I parenti stretti del coronavirus potrebbero essere stati nei pipistrelli per decenni

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I virus del lignaggio del coronavirus responsabile del COVID-19 circolano nei pipistrelli da decenni, molto prima che il virus iniziasse a infettare le persone l'anno scorso, suggerisce un nuovo studio.

Come esattamente il virus sia balzato agli esseri umani è ancora un mistero. Ma lo studio suggerisce che il coronavirus molto probabilmente si è evoluto nei pipistrelli – come i pipistrelli a ferro di cavallo intermedi (Rhinolophus affinis), la fonte del coronavirus che ha causato l'epidemia di SARS del 2003-2004 – non nei serpenti o nei pangolini come hanno suggerito alcuni ricercatori (SN: 1 / 24/20). I pangolini o un altro animale potrebbero ancora essere stati un ospite intermedio prima che il virus arrivasse all'uomo.

Maciej Boni, epidemiologo della Penn State, ei suoi colleghi hanno esaminato i modelli genetici del nuovo coronavirus, o SARS-CoV-2, e 67 virus correlati. L'analisi mirava a scoprire la storia evolutiva della SARS-CoV-2 e vedere se il virus aveva scambiato pezzi di materiale genetico con altri coronavirus, un processo chiamato ricombinazione, per diventare il formidabile patogeno che è ora.

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SARS-CoV-2 non è il risultato del mescolamento genetico tra i coronavirus conosciuti, i ricercatori riportano il 28 luglio su Nature Microbiology. Studi precedenti avevano suggerito che la ricombinazione con coronavirus da pangolini potrebbe aver contribuito a una parte della proteina spike del virus, che viene utilizzata per irrompere nelle cellule umane (SN: 3/26/20). Ma la capacità del picco di legarsi a una proteina sulle cellule ospiti chiamata ACE2, che consente al virus di entrare, sembra essere un tratto ancestrale, piuttosto che uno ottenuto dalla ricombinazione.

Sulla base della relazione evolutiva tra i 68 coronavirus, i ricercatori stimano che il ramo dell'albero genealogico del virus che porta a SARS-CoV-2 si sia discostato dai virus correlati tra il 1948 e il 1982. Quelle date suggeriscono che il lignaggio del coronavirus che ha dato origine al il virus alla base della pandemia è presente nei pipistrelli da decenni.

Questo lungo periodo suggerisce che più virus di pipistrello con il potenziale di infettare gli esseri umani stanno circolando nei pipistrelli a ferro di cavallo. La ricerca di tali virus pipistrello può aiutare a identificare potenziali minacce prima che gli agenti patogeni facciano il salto, scrive il team.

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