La "ratpocalypse" non è vicina, secondo i dati delle chiamate di servizio

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Durante marzo e aprile 2020, mentre i ristoranti di New York City si oscuravano ei loro cassonetti erano vuoti a causa del COVID-19, i media temevano che i topi "affamati e cannibalisti" sarebbero scesi in strada. I Centri statunitensi per il controllo e la prevenzione delle malattie hanno persino offerto suggerimenti su come affrontare le masse di roditori affamati.

Ma non c'erano dati reali per dire se la apocalisse dei ratti fosse vicina. Ora ci sono. E la risposta: i newyorkesi chiamano meno ratti dall'inizio della pandemia, ma in luoghi diversi.

"Avevamo sentito molte storie dai media accattivanti", ma c'erano pochi numeri per sostenere le affermazioni, dice Jonathan Richardson. Così l'ecologo urbano dell'Università di Richmond in Virginia ei suoi colleghi hanno raccolto richieste relative ai topi per servizi pubblici a New York City e Tokyo. Hanno anche inviato sondaggi alle società di controllo dei parassiti in tutto il mondo.

In primo luogo, i media mettono in guardia ogni anno dalla apocalisse dei topi. "La stagione dei topi è nei mesi più caldi", dice Richardson. "I numeri aumentano ad aprile e raggiungono un picco tra luglio e agosto".

Quest'anno non tanto. Confrontando le chiamate del servizio cittadino dei mesi e degli anni precedenti con quelle durante la pandemia, Richardson ei suoi colleghi hanno dimostrato che nel 2020 le chiamate sono effettivamente diminuite di circa il 30% rispetto agli anni precedenti nei mesi di marzo e aprile.

Ma quando Richardson ei suoi colleghi hanno confrontato i dati degli Stati Uniti con le chiamate del servizio pubblico da Tokyo, anch'esse bloccate per COVID-19, il team ha scoperto il contrario. Le chiamate sono aumentate del 24% per un periodo simile, come riferiscono Richardson e i suoi colleghi in uno studio pubblicato il 7 luglio su medRxiv.org. È più alto del normale, ma per niente vicino ai livelli di apocalisse dei ratti.

Prima della pandemia, la maggior parte delle persone a New York chiamava i topi che vedeva nella metropolitana, nei parchi o proprio nei ristoranti. Ma nel 2020 nessuno parlava dei topi nella metropolitana o nel parco. Invece, sia a New York che a Tokyo provenivano chiamate da alcuni punti caldi, luoghi vicino a stabilimenti alimentari ora chiusi. I topi erano in movimento. "Non si muovono di 10 isolati", dice Richardson. "Ma forse si trasferiscono nell'appartamento dall'altra parte della strada."

Quando i ricercatori hanno esaminato le chiamate alle aziende di controllo dei parassiti negli Stati Uniti, il team ha ottenuto più indizi. Delle 50 risposte al sondaggio dal Nord America, il 53% ha riferito di ricevere più chiamate sui ratti e l'88% ha segnalato più nuovi clienti legati ai ratti. Le società di disinfestazione di Tokyo, al contrario, hanno riferito che la loro base di clienti è rimasta sostanzialmente la stessa.

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Questi risultati non significano che c'erano più ratti, ma suggeriscono il movimento dei topi, dice Richardson. "Se il topo si muove, sappiamo che è più probabile che le persone chiedano che la gestione dei parassiti venga a occuparsene", osserva, soprattutto se i ratti si stanno spostando in aree residenziali.

“Il contrasto tra New York e Tokyo è affascinante; non molti studi lo portano così lontano ", afferma Maureen Murray, ecologa delle malattie della fauna selvatica urbana presso il Lincoln Park Zoo di Chicago. Ha anche apprezzato l'indagine sul controllo dei parassiti. "I professionisti del controllo dei parassiti hanno esperienza sul campo", afferma. "Sono un'utile fonte di informazioni e possono verificare la presenza di ratti."

Allora, ratpocalypse? "No", dice Richardson. Almeno non per gli umani. “L'esito apocalittico viene da [the rat] prospettiva." Nessun cassonetto pieno di "buonissimo cibo da ristorante" significa fame a breve termine, spiega. Anche se invece trovano il tuo bidone della spazzatura, aggiunge, "questo supporterà necessariamente un minor numero di ratti".

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