Fauna selvatica: un pezzo cruciale del puzzle nella lotta ai cambiamenti climatici

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Attiva le notizie e vedrai gli effetti del cambiamento climatico manifestarsi in tempo reale negli Stati Uniti e in tutto il mondo. Vediamo dilaganti incendi, inondazioni costiere, maggiore gravità e frequenza degli uragani e temperature record (il 2020 è stato il secondo anno più caldo mai registrato dopo il 2016). Tutti questi eventi hanno una cosa in comune: il cambiamento climatico. Il cambiamento climatico aumenta l'intensità e la frequenza degli eventi meteorologici e continuerà a provocare il caos a meno che non facciamo qualcosa al riguardo. Più ampiamente discusso, la riduzione delle emissioni di gas serra richiederebbe cambiamenti trasformativi nell'energia, nei trasporti e nella produzione alimentare, insieme a cambiamenti nei comportamenti sociali. Ma un'altra importante soluzione da considerare è la capacità della natura di assorbire e immagazzinare carbonio.

La fauna selvatica e la diversità delle specie all'interno di un ecosistema aumenta la capacità di un ecosistema di immagazzinare carbonio, rendendo indispensabile il ruolo della fauna selvatica nella lotta ai cambiamenti climatici. I livelli di anidride carbonica nell'atmosfera sono bilanciati dal movimento naturale del carbonio attraverso alcuni ecosistemi, durante i quali la CO2 viene assorbita dalle piante, dai sedimenti o dalla superficie dell'oceano. Da lì, viene conservato per lunghi periodi di tempo. I primi cinque ecosistemi per lo stoccaggio del carbonio per unità di superficie sono la tundra, le fanerogame marine, le foreste di mangrovie, le saline e le foreste. Negli Stati Uniti, le foreste temperate e boreali assorbono abbastanza carbonio per ridurre le emissioni nette annuali nazionali dell'11%. Ma senza la fauna selvatica, gli ecosistemi non possono operare al massimo livello per combattere il cambiamento climatico.

G. Gardner / NPS

Specie sia grandi che piccole supportano i ruoli importanti degli ecosistemi, ma una nuova ricerca sta evidenziando come per le specie nordamericane, quelle in cima alla catena alimentare abbiano un'influenza fuori misura sulla struttura di un ecosistema. I lupi grigi, ad esempio, contribuiscono alla stabilità dell'habitat e del clima mantenendo le specie di prede a livelli di popolazione stabili. In uno studio recente, i ricercatori hanno scoperto che quando il declino dei lupi grigi nello Yellowstone e nel Parco nazionale dell'Isle Royale ha portato a un aumento delle popolazioni di alci e alci, gli erbivori hanno esplorato gli alberi e gli arbusti e le foreste non hanno catturato il carbonio al massimo capacità. I ricercatori hanno stimato che la presenza di lupi in tutte le foreste boreali negli Stati Uniti aumenterebbe lo stoccaggio del carbonio tra 46 milioni e 99 milioni di tonnellate.

Jacob W. Frank / NPS

Proprio come i lupi, le lontre marine sono specie chiave di volta. Questi mammiferi marini mangiano i ricci di mare, mentre i ricci di mare mangiano le alghe. Le alghe e altri tipi di vegetazione acquatica sommersa possono immagazzinare molto carbonio (20 volte la quantità per acro di foreste terrestri). Le lontre di mare sono elencate come minacciate dall'Endangered Species Act (ESA) e il loro numero in declino in alcuni ecosistemi ha causato l'esplosione delle popolazioni di ricci di mare, l'esaurimento delle alghe e delle barriere calcaree dove possono crescere le alghe. La presenza di lontre in un ecosistema si traduce in un aumento dello stoccaggio di carbonio in volume tra il 5,6 e l'11% sul loro intervallo, dimostrando che il ruolo delle lontre marine nella mitigazione dei cambiamenti climatici è di vitale importanza.

Lilian Carswell / USFWS

I castori, un'altra specie chiave di volta spesso considerata come un ingegnere dell'ecosistema per i loro ruoli che creano l'habitat attraverso la costruzione di dighe, aiutano e feriscono nella lotta contro il cambiamento climatico. Il materiale organico nelle loro dighe immagazzina carbonio e le dighe. Il materiale organico nelle loro dighe immagazzina carbonio e le dighe filtrano l'inquinamento e riducono le inondazioni e la diffusione degli incendi. Il cambiamento climatico sta facendo cadere più precipitazioni sotto forma di pioggia piuttosto che neve, portando a più inondazioni e meno disponibilità di acqua a valle in estate. La presenza di dighe di castori a quote più elevate può rallentare questo tipo di flusso d'acqua e scongiurare il deflusso precoce, proprio come fa la neve. Tuttavia, gli scienziati sottolineano che ogni ecosistema è diverso, quindi mentre i castori riducono il deflusso dei fiumi e le inondazioni in Colorado, in Alaska stanno scavando canali e costruendo dighe nella tundra artica una volta ghiacciata e rilasciando carbonio e metano, causando un aumento delle emissioni verdi. In effetti, mentre alcuni habitat di castori possono farlo catturare fino a 470.000 tonnellate di carbonio all'anno, altri possono pubblicazione 820.000 tonnellate di carbonio all'anno.

Neal Herbert / NPS

Le balene svolgono anche un ruolo significativo nella rimozione del carbonio dall'atmosfera e nel sequestrarlo nell'oceano profondo, dove può rimanere per centinaia di anni. Quando le balene muoiono, i loro corpi spesso affondano nell'oceano profondo. Ogni "caduta di balene" può sequestrare tonnellate di carbonio. Inoltre, per tutta la vita le grandi balene possono sequestrare il carbonio attraverso la defecazione. I nutrienti che rilasciano creano fioriture di fitoplancton; quando il fitoplancton muore, affonda, trasportando il carbonio in esso contenuto nell'oceano profondo. Ad esempio, un documento di ricerca scientifica stima che i circa 12.000 capodogli nell'Oceano Antartico rimuovano 20.000 tonnellate di carbonio in più dall'atmosfera di quanto aggiungano attraverso la respirazione. Poiché le popolazioni di balene sono state devastate dall'industria baleniera negli ultimi secoli, la loro capacità di sequestrare il carbonio è stata drasticamente ridotta. La conservazione delle balene può quindi aiutare a ridurre la quantità di anidride carbonica nell'atmosfera.

Katy Bear Nalven / Difensori della fauna selvatica

Nel complesso, la biodiversità è estremamente importante all'interno di ogni ecosistema. Una mancanza di diversità delle specie può avere un effetto a catena in tutto il resto dell'ecosistema e, a sua volta, ridurre la capacità dell'ecosistema di catturare e immagazzinare carbonio. Il nostro pianeta è sull'orlo di una sesta estinzione di massa. Man mano che apprendiamo di più sul ruolo che le specie svolgono nella lotta ai cambiamenti climatici e nella creazione di ecosistemi sani, la protezione della fauna selvatica è fondamentale.

Uno strumento importante per la protezione delle specie in pericolo è l'ESA. Oltre il 95% delle specie elencate ai sensi della legge ha continuato a sopravvivere e centinaia sono in via di guarigione. L'ESA offre protezione non solo per il declino delle popolazioni di fauna selvatica, ma protegge anche l'integrità delle relazioni nell'ecosistema. E come proteggere le specie stesse, proteggere gli habitat e gli ecosistemi delle specie in tutto il mondo è fondamentale per preservare la biodiversità. 30×30, un movimento globale per proteggere almeno il 30% della terra e degli oceani per la biodiversità e il clima entro il 2030, è un obiettivo ambizioso che garantirebbe spazi selvaggi sia per la fauna selvatica che per le persone. Defenders ha creato una guida, "Getting to 30X30", per la conservazione della biodiversità e la mitigazione dei cambiamenti climatici nel movimento globale degli Stati Uniti, 30×30, stabilisce un percorso per proteggere il 30% della terra e dell'oceano entro il 2030. Abbiamo confrontato lo spazio attuale modelli di ecosistemi negli Stati Uniti che immagazzinano carbonio e riparano la biodiversità in relazione alle aree protette e li hanno contrassegnati come priorità assoluta per questa iniziativa. Proteggendo le specie, la terra e le acque, possiamo combattere il cambiamento climatico e garantire un futuro sostenibile.