I granchi del cocco sono il peggior incubo di un uccello

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Immagina di essere una sula dai piedi rossi che fa un sonnellino su un ramo di un albero non abbastanza alto. È notte su un’isola nel mezzo dell’Oceano Indiano e non puoi vedere molto di ciò che ti circonda. Poi, dall’oscurità arriva un mostro. Il suo artiglio ti afferra, rompendoti ossa e trascinandoti a terra. Non te ne rendi ancora conto, ma sei condannato. La creatura rompe altre tue ossa. Fai fatica, ma è uno sforzo inutile. Presto gli altri mostri annusano il tuo sangue e convergono sul tuo corpo, facendolo a pezzi nelle prossime ore.

Il mostro in questo scenario da film dell’orrore è un granchio del cocco, il più grande invertebrato terrestre del mondo, che ha un’apertura delle gambe più ampia di un metro e può pesare più di quattro chilogrammi.

Ma questa non è una pagina di una sceneggiatura. Il biologo Mark Laidre della Dartmouth University ha effettivamente assistito a questa scena nel marzo 2016, durante una spedizione sul campo di due mesi per studiare i granchi nell’arcipelago di Chagos.

Laidre, un esperto di paguri, “moriva dalla voglia di studiare” i loro giganteschi cugini. Poco si sa dei granchi, osserva. Uno studio all’inizio di quest’anno ha esaminato la forza che l’artiglio di un granchio di cocco può esercitare in laboratorio. Ma, dice, “non c’è ancora un solo articolo su come aprono una noce di cocco”.

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Si è recato in un luogo remoto nell’Oceano Indiano perché voleva studiare i granchi in un luogo in cui poche persone avrebbero interferito con i loro comportamenti naturali. Laidre aveva sentito storie secondo cui i granchi del cocco uccidevano i topi, e in seguito li aveva visti sgranocchiare i roditori sulle isole. “Chiaramente è nel loro repertorio mangiare qualcosa di grande”, dice. E quando ha fatto l’inventario delle tane dei granchi, ha trovato la carcassa di una sula dai piedi rossi quasi completamente cresciuta in una. “A quel tempo, avevo pensato che fosse qualcosa che era morto … e il granchio si era trascinato lì”, ricorda.

Ma poi, nel cuore della notte, ha visto un granchio attaccare un uccello addormentato su un albero ed è riuscito a riprendere parte dell’evento nel film. “Non ho avuto il coraggio di filmare cinque granchi del cocco che hanno fatto a pezzi l’uccello più tardi”, dice. “È stato un po ‘travolgente. Ho avuto problemi a dormire quella notte. ”

Dopo l’evento, Laidre ha ascoltato la storia di un lavoratore di piantagioni locale che aveva assistito a qualcosa di simile un paio di anni prima. “Era seduto e mangiava un panino, e questo granchio al cocco è uscito dalla sua tana nel bel mezzo del giorno quando … una sula dai piedi rossi … è atterrata fuori dalla sua tana”, dice Laidre. Il granchio ha afferrato la zampa dell’uccello e l’ha trascinata nella tana. “L’uccello non è mai emerso.”

È difficile stabilire con quale frequenza si verificano attacchi come questo, se sono rari o comuni. “La predazione stessa è qualcosa a cui non sei spesso testimone”, dice Laidre. Un giorno vorrebbe installare delle fototrappole sulle isole per avere un’idea migliore del comportamento dei granchi.

Ma mentre si trovava nel Chagos, si è trovato in una sorta di esperimento naturale che gli ha dato un’idea degli effetti dei granchi sulle popolazioni di uccelli locali. I granchi del cocco vivono solo su alcune isole. Gli uccelli possono vivere su qualsiasi di loro, ma le loro popolazioni variano da isola a isola. Così Laidre ispezionò le isole, camminando transetti e contando granchi e nidi di uccelli.

“Il modello che ho trovato in tutta l’isola è stato pronunciato”, scrive Laidre il 1 ° novembre in Frontiers in Ecology and the Environment. Su Diego Garcia, ad esempio, un transetto di 15 chilometri ha rivelato 1.000 granchi e nessun uccello nidificante. L’isola occidentale priva di granchi, al contrario, aveva un’abbondanza di nidi di terra di noddies nidificanti.

Laidre sospetta che i granchi del cocco agiscano come “dominatori dell’atollo”, impedendo alle specie di uccelli che nidificano a terra di trovare case su isole piene di granchi. Su altre isole con grandi popolazioni di uccelli, questi uccelli potrebbero aiutare a mantenere le loro isole libere dai granchi mangiando giovani granchi del cocco, impedendo loro di colonizzarvi.

“È facile simpatizzare con la preda”, dice Laidre, “ma allo stesso tempo, ci sono molti ruoli ecologici che quel tipo di azione ha”.

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