Gli scienziati sono sconcertati dall'origine di nuove specie di alghe rosse che minacciano le barriere coralline delle Hawaii

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10 luglio 2020 19:00 EDT

Gli scienziati sono sconcertati dalle origini di una specie di alghe rosse scoperte di recente, che stanno minacciando e soffocando le barriere coralline delle Hawaii scoperte durante un viaggio di monitoraggio della fauna marina di routine del 2016.

La scorsa estate, hanno visto come le alghe fossero cresciute in modo esponenziale, con vaste aree di coralli ricoperte da colonie di alghe simili a mat. Questi sono i coralli del disabitato e remoto Holoikauaua o Pearl and Hermes Atoll.

Questa prolifica specie di alghe era precedentemente sconosciuta, hanno detto i ricercatori dell'Università delle Hawaii che hanno pubblicato i loro risultati martedì scorso sulla rivista online Plos One.

I ricercatori hanno detto che è una minaccia per i coralli e gli altri organismi marini in quella zona. Il ricercatore capo dello studio Alison Sherwood afferma che questo non è mai stato visto prima nelle isole hawaiane nordoccidentali. Dice che è molto allarmante osservare come sta conquistando l'area in così poco tempo.

Gli scienziati hanno chiamato l'alga Chondria tumulosa e, sebbene il suo comportamento sia simile a quello di una specie invasiva, non hanno potuto considerarla invasiva perché finora non hanno determinato se provenisse da una fonte esterna. Invece, i ricercatori la chiamano una specie fastidiosa.

Le alghe che ricoprono i coralli bloccano il sole, che essenzialmente uccide gli organismi viventi che si trovano sotto di loro, afferma il dottor Sherwood. Tale specie occupa anche lo spazio delle alghe e di altre alghe che si trovano naturalmente nell'area e che servono da cibo per gli erbivori. Dice che l'alga sta alterando la comunità della barriera corallina, causando effetti a catena lungo la catena alimentare.

L'atollo di Holoikauaua o Pearl and Hermes fa parte del Papahanaumokuakea Marine National Monument, la più grande riserva marina protetta del mondo e fa parte della Lista del Patrimonio Mondiale.

Il vice sovrintendente NOAA e coordinatore della ricerca del monumento Randall Kosaki è stato il capo scienziato della spedizione che ha scoperto le alghe. Dice che la specie può potenzialmente invadere l'intero atollo o un'intera isola, e l'unico modo per evitare che diventino un problema è impedire il loro punto d'appoggio.

Kosaki e il team di ricerca hanno trattato la loro attrezzatura subacquea con candeggina per assicurarsi che non portassero le alghe rosse nelle altre isole, il che, secondo Kosaki, sarebbe un disastro economico ed ecologico. L'economia delle Hawaii dipende fortemente dalle entrate turistiche.

I ricercatori hanno anche osservato che i pesci chirurgo e altri pascolatori locali non mangiavano le alghe rosse, il che potrebbe indicare che non sono originarie della zona perché le alghe native di solito hanno predatori naturali. Kosaki ha detto che non sanno se fosse semplicemente una specie autoctona trascurata. Secondo il dottor Sherwood, è la prima specie di alghe di cui non sono riusciti a rintracciare le origini, dicendo che le correnti avrebbero potuto spostare le alghe e andare alla deriva qui, oppure le loro spore potrebbero averle aiutate a diffondersi.

Peter Mumby, capo scienziato della Great Barrier Reef Foundation e professore dell'Università del Queensland, ha ipotizzato che una chimica insolita dell'acqua o l'assenza di consumatori di alghe naturali potrebbero aver causato la fioritura delle alghe.

Il dottor Sherwood conclude che la situazione non ha buone prospettive per i coralli.

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