Il bizzarro gatto sudamericano dai denti a sciabola è diverso dagli altri predatori dai denti a sciabola

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27 giugno 2020 07:30 EDT

Un nuovo studio ha fatto luce su un bizzarro animale preistorico sudamericano dai denti a sciabola, che è nettamente diverso dagli altri predatori dai denti a sciabola. I gatti dai denti a sciabola sono iconici per essere considerati feroci predatori preistorici. Ci sono attualmente quasi un centinaio di specie conosciute e presentano varie differenze.

In particolare, il marsupiale Thylacosmilus atrox, di dimensioni simili a quelle di un giaguaro, ha vissuto circa cinque milioni di anni nel passato nell'area dell'attuale Argentina. Questo animale marsupiale dai denti a sciabola viene solitamente presentato come il perfetto esempio di evoluzione convergente.

Aveva enormi canini che crescono continuamente, il che ha fatto pensare erroneamente che fosse più feroce di altri carnivori placentari e predatori dai denti a sciabola. Sembra, tuttavia, che non sia così.

Christine Janis, professoressa della School of Earth Sciences dell'Università di Bristol, ha guidato un gruppo di ricerca internazionale che ha studiato i denti e il cranio dell'animale. Hanno pubblicato le loro conclusioni sulla rivista PeerJ.

Janis ha detto che gli impressionanti canini non sono conformi all'anatomia dell'animale. Per prima cosa, mancano gli incisivi per togliere la carne dall'osso di una preda. Inoltre non ha mascelle inferiori fuse. Aggiunge che anche i canini del Thylacosmilus differiscono dagli altri gatti dai denti a sciabola per essere triangolari invece che piatti.

Il coautore e professore associato Borja Figueirido dell'Università spagnola di Malaga ha affermato che il suo cranio somiglia superficialmente a qualsiasi altro mammifero dai denti a sciabola, ma ha molti dettagli diversi.

Il docente dell'Università di Birmingham Stephan Lautenschlager, un autore che ha contribuito allo studio, afferma che Thylacosmilus aveva un morso più debole di quello della tigre dai denti a sciabola Smilodon. Aggiunge che i canini e il cranio di Thylacosmilus erano più deboli per l'accoltellamento ma più forti per il movimento di 'pull-back', il che suggerisce che usava i suoi canini per aprire le carcasse invece di uccidere la preda.

Inoltre, il Thylacosmilus aveva piccoli molari che non si consumavano sui lati, come fanno i molari dei mangiatori di carne. Sulla base dello studio odontoiatrico del professore assistente della Vanderbilt University Larisa DeSantis, i molari non si usurano piatti dall'alto, compatibilmente con lo schiacciamento delle ossa. Invece, dice che il microscopio sulla superficie del dente mostra che ha mangiato cibo morbido. L'usura dei denti è simile a quella dei ghepardi, che mangiano carcasse fresche. Dice che l'animale non ha frantumato l'osso con i suoi molari e potrebbe essersi specializzato invece di organi interni molli.

Janis ha anche aggiunto che l'animale aveva zampe corte e schiena rigida. Inoltre non aveva artigli retrattili. Pertanto, non era in grado di inseguire, balzare e trattenere la preda. Potrebbe essere stato quindi uno spazzino specializzato.

Dice che i canini potrebbero aver aperto le carcasse e la sua grande lingua potrebbe essere stata usata per estrarre gli organi interni. Questo è simile ai mammiferi esistenti che non hanno incisivi, come formichieri e trichechi. Possiedono anche grandi lingue che hanno funzioni specializzate nell'acquisire e mangiare il loro cibo.

L'ambiente e l'ecosistema di Thylacosmilus nelle pianure argentine cinque milioni di anni nel passato sarebbero stati molto diversi dagli ecosistemi moderni. Era una vita molto diversa, con grandi predatori aviari incapaci di volare chiamati phorusrachids, conosciuti come "uccelli del terrore".

Figueirido dice che l'Africa odierna ha mammiferi predatori assassini e grandi uccelli spazzini, come gli avvoltoi. Al contrario, l'ambiente dell'Argentina cinque milioni di anni nel passato potrebbe aver avuto l'opposto, dove i mammiferi erano gli spazzini e i grandi uccelli erano i predatori all'apice.

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