Alla ricerca di Misha: la vita e le tragedie dell'orso polare più famoso del mondo

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La mattina del 31 agosto 2017, non ho incontrato un orso polare straordinario.

Era la mia terza settimana di lavoro sul campo con sede a Longyearbyen, Spitsbergen, studiando la conservazione degli orsi nell'arcipelago delle Svalbard in Norvegia. Dopo aver passato alcuni giorni a trascrivere interviste nella mia piccola stanza in affitto, avevo bisogno di una pausa e di un po 'd'aria.

Dopo la colazione, partii a piedi dal mio appartamento all'estremità orientale dell'insediamento e seguii la strada principale verso nord, oltre il rigonfiamento dell'acqua di disgelo estivo che scorreva nel fiordo dalle vette di Nordenskiöld a sud, sotto i piloni fatiscenti che portavano a la miniera numero due in disuso e iniziò a salire sulle pendici dell'altopiano Platåberget che incombe sulla città.

La salita è stata una lenta arrampicata. Negli avvallamenti ombrosi le rocce del sentiero erano ferme e scivolose di ghiaccio nero. Sugli affioramenti soleggiati si stavano liberando, trasformandosi a ogni passo in muschio e fango saturi. Strinsi più forte il mio zaino, cercando di evitare che il calcio del fucile che non ero ancora abituato a trasportare cadesse a terra.

Vicino alla cresta della scogliera l'aria fredda sussultava e mi voltai a guardare l'elicottero del governatore che si dirigeva verso il basso attraverso l'estuario sottostante. Virò a sinistra sulla riva del Revneset, superò le case abbandonate di Hiorthhamn e rallentò, pattugliando avanti e indietro. Non ho pagato ulteriori avvisi.

Al mio ritorno più tardi quella sera, in un bar della città, mi è stato detto che avevano risposto alle segnalazioni di una femmina di orso polare e dei suoi due cuccioli che si avvicinavano a Longyearbyen da nord, e l'avevano accompagnata indietro lungo la costa.

Il pensiero di questo orso vicino dall'altra parte della valle mi aveva incuriosito. Quindi, dopo il mio non incontro quel giorno, volevo scoprire tutto quello che potevo su di lei. Non mi sarei mai aspettato che la ricerca mi portasse così lontano, né la vita straordinaria che avrei trovato.

Nei tre anni successivi, questo stesso orso polare ha iniziato a emergere ripetutamente durante il mio lavoro. È comparsa in quasi tutte le conversazioni, nelle storie che mi sono state raccontate alle Svalbard, nelle trascrizioni delle interviste con gli scienziati che avevo condotto. È apparsa anche nei film documentari che avevo su DVD da prima che iniziassi la ricerca. Quando sono tornato a Cambridge, sulla scrivania del mio dipartimento, l'ho trovata su una cartolina, venduta nel negozio di articoli da regalo del museo al piano terra.

Questa è la storia di "Misha", come l'ho conosciuta. Sia io che la mia ricerca siamo stati profondamente colpiti da un orso polare che non ho mai incontrato faccia a faccia. Ironia della sorte, la conosco da anni ma non ho mai capito che fosse lei. Probabilmente la conoscerai anche tu.

Per anni la seguo, attraverso dati, storie personali, filmati, foto e attraverso il ghiaccio delle Svalbard. Attraverso questo viaggio, mi ha portato a nuove comprensioni della sua specie e del significato della loro conservazione. La sua vita dimostra lo straordinario potere della narrazione nel modo in cui interagiamo con la fauna selvatica, come la comprendiamo e come immaginiamo il nostro futuro condiviso. Allo stesso tempo, le tragedie che ha subito mettono in luce gli impatti pervasivi dell'uomo sulla vita degli animali, anche nelle regioni più remote della Terra.

Una star della TV

Più tardi quella settimana, in un bar vicino alla biblioteca e al cinema di Longyearbyen, mi sono seduto con Jason Roberts, fondatore di Polar-X (ex Jason Roberts Productions). Da quando si è trasferito alle Svalbard dalla sua nativa Australia, Roberts ha lavorato a quasi tutti i principali progetti di riprese che coinvolgono gli orsi polari nell'arcipelago. È stato lui a presentarmi questo orso come "Misha", un nome che aveva sentito da un gruppo di minatori russi vicino a Pyramiden che l'avevano erroneamente identificata come maschio.

Misha è un rinomato “orso locale”, ha spiegato, che aveva adottato un piccolo home range in alcuni dei fiordi vicini a nord-est di Longyearbyen. Roberts l'ha incontrata per la prima volta nel 2012 e da allora l'ha filmata per una grande varietà di documentari e programmi TV diversi.

"È uno dei pochi orsi di cui ricordo sempre come il più facile", spiega, "non aggressivo, non spaventato, non preoccupato per te … non potresti avere un esemplare migliore con cui lavorare". È questo atteggiamento calmo che fa di Misha un "buon orso fotografico", una frase che è stata ripetuta da tutti i registi che ho incontrato che hanno interagito con lei.

Le ho chiesto in cosa avesse recitato e la Roberts ha tirato fuori un elenco di tutte le principali produzioni di documentari sulla natura nella storia recente. È stata sulla BBC in I più grandi spettacoli della Terra e La caccia, su ITV for Life at the Extreme, nella serie Predators del National Geographic e, più recentemente, come poster per la serie Our Planet di Netflix. Ha anche recitato in una discutibile produzione hollywoodiana chiamata Midnight Sun, oltre a recitare la parte di Frost, la protagonista di un documentario chiamato Queen Without Land, che esplora gli impatti del cambiamento climatico sull'ecologia delle Svalbard. È certo che ce ne saranno molti di più.

Più tardi ho parlato con Asgeir Helgestad, il regista di Queen Without Land. "Penso che debba essere l'orso polare più filmato al mondo", mi ha spiegato.

In tutte queste produzioni, sia come personaggio individualizzato nominato o come rappresentante generalizzato della sua intera specie, Misha interpreta ruoli molto particolari e riconoscibili. È spesso un simbolo per i messaggi sui cambiamenti climatici, una creatura spettacolare e maestosa il cui meraviglioso mondo artico richiede la nostra protezione. Le sue immagini sono usate per rappresentare tropi paralleli di vulnerabilità e maestà. Viene spinta in lontananza, custode di una remota ma fragile “landa selvaggia”, mentre viene portata più vicino attraverso narrazioni empatiche e antropomorfizzate di “maternità” e “famiglia”.

Queste storie sono coreografate con cura. In quanto tali, espongono una quantità enorme di come le società umane al di là dell'Artico concettualizzano gli orsi polari, attraverso le manipolazioni delle loro controparti digitali sui nostri schermi. Spesso le riprese di Misha vengono tagliate e unite nella sala di montaggio. A volte appare in frammenti di una sequenza più lunga su un altro "orso polare" composito e fittizio. In The Hunt appare solo in una cornice finale persistente.

Altre volte la sua immagine è ulteriormente alterata con la CGI. In Our Planet di Netflix, un radiocollare che le era stato dato dagli scienziati norvegesi per monitorare la sua attività è stato completamente eliminato. Inoltre, nell'immagine del titolo principale con cui la serie è stata pubblicizzata, uno dei suoi due cuccioli è stato rimosso, l'altro è stato posizionato più vicino al suo fianco, e la coppia di loro è stata tagliata e incollata su un paesaggio glaciale scenico effettivamente dall'Antartide.

Gli orsi polari nei film abitano ecologie insolite. Spesso assomigliano agli orsi della nostra immaginazione – creature nate dalla narrazione, dai miti e dal nostro rapporto con la fauna selvatica – tanto delle culture quanto della natura. Allora che dire della stessa "Misha", la vita reale dietro queste favole televisive?

L'orso locale

Per il resto del mio tempo a Longyearbyen quell'anno ho sentito molto di più su Misha da molti degli esploratori di location cinematografiche, fotografi naturalisti e guide turistiche che lavorano nella zona. Per loro e per i membri del Dipartimento per la gestione della natura del governatore delle Svalbard, è più comunemente chiamata "l'orso di Tempelfjord", dall'area nel cuore della sua catena locale.

Tempelfjord è un fiordo ben frequentato a circa 45 minuti di corsa in motoslitta a NE di Longyearbyen, a metà strada da Pyramiden. Il suo passato rivela molto sul presente di Misha. All'imbocco della valle si trova la capanna in disuso "Villa Fredheim" del famoso cacciatore norvegese Hilmar Nøis, che all'inizio del XX secolo uccise qui oltre 300 orsi.

Dalla sua documentata scoperta europea nel 1596, le Svalbard hanno subito un ampio sfruttamento umano. Dal grasso di balena e tricheco alla volpe artica e alle pelli di orso polare, le vite degli animali erano fonti di capitale redditizie per le economie britanniche, olandesi e norvegesi in crescita.

Nel 1973, e con la firma dell'accordo internazionale sulla conservazione degli orsi polari a Oslo che ne proibiva la cattura alle Svalbard, gli orsi erano in gran parte assenti dalle aree della costa occidentale popolate da esseri umani. Circa 40 anni dopo, è all'ombra di questa storia che Misha ha stabilito il suo home range, emblematico di un'ondata di "orsi locali" che tornano nella regione.

In Tempelfjord, in particolare, ci sono ora abbondanti popolazioni di foche dagli anelli e dalla barba. Questi sigilli "si sono resi conto che si trattava di un sistema di fiordi molto sicuro", spiega Oskar Ström, che lavora anche per Polar-X. Storicamente gli orsi polari sono stati cacciati in assenza qui, e più recentemente evitano principalmente l'area a causa del suo elevato traffico turistico. "Lo trovano un po 'rumoroso e troppo affollato", continua.

In particolare, la tolleranza di Misha nei confronti degli umani le ha permesso di sfruttare questa preda disponibile. È impossibile dire se il suo acclimatamento sia principalmente il risultato della comune presenza umana nella zona o dei lunghi periodi di tempo in cui sono state accompagnate da troupe cinematografiche. Ha la tendenza a entrare nelle baracche in cerca di cibo, e sorprendentemente Roberts descrive anche come ha imparato a usare i registi per aiutarla a cacciare. Osserva quando le foche sono state distratte dalle telecamere e le carica da dietro.

Ironia della sorte, è il conforto di Misha con il contatto umano che facilita la sua interpretazione di particolari comportamenti "naturali" sul film. Uno degli orsi polari più comunemente usati per raccontare storie sulla lotta della sua specie per la sopravvivenza in questa remota e maestosa "landa selvaggia" è lei stessa il prodotto di diverse storie e interazioni intricate uomo-orso.

Misha in Science: Polar Bear N23992

Durante la ricerca di Misha, sono stato ripetutamente avvertito dell'errata identificazione degli orsi "individuali". Proprio come i documentari che costruiscono storie di animali, il potere narrativo degli orsi polari individualizzati spesso offusca le loro molteplici identità.

Dopo aver ricordato che nel 2017 indossava un collare radio, sono andato a Tromsø, nel nord della Norvegia, per incontrare gli scienziati del Norwegian Polar Institute (NPI). NPI è responsabile del monitoraggio a lungo termine della sottopopolazione di orsi delle Svalbard, guidato in parte dagli obiettivi del Polar Bear Specialist Group (PBSG) dell'Unione internazionale per la conservazione della natura (IUCN).

Ho parlato con lo scienziato capo del progetto, Jon Aars. Era stato lui ad avvertire l'ufficio del governatore delle Svalbard che Misha si stava avvicinando alla città in agosto, leggendo i dati geospaziali fissati dal suo collare radio. Per lui, è conosciuta con un altro nome: orso polare N23992.

L'aveva incontrata per la prima volta il 6 aprile 2009, quando era stata tranquillizzata da un elicottero a Wijdefjorden come parte di una cattura di campionamento di routine. Vedendo che non era contrassegnata, le hanno tatuato il suo codice alfanumerico all'interno del labbro, hanno apposto un marchio auricolare, hanno estratto un dente premolare per invecchiarla con precisione, l'hanno misurato e raccolto una vasta gamma di campioni corporei per l'analisi: sangue, grasso, feci, urina, capelli e così via.

Negli anni successivi è stata riconquistata altre quattro volte: nel 2010, 2011, 2014 e 2017, quando è stato montato il collare. In tutti e tre gli incontri più recenti è stata accompagnata da diversi gruppi di cuccioli, uno nel 2011, due nel 2014 (due femmine) e due nel 2017 (una femmina, un maschio).

Dai dati che hanno raccolto, sono stato in grado di continuare a mettere insieme un'immagine sempre più dettagliata della vita di Misha. Nata nell'inverno 2005-2006, fa parte di un gruppo più ampio di orsi che hanno adottato gamme localizzate intorno ai fiordi dello Spitsbergen occidentale.

Come indicato dalle prove aneddotiche dei registi e delle guide, i dati GPS mostrano che abita principalmente Tempelfjord, Billefjord ed Ekmanfjord lungo i bordi nord-orientali del più ampio sistema Isfjord, oltre a fare alcuni viaggi più lunghi – a nord fino a Wijdefjord, dove è stata catturata per la prima volta dall'NPI, ea sud di Longyearbyen dove l'elicottero era venuto ad incontrarla.

Gli "orsi locali" come Misha sono emblematici di una tendenza più ampia. "[We have] visto un enorme cambiamento nella posizione degli orsi ", ha spiegato Aars, mentre alcuni" si stabiliscono in un'area "il resto della popolazione è significativamente più mobile, percorrendo distanze più lunghe con il ghiaccio marino fluttuante. Poiché il ghiaccio marino intorno alle Svalbard si è ridotto di anno in anno, ritirandosi sempre più a nord, la frattura tra questi due gruppi è andata aumentando. Nel corso del 20 ° secolo, centinaia di questi orsi più mobili erano soliti viaggiare verso le isole orientali come Hopen per denigrare. Dal 2012, Hopen non ne ha visti.

I campioni corporei che hanno prelevato da Misha (N23992) raccontano ulteriori storie. Mostrano alti livelli di inquinanti industriali persistenti, rilasciati nella produzione di vernici, pesticidi, fungicidi, indumenti e combustione di carburante. "Gli orsi polari sono una delle specie di mammiferi più inquinate", spiega lo scienziato dell'NPI Heli Routti, una conseguenza dei flussi oceanici e atmosferici globali che trasportano queste sostanze chimiche nell'Artico e di come si accumulano maggiormente nelle specie più in alto nella catena alimentare. I ricercatori stanno cercando di accertare gli impatti che questi stanno avendo sulle loro funzioni ormonali, sull'accumulo di grasso e persino sulla riproduzione.

Il quadro che avevo iniziato a sviluppare della vita di Misha era sempre più in contrasto con i ruoli "selvaggi" che ha interpretato sui nostri televisori e nella nostra immaginazione. È un orso polare sempre più definito dalla sua vicinanza agli esseri umani, alle loro azioni e ai loro impatti.

Una fine tragica?

Tale vicinanza uomo-orso polare pone anche enormi pericoli. Man mano che raccoglievo altre storie sul passato di Misha, queste diventarono scomodamente evidenti.

Alcuni dei filmati più utilizzati di Misha sono stati ripresi durante il 2013 e il 2014, mentre lei era accompagnata da una precedente cucciolata di cuccioli. Queste erano due femmine, conosciute come "Lucky" e "Light" da Asgeir Helgestad, e N26207 e N26208 da NPI.

Alle 10:30 del 4 aprile 2014, Misha è stata nuovamente catturata dall'NPI a Billefjord per il campionamento di routine. A entrambi i cuccioli di un anno è stata somministrata anche una piccola dose di tranquillante. Gli scienziati hanno raccolto gli stessi campioni standardizzati e hanno proseguito il volo.

Anche Jason Roberts aveva seguito la famiglia quella settimana. Il giorno dopo la cattura, dice, "Light" è morta improvvisamente. Misha l'ha ripetutamente annusata per cercare di convincerla a stare in piedi, prima di cacciare una foca e trascinarne la carcassa per alcuni chilometri attraverso il ghiaccio per cercare di far mangiare il suo cucciolo morto.

Allertato a morte, l'ufficio del governatore delle Svalbard arrivò per riportare il cadavere di Light a Longyearbyen per un'autopsia. Successivamente, è stato riferito che il cucciolo era morto per un'insufficienza multiorgano. Ora incapace di trovare il corpo, Misha divenne visibilmente angosciata e fuggì completamente dall'area.

Nella primavera dell'anno successivo Misha fu nuovamente avvistata nella sua catena montuosa di Isfjord, così come il suo altro cucciolo "Lucky". All'età di due anni era ormai svezzata ed era tornata direttamente a Tempelfjord dove aveva visto sua madre cacciare per tutto il tempo trascorso insieme.

Qui è stata incontrata dal fotografo naturalista Roy Mangersnes, che l'ha filmata per alcuni giorni all'inizio di marzo. La guardò mentre riusciva a catturare tre foche e iniziò a giocare con un blocco di ghiaccio, tuffandosi a capofitto nella neve. Mangersnes ha scritto del suo incontro con "L'orso polare più felice del mondo", e presto Lucky ha iniziato a circolare più ampiamente sui blog di viaggio e sui social media.

Pochi giorni dopo, nella notte del 19 marzo, Lucky si è imbattuto nel campo incustodito di alcuni turisti cechi in attesa della piena eclissi solare. Audace e curiosa, si spinse oltre la fune metallica ed entrò in una tenda, attaccando l'uomo che dormiva lì. Svegliato dalle sue grida, un altro campeggiatore le ha sparato alla gamba posteriore e lei è fuggita in acqua. Con ferite già mortali è stata rintracciata dall'ufficio del governatore e uccisa più tardi nel pomeriggio. Il camper è stato trasportato in aereo all'ospedale di Longyearbyen con lievi ferite alla testa, al petto e alle braccia.

A chilometri di distanza a Stavanger, rattristato dalla notizia della morte di Lucky, Mangersnes ha pubblicato un'ultima immagine del loro incontro: "il fantasma di un orso polare".

Questa non era ancora la fine per Lucky: il suo corpo è stato poi inviato a un tassidermista nella Norvegia continentale. Ho chiesto a NPI se sapevano dove fosse finita e mi è stato inviato un articolo di giornale in risposta. Nel 2016, il primo ministro norvegese ha svelato un orso polare impagliato nella hall del Dipartimento della Difesa di Oslo. Ora (ri) chiamata "Nina", eccola lì.

Tornato al bar, Roberts aveva espresso la sua mancanza di sorpresa per questi incidenti. L'intera popolazione di orsi della costa occidentale è in frequente e crescente contratto con gruppi umani: scienziati, turisti e troupe cinematografiche.

Nel 2016, un orso femmina più anziano è stato ucciso in una capanna ad Austfjordneset quando alcuni cacciatori di volpi hanno erroneamente caricato il loro fucile con proiettili vivi invece di deterrenti in gomma. Il suo cucciolo è stato quindi soppresso, per paura che morisse di fame da solo. Insieme sarebbero stati due dei quattro orsi uccisi quell'anno. Era nota all'NPI come orso polare N23688 e anche a Roberts. Questa è stata la mamma orso filmata per la famosa serie TV della BBC Planet Earth pubblicata nel 2006.

La mancanza di paura di Misha e dei suoi cuccioli per le persone li pone in un pericolo ancora maggiore. Dopo la morte di Light, Roberts ricorda di aver sollevato le sue preoccupazioni con il governatore. "Volevo che fosse registrato che l'altro cucciolo sarebbe morto entro due anni perché non ha imparato ad avere paura delle persone", ha detto. Teme che Misha stessa possa finire per essere uccisa.

Le lezioni di Misha

Misha non è solo un orso straordinario, ma anche un archetipo per gli orsi locali delle Svalbard: il loro comportamento, l'ecologia e il futuro. Il suo stretto contatto con le persone ha portato alla sua straordinaria ubiquità all'interno della nostra cultura e ai numerosi ruoli che ha svolto nel modo in cui comprendiamo la sua intera specie. Allo stesso tempo, la sua vita reale è una testimonianza dei profondi intrecci del mondo umano e animale.

Vive in un territorio locale aperto dal divieto di caccia nel 1973, sfruttando risorse che sono ancora in ripresa dopo secoli di sfruttamento. Le foche di Tempelfjord che lei spesso caccia abitano in un rifugio un tempo privo di orsi sostenute dalla continua presenza di turisti, a volte cacciati lì dopo essere stati distratti dalle troupe cinematografiche. Non ha paura delle motoslitte e ha familiarità con le cabine.

Deve essere uno degli orsi polari più filmati al mondo, esistente in centinaia di ore di filmati e migliaia di fotografie. Come orso digitale, ha raccontato altre storie: come madre devota, predatrice calcolata, emblema del cambiamento climatico e dello scioglimento dell'Artico, nonché metafora della natura selvaggia.

È anche un orso polare della scienza, dotato di dispositivi di monitoraggio tecnologico che fissano i dati sui suoi movimenti e abitudini. I campioni corporei raccolti da NPI rivelano contaminanti inquinanti, diete mutevoli e un futuro incerto.

Fondamentalmente, Misha ci mostra così tanto sulla nostra relazione con il mondo naturale. Anche nelle sue regioni più remote, con le sue creature più carismatiche, la Terra è un luogo profondamente interconnesso. Vivere con noi ha plasmato la sua vita e ha portato via quella dei suoi cuccioli. Il paesaggio che abita, così spesso lo sfondo scenico dei nostri sogni di natura selvaggia, porta i segni indelebili delle azioni umane, passate, presenti e future.

Ma più di ogni altra cosa, Misha rappresenta la straordinaria profondità del nostro legame con la fauna selvatica. Non è un orso – Misha, Frost, N23992 – ma tutti loro, una raccolta di storie e interazioni che non solo espongono i molteplici e complessi modi in cui diamo valore agli orsi polari, ma sposano anche cautela nei nostri numerosi modi in cui dobbiamo fare loro danno.

In parole povere, Misha ci mostra tutto ciò che abbiamo da perdere.

Nel maggio 2018, ho provato a ritrovare Misha da solo. In seguito alle segnalazioni dei suoi avvistamenti più recenti, un piccolo gruppo di tre di noi ha preso le motoslitte da Longyearbyen a est su Adventfjord e poi a nord fino all'ingresso di Tempelfjord.

Avevo saputo da Helgestad e Aars che era stata avvistata nel punto più lontano del fiordo, vicino al fronte del ghiacciaio, ancora con i suoi ultimi cuccioli adolescenti.

Abbiamo cercato per ore, ma non l'abbiamo mai trovata. Solo serie di stampe di orsi polari lungo le nostre piste in motoslitta, che si dipartono sul ghiaccio e fuori dalla vista.

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation con una licenza Creative Commons. Leggi l'articolo originale. | Autore: Henry Anderson-Elliott, PhD Candidate, University of Cambridge

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