Gli orsi polari e grizzly potrebbero un giorno evolversi in nuove specie con l’intensificarsi dei cambiamenti climatici

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Gli orsi polari non sono nati solo per adattarsi alle condizioni estreme dell’Artico, ma fanno molto affidamento sul ghiaccio marino per l’accoppiamento; tuttavia, le loro popolazioni sono state significativamente colpite nel corso degli anni poiché il clima ha fluttuato e ha causato la continua perdita del loro habitat.

Di conseguenza, le prove mostrano che i grizzly del sud si sono accoppiati con loro e hanno modificato il loro pool genetico, secondo gli scienziati. I dati del DNA di un antico dente di orso polare rivelano che c’è stato “almeno un antico evento di introgressione degli orsi bruni nell’antenato degli orsi polari, forse risalente a oltre 150.000 anni fa”, ha riferito Newsweek.

Inoltre, i ricercatori dell’Università di Buffalo hanno affermato che ciò potrebbe avere implicazioni per la comprensione degli impatti dei cambiamenti climatici.

Gli orsi “Pizzly” portano avanti i geni della specie?

I risultati di uno studio del 2012 pubblicato negli Atti della National Academy of Sciences (PNAS) rivelano che i genomi dell’orso polare e bruno riflettono un albero di specie coerente con l’aspettativa che siano specie sorelle. I ricercatori stimano che il 5-10% del genoma nucleare degli orsi bruni sia più strettamente correlato agli orsi polari, indicando un’antica mescolanza tra le due specie.

L’esperta di genetica dell’orso Charlotte Lindqvist, anche professoressa associata di scienze biologiche all’Università del Buffalo College of Arts and Sciences, ha affermato che gli scienziati non sono esattamente sicuri di quando l’incrocio sia iniziato nelle due specie dopo che si sono separate da un antenato comune oltre 1 milione di anni fa .

“Sappiamo che sono ancora in grado di accoppiarsi oggi e possono produrre una prole fertile, quindi potrebbero essersi accoppiati di tanto in tanto da quando la loro specie si è divisa, ogni volta che le due specie sono entrate in contatto”, ha detto.

Aggiunge che più antico è un evento di accoppiamento, più difficile è trovarne prove nelle popolazioni odierne. Tuttavia, scoprono che gli orsi bruni e gli orsi polari moderni condividono il DNA e coinvolgono persino un orso polare di 115.000-130.000 anni.

“Questo suggerisce che l’accoppiamento è avvenuto prima dell’età di questo antico orso polare”.

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Mondo del riscaldamento e ibridi

Mentre gli scienziati hanno chiarito che le due specie possono accoppiarsi e produrre prole, una potenziale ragione per cui non si è verificata in modo estensivo negli ultimi millenni è a causa delle loro gamme geografiche. Ora, se le due specie inizieranno ad avvicinarsi geograficamente e ad aumentare il contatto a causa dei cambiamenti climatici che alterano i loro habitat, Lindqvist ha affermato che l’incrocio sarà probabilmente più diffuso tra di loro, risultando infine in specie completamente nuove.

“Le specie si evolvono continuamente e non c’è nulla da dire che nuove specie di orsi non appariranno in futuro, ma probabilmente non lo saranno nella nostra vita”, ha detto Lindqvist. “E solleva la questione generale di cosa sia veramente una specie!”

Sfortunatamente, è anche probabile che assisteremo alla scomparsa degli orsi polari se continueranno a perdere il loro habitat di ghiaccio marino. Secondo il World Wide Fund for Nature (WWF), la sopravvivenza e la protezione dell’habitat dell’orso polare sono questioni urgenti poiché il numero delle loro sottopopolazioni ha subito un recente calo.

Tuttavia, possiamo solo sperare che questo nuovo tipo di orso creato dal mondo in fase di riscaldamento sia più resistente agli impatti dannosi dei cambiamenti climatici.

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