Estinzione da corsa: omaggio al dottor Lee Talbot

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Questo mese stiamo ricordando uno dei nostri. Un collega, un amico, uno studioso e un uomo straordinario con innumerevoli talenti che hanno toccato la vita di molti, il dottor Lee Merriam Talbot che ha servito nel Consiglio di amministrazione di Defenders of Wildlife per nove anni ed era stato a lungo un consulente scientifico dell'organizzazione, è morto all'inizio di questo mese. Era un ambientalista di fama mondiale, amato professore e ricercatore affermato, contribuendo in modo significativo alla conservazione in così tanti modi nel corso della sua leggendaria carriera.

Lee ha vissuto la sua vita come uno spirito avventuroso, anticipando sempre il suo prossimo viaggio esplorando la natura all'estero o mettendosi al volante di un'auto da corsa. A 91 anni, lui e sua moglie Marty, 60 anni, stavano programmando un altro viaggio in Africa la settimana in cui morì. Per coloro che conoscevano Lee, questo non era affatto sorprendente.

Jennifer Lewis

È stato professore, ecologo e geografo con una vasta esperienza in questioni ambientali nazionali e internazionali, conservazione della biodiversità e politica ambientale. È stato l'autore originale dell'Endangered Species Act e della proposta che ha portato alla Convenzione sul commercio delle specie minacciate di estinzione (CITES). La sua ricerca ha portato alla creazione del Parco Nazionale del Serengeti, della Riserva Nazionale del Masai Mara e molti altri. Con Marty, hanno trascorso anni a valutare lo stato delle specie in Africa e in Asia. Possiamo ringraziarli per molte aree protette del pianeta, compresi i siti del patrimonio mondiale come la Grande barriera corallina e il Gir National Park per i leoni asiatici in India. Se ciò non bastasse, Lee è stato anche consulente ambientale senior della Banca mondiale. Ma per capire veramente chi fosse Lee, devi iniziare dall'inizio.

Lee è cresciuto in una famiglia dedita alla conservazione della biodiversità. Suo nonno materno era il dottor C.Hart Merriam, fondatore e primo capo del Biological Survey, che alla fine divenne lo US Fish and Wildlife Service. Escursionismo, campeggio e gite in branco nella natura selvaggia, con la meravigliosa conservazione e le intuizioni ecologiche e la guida dei suoi genitori, furono parte integrante dei suoi primi anni.

Nel corso della sua vita, Lee ha partecipato a spedizioni in molti dei luoghi più selvaggi del mondo per determinare lo stato di specie come l'orice arabo, l'asino selvatico siriano, il leone asiatico, il cervo del Kashmir, lo struzzo arabo e Giava, Sumatra e Great Indian rinoceronti. Il suo primo libro, pubblicato in Inghilterra nel 1960, era intitolato "Uno sguardo alle specie minacciate" e molte delle sue 300 pubblicazioni successive hanno affrontato le specie in via di estinzione, direttamente o nel contesto di questioni di conservazione più ampie.

Quando ha lavorato con la Smithsonian Institution alla fine degli anni '60, è stato consulente scientifico della commissione per l'ambiente della Camera del Senato. All'epoca, riteneva che l'Endangered Species Conservation Act del 1969 fosse inadeguato per soddisfare le esigenze della società. Così, nel 1970, quando il presidente Nixon chiese a Lee di aiutare a lanciare il President's Council on Environmental Quality, vide un'opportunità per mettere le specie in via di estinzione in cima all'agenda della nazione.

Lee continuò a spingere per una legge federale più efficace per proteggere le specie in pericolo negli Stati Uniti, coprendo le specie che rischiavano di essere minacciate così come quelle più immediatamente minacciate e imponendo sanzioni federali per la cattura di tali specie. Il Dipartimento dell'Interno ascoltò. Lee aveva dato loro la sua lista di disposizioni e il risultato era uno dei più severi atti legislativi mai presentati al Congresso. Il rappresentante John Dingell (D-MI) ha presentato la legge sulle specie minacciate di estinzione rivista, approvata dalla Camera; una versione simile fu approvata poco dopo dal Senato. Il presidente Nixon ha firmato il disegno di legge il 28 dicembre 1973.

Negli ultimi anni, Lee è stato un professore impegnato, trascorrendo quasi 30 anni insegnando e facendo da mentore a centinaia di studenti laureati alla George Mason University. Forse la sua più grande eredità è l'influenza che ha avuto sui suoi studenti, instillando in generazioni di biologi la stessa curiosità e la stessa spinta a proteggere le specie in via di estinzione che ha dimostrato così appassionatamente per tutta la vita.

Oltre alla sua illustre carriera nella conservazione, le sue altre attività hanno incluso escursionista, zaino in spalla, alpinista, sciatore, ciclista, pilota, deltaplano, sommozzatore e rafter in acque bianche. Era un pilota automobilistico di campionato nazionale e internazionale con esperienza professionale che abbraccia sette decenni in quattro continenti e l'appartenenza al Road Racing Drivers Club, l'organizzazione mondiale di piloti da corsa a livello di campionato.

Collezione della famiglia Lee Talbot

Ho avuto l'onore di chiamare Lee mio amico. Ha condotto la sua vita in un modo che non solo mi ispira a fare tutto il possibile per preservare la fauna selvatica e la biodiversità, ma a vivere ogni singolo momento al massimo. Era una persona gentile, divertente e umile – completamente senza pretese per essere il titano della conservazione che era. La sua eredità vivrà nei suoi ex studenti, nelle leggi che ha trasformato in realtà, nelle legioni di colleghi, amici e ammiratori che ha ispirato e nella fauna selvatica e nei luoghi selvaggi che ha ferocemente protetto per tutta la sua vita e oltre.