Yellowstone per la pesca con l'amo e le piste di diamante nero. La pesca è ora regolarmente limitata a causa delle alte temperature dell'acqua che stressano i pesci.

"Anche l'estrazione di risorse minerarie ed energetiche deve far parte di questa discussione", ha affermato Whitlock, riferendosi all'industria petrolifera e del gas del Wyoming, fortemente dipendente da grandi quantità di acqua. L'industria potrebbe essere la più lenta ad evolversi, ma è tra le più a rischio, ha affermato.

Molti locali riconoscono tranquillamente la realtà di ciò che sta accadendo, ha detto, ma il consenso della comunità rimane difficile in questo hotspot di guerra culturale, dove molti agricoltori e allevatori si sono opposti da tempo all'intervento del governo sulla terra.

La terra nella Greater Yellowstone Area, che comprende 34.000 miglia quadrate, è tra gli ultimi ecosistemi temperati in gran parte intatti negli Stati Uniti e comprende due parchi nazionali (Grand Teton nel Wyoming è l'altro), cinque foreste nazionali e una mezza dozzina di aree tribali nazioni. È anche sede di 10.000 strutture idrotermali, inclusi 500 geyser. Recenti ricerche hanno dimostrato che in periodi di caldo estremo e siccità, i geyser come il famoso Old Faithful di Yellowstone si sono completamente spenti.

Le condizioni attuali hanno qualche precedente storico. Negli ultimi 10.000 anni, Yellowstone ha vissuto periodi di siccità uguali o superiori a quelli attuali, ha affermato Whitlock.

Picco elettrico nel Parco Nazionale di Yellowstone. Le nevicate nella regione di Yellowstone sono diminuite a causa dei cambiamenti climatici.
Neal Herbert / Servizio del Parco Nazionale

"Questa è una lente per guardare al passato", ha detto Shuman, che una volta ha percorso il Continental Divide Trail di 3.000 miglia per avere un'idea della terra. “Se aggiungi solo pochi gradi, cambi radicalmente le cose. Quando attraversi queste alte montagne, puoi vedere che erano coperte di ghiacciai. È come camminare tra le rovine dell'antica Roma. Quel mondo dell'era glaciale era solo da 5 a 7 gradi F più freddo rispetto all'era preindustriale.

"L'acqua in quelle montagne è l'approvvigionamento idrico dell'Occidente e si sta prosciugando", ha detto Shuman.

A Yellowstone, la minaccia alla salute umana e ai mezzi di sussistenza potrebbe essere il più forte incentivo ad adottare misure per attutire i colpi del cambiamento climatico.

"L'acqua è la cosa di cui tutti sono più preoccupati e, in generale, le persone sono ricettive", ha affermato Shuman. "Il nostro futuro economico dipende dall'adeguamento".

Il modo in cui i residenti della Greater Yellowstone Area si adatteranno è una questione aperta, ma i ricercatori affermano che riconoscere la miriade di problemi che ora sono realtà quotidiane per molti, dagli allevatori ai pescatori, è il primo passo verso un dialogo produttivo.

Mentre l'Occidente sperimenta un'impennata di crescita, Cam Sholly, sovrintendente del Parco Nazionale di Yellowstone, scrive nel rapporto che "la forza delle economie locali e regionali" è in bilico se non vengono prese misure per frenare il riscaldamento globale.

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Whitlock dello stato del Montana ha dichiarato: "Quando pensi alla curva della temperatura che sembra una mazza da hockey, i miei genitori vivevano praticamente sulla parte piatta della curva, io sono sulla base e i miei nipoti saranno sulla parte ripida. La nostra traiettoria dipende da ciò che facciamo ora per i gas serra. Entro il 2040, 2050, possiamo appiattire la curva. Ma la traiettoria normale, da 10 a 11 gradi di riscaldamento a Yellowstone e in gran parte dell'Occidente, ciò che facciamo nel prossimo decennio è fondamentale».