L'unico animale che può vivere senza ossigeno

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3 marzo 2020 19:00 EST

Gli scienziati hanno recentemente scoperto un animale – il primo del suo genere a essere trovato – che non ha bisogno di ossigeno per vivere. È un parassita comunemente visto all'interno del salmone, che è il suo ospite. Lo studio è stato recentemente pubblicato sulla rivista Proceedings of the National Academy of Sciences.

Henneguya salminicola è uno cnidario e un membro della famiglia Myxozoa, un gruppo di animali microscopici strettamente imparentati con gli idroidi e le meduse. Lo studio ha scoperto che non ha bisogno della respirazione aerobica per sopravvivere, che è una rivelazione sorprendente che potrebbe alterare in modo significativo la nostra percezione della vita sul nostro pianeta e nel cosmo.

Attraverso l'analisi genomica e microscopica dell'animale, gli scienziati hanno scoperto che manca di DNA mitocondriale. Il genoma mitocondriale è la piccola porzione di DNA che si trova all'interno dei mitocondri che ha i geni responsabili della respirazione.

H. salminicola ha perso la capacità di eseguire la respirazione aerobica a livello cellulare. Ha trascorso tutta la sua vita risiedendo all'interno e infettando i densi tessuti muscolari di vermi e pesci sottomarini, e quindi non ha avuto molte opportunità di utilizzare l'ossigeno e convertirlo in energia. Il DNA di tutti gli altri animali multicellulari finora studiati ha geni respiratori. Al contrario, il genoma di H. salminicola non lo fa.

Sono state scoperte precedenti di organismi unicellulari che inoltre non respirano né respirano. Nel 2010, un altro studio ha esaminato se una specie animale di loriciferan, che è anche microscopica, potesse sopravvivere in assenza di ossigeno, sebbene i loro risultati non siano stati confermati in modo soddisfacente.

H. salminicola è relativamente comune ,. È un parassita del salmone che causa la "malattia della tapioca" o "la malattia della carne lattea" nel pesce, come affermato dal Dipartimento della pesca e della selvaggina dell'Alaska nella sua guida di pesca. Questo tipo di malattia provoca la formazione di cisti antiestetiche sulla carne del salmone, sebbene sia relativamente innocuo anche se gli esseri umani lo consumano. Inoltre è innocuo per il salmone. H. salminicola vive all'interno del salmone, e poiché questo ambiente ha ossigeno inadeguato, il minuscolo organismo si è adattato eliminando la necessità di ossigeno per i suoi processi fisiologici e la sopravvivenza.

I ricercatori che hanno condotto questo studio hanno scoperto che l'animale, che una volta somigliava molto alle meduse e ai loro antenati, si è gradualmente evoluto fino a perdere molti dei tratti normali associati alla maggior parte delle specie multicellulari. L'aspetto attuale di H. salminicola ricorda una serie di macchie. Al microscopio, le sue spore assomigliano a cellule spermatiche bluastre che hanno "occhi" ovali e due code. Questi "occhi" sono cellule pungenti che aiutano l'animale ad attaccarsi al suo ospite.

WordsSideKick.com ha intervistato la biologa evoluzionista e coautrice dello studio Dorothée Huchon, dell'Università di Tel Aviv in Israele, che ha affermato che nel tempo l'animale ha perso i suoi tessuti, le sue cellule nervose, i suoi muscoli e "tutto". Ora, hanno scoperto che inoltre perdeva anche la sua capacità di respirare. Lo studio non ha chiarito come l'animale possa farlo, ma ha ipotizzato che H. salminicola possa sopravvivere assorbendo l'energia del suo ospite.

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