Le iene femmine uccidono i cuccioli nei loro stessi clan

379

Le iene femmine potrebbero essere alla ricerca del sangue dei cuccioli, anche all'interno dei loro stessi clan. Una nuova ricerca suggerisce che l'infanticidio può essere parte di una strategia che le donne usano per mantenere la loro posizione sociale.

"Non è che questi eventi siano cose strane una tantum … questa è in realtà una fonte di mortalità piuttosto significativa", afferma Eli Strauss, ecologo comportamentale presso l'Università del Nebraska-Lincoln. Strauss ei suoi colleghi hanno setacciato tre decenni di dati sulle popolazioni di iena maculata in Kenya per studiare le morti di cuccioli di età inferiore a un anno (SN: 4/23/02). Su 99 morti osservate, 21 potrebbero essere attribuite a infanticidio, sempre da parte di donne assassine. La fame e i leoni hanno anche tolto la vita a molti giovani cuccioli.

Le osservazioni sull'infanticidio hanno portato il team a chiedersi perché le iene uccidano all'interno del proprio gruppo. "Sembra un po 'controintuitivo se gli animali traggono beneficio dalla vita sociale", dice Strauss. Anche se le iene trascorrono gran parte del loro tempo da sole, la vita di gruppo consente loro di difendere il loro territorio dai clan rivali di iene e di allearsi contro leoni minacciosi, dice.

In un atto di lieve aggressività, due iene femmine si avvicinano a una madre che allatta i suoi cuccioli. E. Strauss

Le madri iene partoriscono in una tana isolata. Ma in genere entro poche settimane, spostano i loro cuccioli in una tana comune. Tali tane proteggono i più piccoli dai grandi predatori che non possono entrare nei piccoli fori di accesso del santuario, afferma Ally Brown, uno studente di biologia ambientale presso la Michigan State University di East Lansing. Ma la tana comune presenta altri rischi: tutti i casi di infanticidio si sono verificati nelle sue vicinanze, documentati da ricercatori che hanno trovato i cuccioli morti o hanno osservato i clan dalle auto che fungono da tende mobili (SN: 4/23/02).

Le iene femmine uccidono i cuccioli nello stesso modo in cui attaccano le piccole prede. Una iena "si avvicinava a un cucciolo, lo afferrava per il cranio e lo schiacciava", dice Brown, che ha presentato il lavoro in un poster all'incontro 2020 dell'Ecological Society of America tenutosi praticamente la settimana del 3 agosto. E parenti stretti non erano necessariamente immuni: una femmina ha preso di mira i due cuccioli di sua sorella, convincendoli a uscire dalla tana prima di ucciderli entrambi.

Le iene femmine uccidono i cuccioli schiacciandogli il cranio, allo stesso modo in cui le iene adulte uccidono piccole prede. Kate Yoshida

Un accenno a ciò che spinge a tali uccisioni si trova nei ranghi delle iene. Nelle società di iene, i maschi possono andare e venire mentre le femmine restano come membri permanenti (SN: 28/3/16). Le interazioni e le alleanze aggressive aiutano a determinare quali iene sono in cima e tutti gli individui sanno dove si trovano, dice Strauss.

Le femmine che raggiungono l'età adulta possono crescere una linea materna, il che aiuta a rafforzare il rango di quel gruppo familiare. In quasi tutti i casi studiati, gli assassini si sono classificati più in alto della madre della vittima. Ciò suggerisce che alcune donne potrebbero usare l'infanticidio per mantenere basse le linee di sangue dei loro rivali.

In 11 infanticidi su 21 sono stati mangiati cuccioli morti. Poiché i tempi delle uccisioni di cuccioli non erano correlati alla disponibilità di prede e poiché i maschi affamati non stavano uccidendo i cuccioli, i ricercatori hanno concluso che il consumo dei cuccioli morti non era la motivazione principale degli attacchi. Anche l'ecologista comportamentale Strauss, Brown e Michigan State Kay Holekamp hanno condiviso i loro risultati il ​​2 maggio in un preprint pubblicato su bioRxiv.org.

"L'infanticidio è un fenomeno molto difficile da osservare", afferma Elise Huchard, un'ecologa comportamentale presso il Centre National de la Recherche Scientifique e l'Università di Montpellier in Francia, che non è stata coinvolta nel lavoro. Il numero di casi con causa di morte nota e la qualità delle osservazioni contribuiscono alla forza dello studio, afferma Huchard.

Si sa di più sul motivo per cui i maschi uccidono i giovani, dice Huchard. In altre specie, come i leoni, ad esempio, i maschi possono uccidere animali giovani in modo che le madri diventino sessualmente ricettive prima. Un comportamento simile è stato osservato nei delfini (SN: 7/21/15). Questo studio ora mostra anche che in alcune specie, le femmine competono per trasmettere i propri geni, ma attraverso la sopravvivenza della prole invece di competere per opportunità di accoppiamento. Con una forte competizione per la riproduzione, "maschi e femmine faranno di tutto per promuovere la propria prole, inclusa l'uccisione della prole di altri", dice Huchard.

Nonostante il trattamento riservato ai cuccioli degli altri, le iene femmine possono essere "madri molto attente e diligenti", dice Strauss. Le mamme iene allattano i loro cuccioli per circa 14 mesi e li aiutano a ottenere cibo a sufficienza anche dopo lo svezzamento. E le madri sembrano riconoscere la loro perdita quando un cucciolo viene ucciso, dice Strauss, a volte emettendo suoni angosciati o accudendo il cucciolo morto.